Nieuwe generatie VW-kever steelt show in Detroit

DETROIT, 6 JAN. Volkswagen-topman Ferdinand Piëch was er persoonlijk voor overgekomen uit Wolfsburg: de nieuwe kever. En daar was hij dan eindelijk, de Beetle. De veelbesproken opvolger van de oude kever stond in vijfvoud op het podium toen het gordijn omhoogging. Volkswagen heeft hoge verwachtingen van de nieuwe kever, die alle Volkswagen-modellen in de Verenigde Staten op sleeptouw moet nemen. De nieuwe Passat is hier sinds het najaar te koop en heeft een juichende ontvangst gehad in de vakpers.

De Volkswagen Beetle ziet er eenvoudig uit maar lijkt alleen op het eerste gezicht op de oude kever, want alles is anders. De motor zit voorin en de wagen heeft voorwielaandrijving. Volgens de eerste berichten lijkt de rij-ervaring op die van de Golf. Het interieur van de auto is ongeveer even ruim als dat van de Golf, maar de schuine voorruit geeft een idee van enorm veel ruimte. Dit is geen oude kever.

“Wij brengen de kever niet terug”, aldus Jens Neumann, manager voor Noord-Amerika. “We brengen een nieuwe kever. Dit is een moderne auto.” De wagen, die vier cilinders heeft en een twee-litermotor, gaat in de VS in maart in de verkoop en moet iets meer dan vijftienduizend dollar gaan kosten. Daarmee concurreert Volkswagen toch een beetje met zichzelf, want de Golf zit daar qua prijs niet ver boven. De auto, die wordt geproduceerd in het Mexicaanse Puebla, komt in het najaar naar Europa. Volkswagen hoopt dat dit jaar 50.000 stuks worden verkocht en als alles goed gaat bij het uitbreiden van de productie moeten dat er vanaf volgend jaar honderdduizend worden.

De basis van de nieuwe Volkswagen werd gelegd met de Concept I, een speels ontwerp van vijf jaar geleden dat per ongeluk op de tekentafel ontstond. Dat was in Simi Valley in Californië, waar VW een ontwerpstudio heeft. Eigenlijk geen toeval want had die regio niet de meeste affiniteit met de bug of beetle? Speelden daar niet de populaire Herbie-films met een sprekende kever in de hoofdrol? Ironisch genoeg was het Ray Mace, de kersverse chef design bij Ford, die vier jaar geleden bij VW achter de tekentafel stond.

Volkswagen heeft al sinds 1987 geen fabriek meer in de VS. Het bedrijf zou naar verluidt vijf jaar geleden zelfs op het punt hebben gestaan de Amerikaanse markt op te geven. De totale verkopen in 1993 waren gedaald tot 50.000, nadat Volkswagen twintig jaar eerder als meest succesvolle importmerk nog tien keer zoveel per jaar verkocht. In de afgelopen vijf jaar is de verkoop gestegen tot ongeveer 140.000. Volgens Neumann staat het vast dat Volkswagen snel de 200.000 zal passeren.

De grote vraag is of de fabriek in Puebla de productie van Golf, Jetta en kever aankan. Niet alleen de nieuwe kever wordt daar gemaakt, ook de oude kever, die uit 1939 stamt, is voor de Latijns-Amerikaanse markt nog steeds in productie. Denkt VW erover om in de VS te gaan produceren? Door het Noord-Amerikaanse vrijhandelsverdrag is daar geen noodzaak voor, maar een wagen dichter bij zijn markt brengen kan een overweging zijn. “Op dit moment zijn er geen plannen voor een Amerikaanse fabriek”, aldus Volkswagenwoordvoerder Tony Fouladpour. “Maar VW is een internationaal bedrijf met een mondiale afzet, dus er wordt altijd gelet op de mogelijkheden.”

Mercedes en BMW gingen hun Duitse collega voor door fabrieken te bouwen in respectievelijk Alabama en South Carolina. Gisteren plukte Mercedes daar de vruchten van. In het hol van de leeuw, Detroit, de thuisbasis van de Grote Drie Amerikaans autoproducenten General Motors, Ford en Chrysler, kreeg het bedrijf de onderscheiding Truck of the Year voor zijn M-klasse auto, de ML 320, de All-Activity terreinwagen. Mercedes versloeg de Dodge Durango van Chrysler en de Subaru Forrester.

Fabrieksmanager Andreas Renschler sprong gisteren bij de bekendmaking juichend uit zijn stoel en stompte Mercedes-topman Jürgen Hubbert nog net niet tegen de schouder. Voor elke tegenslag in Europa met de 'Baby Benz' en de Smart is er voor Mercedes succes in VS. Mercedes haalde vorig jaar een recordverkoop van ongeveer 120.000 in de VS, 34 procent meer dan in 1996. De M-klasse auto is zo geliefd dat er bij sommige dealers een wachttijd is van een jaar en in Canada zelfs nog langer. De auto zal later dit jaar ook in Europa te koop zijn, maar is de productiecapaciteit daarvoor wel toereikend? “De aantallen voor Europa zullen in het begin beperkt zijn”, aldus Hubbert, die aankondigde dat de fabriek in Alabama haar productie opvoert tot 80.000. 'Car of the Year' in de categorie personenauto's werd gisteren de vorig jaar geïntroduceerde Chevrolet Corvette. De auto bleef de Lexus GS 400 en de Audi A6 voor.