Concurrentie van Microsoft; Verrassend kwartaalverlies voor Netscape

ROTTERDAM, 6 JAN. Het Internetbedrijf Netscape heeft beleggers gisteren verrast met de aankondiging van een verlies van 85 tot 89 miljoen dollar over het laatste kwartaal van 1997. De omzet van het bedrijf is gestagneerd.

De koers van het aandeel Netscape kelderde gisteren op de Amerikaanse schermenbeurs Nasdaq met 21 procent. Netscape is mondiaal leider op de markt voor zogeheten browsers, programma's waarmee op Internet gesurft kan worden. Netscape heeft met zijn programma voor Internetgebruik ('Navigator') nog meer dan vijftig procent van deze markt in handen, maar verliest gestaag terrein op zijn belangrijkste concurrent Microsoft.

De browser van Microsoft ('Internet Explorer') is gratis en de eind september gelanceerde vierde versie van het product is grotendeels vergelijkbaar met dat van Netscape. Ook Netscape overweegt nu zijn browser weg te gaan geven. Microsoft biedt zijn browser aan in hechte combinatie met zijn besturingsprogramma Windows, maar is vanwege die praktijk in conflict gekomen met de Amerikaanse mededingingsautoriteiten.

De hevige concurrentie op de markt voor browsers woedt al langer. Netscape probeert daarom sinds enige tijd voet aan de grond te krijgen op de markt voor ondernemingen waar het software verkoopt die draait op centrale computers ('servers') en de terminals van werknemers die op deze servers zijn aangesloten. Ook heeft Netscape zwaar ingezet op de ontwikkeling van programmatuur voor de elektronische handel.

Netscape's zakelijke verkopen vielen in het vierde kwartaal van het afgelopen jaar tegen. De verwachting is dat de verkopen van producten en diensten aan ondernemingen iets boven de 90 miljoen dollar zullen uitkomen, bijna een verdubbeling in vergelijking met een jaar eerder (54 miljoen dollar), maar lager dan in het derde kwartaal van 1997.

“Het is een combinatie van snel dalende [browser]opbrengsten en opbrengsten uit de zakelijke markt die niet snel genoeg groeien”, aldus marketingdirecteur M. Homer tegenover het persbureau AP.

Ook de omzet van Netscape zal in het vierde kwartaal van 1997 lager uitkomen, naar verwachting tussen 125 en 130 miljoen dollar een daling in vergelijking met de ruim 150 miljoen dollar van een kwartaal eerder. Netscape ondervindt op de bedrijvenmarkt behalve van Microsoft ook zware concurrentie van IBM.

In het verlies van Netscape over het jongste kwartaal zijn voorzieningen opgenomen voor herstructureringen (35 miljoen dollar) en de aankoop van twee bedrijven (52 miljoen dollar) die actief zijn in electronic commerce, de ontwikkeling van programmatuur voor de handel via Internet (Kiva Software en Actra). Afgezien daarvan komt het (operationeel) verlies van Netscape over het vierde kwartaal van afgelopen jaar uit tussen 14 en 18 miljoen dollar.

De koersdaling met 21 procent gisteren op de Amerikaanse schermenbeurs Nasdaq komt bovenop het koersverlies dat het aandeel in het afgelopen jaar te verwerken kreeg. Met een koers van iets meer dan 18 dollar staat het aandeel nu op het niveau van rond de beursgang in 1995. In het najaar van 1995 noteerde Netscape nog een koers van ruim tachtig dollar.