Gewaagde automodellen in Detroit

DETROIT, 5 JAN. Dat Chrysler op de jaarlijkse Internationale Autoshow met gedurfde modellen komt is inmiddels traditie. Maar morgen onthult Volkswagen hier de opvolger van de 'kever' en daar houdt autominnend Amerika de adem even voor in.

De kever heeft onder Amerikanen nog altijd een magische klank. Gedurende de topjaren van Volkswagen in de Verenigde Staten, tussen 1968 en 1971, verkocht het bedrijf een half miljoen auto's per jaar, vooral kevers. Vier jaar geleden onthulde Volkswagen in Detroit een speelse opvolger van dit model: de Concept I. Het ontwerp daarvan is de basis voor de auto die hier morgen aan de pers wordt gepresenteerd.

De onthulling van het nieuwe model is een van de hoogtepunten in de komende week, voorafgaand aan de officiële Autoshow. Zaterdag gaan de deuren voor het publiek open. De autoshow van Detroit wint internationaal aan belang. Dat is te meten aan het aantal officiële introducties van de grote bedrijven.

Behalve een nieuwe kever is er deze week een nieuwe Saab te zien, een nieuwe super-de-luxe-Mercedes, een ontwerp voor een ruimtewagen van Honda, een nieuwe coupé van Toyota en de herziene Mazda Miata. Daarnaast hebben de Grote Drie van Detroit - General Motors, Ford en Chrysler - in deze thuiswedstrijd het een en ander te laten zien.

Het traditionele begin van de show was gisteren gereserveerd voor Chrysler, dat drie conceptauto's liet zien. De studio's van Chrysler zijn altijd goed voor verrassende vormgevingsproducten. Het bedrijf kwam met een zeer eenvoudige, strak vormgegeven sportwagen, de Plymouth Pronto Spyder, en met een Jeep Jeepster en een Chrysler Chronos. De Jeepster is een terreinwagen die vooral doet denken aan een speelgoedautootje en de Chronos, geïntroduceerd als vlaggenschip, is een grand luxe in sportieve verpakking.

“Wij maken conceptauto's om ideeën te testen”, aldus John Hurlitz, vice president voor design bij Chrysler. “Soms heeft het een uitdagend karakter, soms is het gewoon een grappig ontwerp. Maar altijd zijn de conceptauto's de aangevers voor toekomstige producten. Vraag is natuurlijk welk ontwerp werkelijk in serieproductie gaat.”

In de afgelopen jaren werden de Neon, de Viper, de Concord en de Prowler allemaal goed genoeg bevonden om op de markt te komen. Voor dit jaar lijkt de Plymouth Pronto Spyder een goede kans te maken. Het wagentje is goedkoop gemaakt en de ontwerpers hebben zich laten inspireren door Engelse klassieke sportwagens, moderne architectuur en Zwitserse horloges. Die mix heeft een ontegenzeggelijk modern en kittig ontwerp opgeleverd. De Pronto Spyder staat als een huis, op wielen van 45 centimeter doorsnee en met koplampen als kattenogen.

General Motors besteedde de eerste van zijn presentaties aan milieuvriendelijke ontwikkelingen in motortechniek. Het bedrijf heeft op dit moment de GM EV1, een door accu's aangedreven auto die in Californië en Arizona te leasen is voor 399 dollar per maand. Het succes is matig, vooral wegens de beperkte actieradius van de auto. GM moet er heel wat geld in steken.

Het bedrijf maakte gisteren bekend dat met ingang van dit najaar accu's beschikbaar zijn die het huidige bereik van tachtig mijl verdubbelen. Daarnaast toonde GM twee soorten hybride voertuigen. De een heeft een elektromotor en een benzinemotor, die dient om de accu's op te laden. De andere hybride heeft een elektro- en een dieselmotor.

Voordat de elektrische auto of een hybride in welke vorm dan ook aanslaat bij het publiek, moeten eerst de kosten verder omlaag om de wagens concurrerend te kunnen maken met gewone auto's. Ook wil GM dat de overheid introductie en verspreiding bevordert door belastingverlichting en de aanleg van oplaadstations.

GM-topman John F. Smith maande gisteren overheden tot flexibiliteit. “Innovatie en niet regulering”, zei hij, is het antwoord op verlaging van de uitstoot van schadelijke stoffen door auto's. “Regulering kan de aanwending van middelen en de aandacht van een automaker afleiden ten koste van onderzoek naar verschillende soorten technologie, zoals we die hier vandaag laten zien.”