Fossett's reis om de wereld per ballon mislukt

ST. LOUIS, 5 JAN. De derde poging van de Amerikaanse miljonair Steve Fossett om per ballon non stop rond de wereld te vliegen, is mislukt. Door mechanische problemen en de kou werd hij vanmiddag gedwongen zijn ballon even ten westen van Krasnodar in het zuiden van Rusland aan de grond te zetten.

Fossett vloog de afgelopen dagen over Europa en bereikte gisteravond, vliegend op een hoogte van 1,6 kilometer en met een snelheid van 51 kilometer per uur, het noorden van Turkije en vandaag de Russische regio Krasnodar, ten noorden van de Kaukasus. Gisteren vreesde Fossett dat een luchtstroom hem op een zuidelijker koers in de richting van Libië zou brengen. De regering van Libië weigerde hem een jaar geleden de doortocht, hetgeen hem zoveel tijd en brandstof kostte dat zijn poging toen in het noorden van India strandde. Maar de wind hield hem gisteren ver van Libië; bovendien had de Libische leider Gaddafi bij voorbaat duidelijk gemaakt dat Fossett ditmaal niets in de weg zou worden gelegd.

De ballonvaarder kreeg wel met andersoortige pech te kampen. De afstandsbediening die een van de twee branders van de ballon 'Solo Spirit' bedient begaf het. Daarmoet moest Fossett de brander met de hand bedienen, hetgeen omslachtig en vermoeiend is.

Bovendien werkte de verwarming in de gondel niet. Als gevolg daarvan kreeg Fossett het zo koud dat hij tot een hoogte van 1,6 kilometer moest afdalen. Zelfs op die hoogte kwam de temperatuur in de gondel niet boven het vriespunt. Door zo laag te vliegen verloor de ballon snelheid. Dat maakte gisteren al een succesvolle afloop van de poging onwaarschijnlijk. Vannacht meldde het grondstation in het Amerikaanse St. Louis, vanwaar Fossett is opgestegen en waarnaar hij onderweg was, dat de ballonvaarder zich slecht voelt.

De metereologen in St. Louis speurden nog geruime tijd naar een mogelijkheid Fossett op een zuidelijker koers te krijgen; dat had hem in staat gesteld hoger te stijgen en sneller te reizen. Bovendien hoopte men in St. Louis vanochtend nog de mankementen aan de gondelverwarming en de afstandsbediening van de brander te verhelpen. Dat lukte evenwel niet. Fossett wilde nog proberen zijn eigen wereldafstandsrecord ballonvaren te verbeteren - dat staat sinds januari vorig jaar, toen zijn poging in India strandde, op 16.674 kilometer - maar ook daarin is hij niet geslaagd. (Reuters)