India; Kuisheid in het land van de Kama Sutra

NEW DELHI/JAISALMER, 3 JAN. Langzamerhand laven steeds grotere delen van de Indiase bevolking zich aan Westerse gewoonten als fastfood, huwelijken uit liefde, spijkerbroeken, videorecorders, korte rokjes. Her en der is zelfs een ongecensureerde film-kus te zien.

Evenmin als de wind kun je bepaalde ontwikkelingen uit westelijke richting tegenhouden, weet ook de burgemeester van Delhi, Shakuntala Arya. Sommige van die gewoontes gaan haar echter te ver. Veel te ver. Daarom wil zij nu via de wet paal en perk stellen aan publieke 'onfatsoenlijkheden' als zoenen en omhelzen. Indiërs, maar ook buitenlanders in de hoofdstad moeten zich dus twee keer op het hoofd krabben voordat zij zich overgeven aan “openbare uitingen van fysieke intimiteit”. Daaronder vallen volgens Delhi's eerste burger ook het vasthouden van de hand van de partner en de openbare omarming.

“We moeten kijken naar de gevoelens achter dergelijke daden”, stelt mevrouw Arya, beschaamd-cryptisch, in een vraaggesprek met het dagblad The Statesman. Welke straffen zij in haar hoofd heeft voor openbare genegenheid - de parken rondom de eeuwenoude tempels en graftombes in Delhi staan er bol van op zondagmiddag - wil zij nog niet kwijt. Arya heeft de wet al uitvoerig besproken met de plaatselijke politie en met de regering van de deelstaat Delhi, vertelt ze dreigend.

Onder de huidige wetgeving kan iemand in India wegens 'obscene handelingen' drie maanden naar de gevangenis worden gestuurd. Maar zoals veel plaatsen kent ook Delhi zijn gedoogbeleid; de wet valt nu eenmaal niet altijd te handhaven. Het grootste deel van de 35.000 agenten in Delhi voelt er weinig voor boetes uit te delen, ofschoon een aantal van hen in sommige stadsdelen nu al een extraatje verdienen door geliefden erop te wijzen dat zij, wandelend tussen de ruïnes van het Afghaanse fort Purana Qila, de wet overtreden.

“We tolereren zoenen in het openbaar. We grijpen alleen in als het verder gaat dan dat”, zegt een hoofdagent van een politiebureau in het centrum van Delhi. Een aparte wet is voor hem niet nodig. “In India zie je tegenwoordig zoveel Westerse cultuur, zelfs in de bioscopen. Zoenen en omhelzen zijn vrij normaal geworden.” Maar burgemeester Arya staat erop dat er iets gebeurt. “De mensen hebben alle vrijheid om te doen wat ze willen, zolang het maar thuis gebeurt.”

Arya's politieke bazen van de rechtse partij BJP hebben haar gevraagd nog even te wachten met de uitvoering van de wet tot na de parlementsverkiezingen, die tussen 16 februari en 7 maart worden gehouden. De BJP, de grootste partij in India, vreest dat een expliciet zoenverbod te veel jeugdige kiezers in de armen van de andere partijen zal drijven.

Maar de burgemeester van Delhi staat niet alleen; op meer plekken in het land van de Kama Sutra zijn puriteinse krachten aan het werk. In de sprookjesachtige woestijnstaat Rajasthan bijvoorbeeld, gezegend met talloze maharadja-paleizen en een eindeloze stroom toeristen. De regering in de hoofdstad Jaipur is blij met de vakantiedollars, maar onthulde onlangs te zullen optreden tegen de “culturele vervuiling” die de Westerse beschaving met zich meebrengt.

Rajasthans populaire district Jaisalmer, waar veel buitenlandse jongeren tijdens hun kameelsafari doordringen tot in de kleinste gehuchten van de Thar-woestijn, is een maand lang diepgravend op zoek geweest naar een formulering die buitenlanders duidelijk maakt wat wel, en vooral niet kan. Een wet schrikt vrijdenkende Westerlingen af, meende het gemeentebestuur, dus werd het een vrijwillige gedragscode die nu te lezen valt op speciale 'menukaarten' in hotelkamers en bij reisbureaus.

Toon geen affectie op publieke plaatsen, draag geen onthullende of provocerende kleding, zo luiden de regels. Een ambtenaar legt uit wat de voorschriften precies inhouden. “Doe geen dingen die een Indiër ook niet doet”, adviseert Sudhansh Pant.

De minister van Toerisme in Rajasthan, Narandra Kanwar, heeft het initiatief tot de gedragscode genomen. Zij wil niet dat “onze jeugd en onze dorpelingen worden verpest”. Minister Kanwar is bang dat de cultuurschok te groot is voor de dorpelingen. Eerst moeten toeristen de Indiase cultuur leren kennen, en andersom, luidt haar filosofie. “Over een tijdje, als de lokale bevolking meer heeft geleerd van andere culturen, kunnen we de toeristen de vrije hand geven.” Als de gedragscode in Jaisalmer aanslaat, wordt ook in de rest van Rajasthan de culturele vervuiling aangepakt, aldus Kanwar.