HELEN WILLS-MOODY 1905-1998; Miss Poker Face

ROTTERDAM, 3 JAN. Het internationale vrouwentennis heeft afscheid genomen van een legende. Helen Wills-Moody, achtvoudig winnares van Wimbledon en een van de dragende figuren uit de Amerikaanse sport, overleed donderdag in een ziekenhuis in het Californische Carmel. Ze werd 92 jaar.

Wills-Moody, geboren op 6 oktober 1905, begon op 14-jarige leeftijd met tennis. Les kreeg ze nooit in de tak van sport die toentertijd vooral door mannen werd bedreven. Maar door naar tennispartijen te kijken, op de Berkeley Tennis Club, kreeg ze de vaardigheden onder de knie en nog geen jaar later won ze de eerste van haar twee nationale titels. Twee jaar later schreef ze geschiedenis door als jongste speelster ooit de prestigieuze US Open op haar naam te brengen.

Wills-Moody gaf het vrouwentennis een nieuwe dimensie. Met name haar slagkracht was ongeëvenaard in de jaren twintig en dertig. Queen Helen sloeg harder dan enig andere vrouw en mede daarom domineerde ze jarenlang het internationale veld. Witte oogschaduw was het tweede handelsmerk van Little Miss Poker Face, zoals een van haar bijnamen luidde. De Amerikaanse betrad de tenniscourts als een vrouw en verliet deze als een vrouw.

De erelijst van Wills-Moody vermeldt verder een gouden medaille, gewonnen in 1924 bij de Spelen in Parijs. Het was de laatste keer dat tennis deel uitmaakte van het olympische programma totdat het in 1988, bij de Spelen in Seoul, weer in de armen werd gesloten door het IOC. Naast haar acht Wimbledon-titels won Wills-Moody zeven keer de US Open en was ze vier keer de sterkste op het gravel van Roland Garros bij de Open Franse kampioenschappen.

In 1938, op 32-jarige leeftijd, beëindigde Wills-Moody haar actieve loopbaan na haar achtste overwinning op het heilige gras van Wimbledon. Haar officiële naam was inmiddels gewijzigd in Helen Wills Moody Roark nadat ze een jaar eerder voor de tweede keer in het huwelijk was getreden. In 1959 werd ze opgenomen in de International Tennis Hall of Fame, de eregalerij van het mondiale tennis.