'Amerikaanse toptennissers negeren het dubbelspel'

Ooit stonden John McEnroe en Peter Fleming garant voor een zege in het dubbelspel. Maar al jarenlang kunnen de Verenigde Staten in de Davis Cup geen topteam meer formeren. Jonathan Stark, wereldkampioen in het dubbelspel, blinkt vooral uit aan de kaarttafel.

GOTHENBURG, 28 NOV. Niet alleen Pete Sampras mag zich wereldkampioen noemen in het Amerikaanse tennisteam, ook Jonathan Stark. Toch beseft de dubbelspecialist dat voor hem slechts een bijrol is weggelegd tijdens de Davis-Cupfinale tegen Zweden. “Ik heb de afgelopen dagen vooral uitgeblonken aan de kaarttafel”, grapte Stark, die onlangs samen met Rick Leach de wereldtitel veroverde op de ATP Masters in Hartford. De invaller voor de geblesseerde Alex O'Brien denkt dan ook dat coach Tom Gullikson morgen Sampras aan Todd Martin zal koppelen in de dubbel tegen het Zweedse duo Björkman en Kulti.

Al enkele jaren zoeken de Amerikanen wanhopig naar een dubbelteam dat kan wedijveren met de prestaties van het gouden tweetal John McEnroe/Peter Fleming, dat slechts twee van zijn twintig partijen in Davis-Cupverband verloor. Het gerenommeerde dubbel Flach/Seguso werd nooit meer opgeroepen na een dramatische nederlaag tegen de Fransen Forget en Leconte in 1991. Sindsdien is Team USA aangewezen op gelegenheidscombinaties, die zelden succesvol zijn.

“De meeste topspelers negeren het dubbelspel”, stelt coach Tom Gullikson. “En ik kan ze toch moeilijk verplichten met een landgenoot te gaan spelen voor die vier weken per jaar dat ze in de Davis Cup uitkomen.” Daarom gokt hij ook dit weekeinde op een maximale inzetbaarheid van zijn kopman Pete Sampras, hoewel de nummer een van de wereld tijdens de ATP Masters nog liet weten in het Scandinavium alleen de enkelspelen voor zijn rekening te willen nemen. Het blijft riskant Sampras zo zwaar te belasten. Waarom koos Gullikson niet voor de kersverse wereldkampioenen in het dubbelspel?

“Omdat Leach en Stark volgend jaar al niet meer samenspelen en ik met Todd Martin een speler heb die al eerder met Sampras heeft gedubbeld”, luidt zijn argument. De winnaars van de Masters verloren bovendien dit jaar in de kwartfinales van de Davis Cup van de Nederlanders Haarhuis en Eltingh. Stark heeft in drie optredens voor de Verenigde Staten met drie verschillende partners (Palmer, Martin en Leach) nooit kunnen winnen.

Zijn machtsgreep in Hartford met de ervaren Rick Leach kwam dan ook als een verrassing. “Ook voor ons zelf”, erkent Stark. De Amerikanen profiteerden in de halve finales optimaal van een off day bij het hoger aangeslagen duo Haarhuis/Eltingh. “Die jongens waren zichzelf niet”, vertelt Stark. “Ik vond ze vooral zwak serveren en wij hebben hen met onze returns meteen onder druk gezet. Ik geloof niet dat de verrassende uitschakeling van de Woodies (Woodforde en Woodbridge, red.) een rol heeft gespeeld. Jacco en Paul hebben genoeg ervaring, maar wij speelden de partij van ons leven.”

Enkele uren voor hij de finale van de Masters moest spelen tegen de Indiase combinatie Bhupati/Paes kreeg Stark een telefoontje van de Amerikaanse Davis-Cupcaptain. “O'Brien kampte met een stress-fractuur en toen duidelijk werd dat hij niet kon spelen, heb ik meteen een vlucht naar Gothenburg geboekt. Ik ken het standpunt van coach Gullikson. Hij beschouwt elke partij met Sampras als een bonus. Toch is het een nadeel dat wij niet over een ingespeeld dubbel beschikken zoals de Zweden. Volgend jaar speel ik echter met Byron Black, omdat ik voor een langere periode met een partner wil samenwerken.”

Stark spiegelt zich aan de vruchtbare samenwerking tussen Eltingh en Haarhuis. “Maar ik besef dat de Amerikaanse tennissers het er voor Gullikson niet eenvoudiger op maken. Wellicht kunnen jongeren als Justin Gimelstob en Chris Woodruff in de toekomst een team formeren waar het Davis-Cupteam op kan vertrouwen.” Maar als Gullikson echt in nood zit, heeft Stark altijd nog een mogelijkheid achter de hand. Met wie won de 26-jarige Amerikaan ook al weer een Wimbledon-titel? “Een prima idee”, zegt hij, schaterlachend. “Ik zal Martina Navratilova meteen vragen of ik vaker met haar kan dubbelen.”

    • Robèrt Misset