Paperbacks

Ethan Hawke: The Hottest State. Vintage, 196 blz. ƒ 28,20 (In het Neder- lands verschenen als De heetste stad bij Anthos, ƒ 34,90, vert. May van Sligter)

Ethan Hawke heeft de schijn tegen zich. Een jonge Amerikaanse filmster, bekend van Dead Poets Society, Reality Bites, en Before Sunrise. Dan een eerste roman die zich laat samenvatten als 'boy meets girl', waarbij een en ander zich ook nog afspeelt in artistiekerige kringen in New York. De lezer die nu het ergste vermoedt, kan echter gerust zijn: Hawke kan namelijk verrassend goed schrijven.

De hoofdpersoon van The Hottest State, William, acteur en bijna 21, ontmoet in een bar met de omineuze naam 'Bitter End' de verlegen kleuterleidster Sarah, zangeres in diezelfde bar. Binnen de kortste keren is hij hopeloos verliefd. Na een affaire van een paar weken houdt Sarah het echter voor gezien, William in totale ontreddering achterlatend. Hawke werkte dit weinig opzienbarend thema uit met geloofwaardige personages, spitse dialogen en een feilloos instinct voor effectieve scènes. Die variëren van een nachtmis in een kerk met televisieschermen op alle zuilen en een priester die over het sound system klinkt, tot een hartverscheurende voorleesscène ('Little Bear and Owl') in Sarahs kleuterklasje. Opvallend zijn ook de beschrijvingen van Williams jeugd in Texas als kind van tienerouders.

Wat het boek vooral bijzonder maakt is de toon. Met een haast pijnlijke eerlijkheid beschrijft Hawke de verschillende stadia van frustratie, wanhoop en gelatenheid die William doorloopt. Hij schrijft met veel gevoel voor humor (zijn taalgebruik doet soms vreemd genoeg aan Arnon Grunberg denken), maar beziet de gevoelens en naïeve gedragingen van zijn hoofdpersonen met een onmodieuze mildheid. Hawke verdient bewondering voor de manier waarop hij dit om-te-huilen-zo-simpele verhaaltje heeft weten om te vormen tot een boeiende roman. Het maakt in ieder geval nieuwsgierig naar wat hij zou kunnen doen met wat complexere materie.