Overname Britse belegger door Merrill Lynch is 'loterij zonder nieten'; Banken Europa grijpen naast Mercury

De Amerikaanse zakenbank Merrill Lynch neemt de grote Britse vermogensbeheerder Mercury Asset Management over voor 3,1 miljard pond (10,2 miljard gulden). Het is de grootste overname van een vermogensbeheerder in de historie.

LONDEN, 20 NOV. De overname door de Amerikaanse zakenbank Merrill Lynch van Mercury Asset Mangament (MAM), het grootste beleggingsfonds van Groot-Brittannië, kwam gisteren voor de analisten in de City als een volslagen verrassing. Ze gingen ervan uit dat Mercury onafhankelijk wilde blijven. Ze zeggen dat ook veel Europese banken graag een bod hadden uitgebracht op het Britse beleggingsfonds, als ze maar hadden geweten dat Mercury te koop was. Maar ze menen dat de directie van MAM een sterke voorkeur had voor een Amerikaanse partner. De bedrijfsleiding van Mercury verdient aan de overname ruim 100 miljoen pond, circa 325 miljoen gulden.

Drie jaar geleden ketste een fusie tussen de Amerikaanse zakenbank Morgan Stanley en de Britse branchegenoot SG Warburg op het laatste moment af omdat de directie van MAM alleen maar wilde meewerken als ze zelfstandig kon blijven opereren. Mercury was oorspronkelijk de beleggingstak van Warburg en verreweg de meest winstgevende dochter van de onderneming. Nadat Warburg in 1987 een kwart van de aandelen MAM naar de beurs bracht, behield de bank de resterende 75 procent. Toen Warburg in 1995 toch werd overgenomen - door Swiss Bank - bleef Mercury buiten die transactie. De aandelen die in het bezit van de bank waren, werden over de effectenbezitters van Warburg verspreid.

Sinds Mercury in 1969 werd opgericht als beleggingsdivisie van Warburg, heeft de firma een grote reputatie verworven door haar degelijkheid en marktvisie die resulteerden in een hoog rendement op de lange termijn. Maar die faam heeft het bedrijf in het recente verleden niet waar kunnen maken. De waardevermeerdering van aandelen MAM bleef achter bij de algemene beursgroei. De bestuursvoorzitter moest met een tussentijdse waarschuwing komen dat de winststijging afvlakt. Pogingen om de internationale positie te versterken door een acquisitie in de Verenigde Staten liepen op niets uit. Desondanks is het bedrijf nog steeds de onbetwiste marktleider in Groot-Brittannië met een beheerd vermogen van 104,4 miljard pond.

Analisten noemen de overname van Mercury door Merrill Lynch “een loterij zonder nieten”. Het Amerikaanse conglomeraat dat op Wall Street bekend staat als de 'Thundering Herd', 'de razende kudde', zet weer eens de toon in de bedrijfstak met een basisverbreding. Mercury krijgt eindelijk toegang tot de Amerikaanse markt en heeft voor de aandeelhouders een riante overnameprijs bedongen: 3,1 miljard pond, 25 keer de winst van het laatste boekjaar. Tegelijkertijd houdt het management van Mercury zijn functies en gaat er financieel fors op vooruit.

Hugh Stevenson, de bestuursvoorzitter van MAM, verdient 24 miljoen pond aan de overname via aandelenverkoop en opties. Carol Galley en Stephen Zimmerman, de twee andere vertegenwoordigers in het bestuurstrio, worden respectievelijk 10 en 14 miljoen pond rijker. Galley en Zimmerman werken al sinds 1969 bij de firma en worden als drijvende krachten achter het succes van Mercury beschouwd. Beiden treden ze toe tot het comité van uitvoerende directeuren bij Merrill Lynch.

De acquisitie van Mercury Asset Management is de grootste overname van een beleggingsfonds in de historie. Dat record stond op naam van Aegon dat vier jaar geleden de Amerikaanse Mutual Life Insurance Company of New York kocht. De Amerikaanse zakenbank en het Britse beleggingsfonds hebben samen 55.000 werknemers. De overname zal niet leiden tot een personeelsvermindering.

Analisten in de City zeggen dat meer Britse beleggingsfondsen op de nominatie voor overname staan. Als meest gewilde acquisitieprooien noemen ze Schroders, Henderson, M&G en Perpetual.

Een groot aantal Britse financiële instellingen is de afgelopen jaren in buitenlandse handen gekomen. Deutsche Bank ontfermde zich over Morgan Grenfell en Dresdner Bank kocht Kleinwort Benson. Swiss Bank verwierf SG Warburg en ING lijfde het geplaagde Barings in. Kleiner van omvang was de overname van het effectenkantoor Hoare Govett door ABN-AMRO.