Coup Sierra Leone verijdeld

FREETOWN, 19 NOV. In Sierra Leone zijn gisteren tien personen, onder wie zes militairen, opgepakt omdat ze een coup zouden voorbereiden tegen het militaire bewind van majoor Johnny Paul Koroma. Volgens een woordvoerder van de junta wilden de tien voorkomen dat de militairen plaatsmaken voor de in het voorjaar verdreven burgerpresident Ahmad Tejan Kabbah. Koroma en een groep mede-officieren pleegden op 25 mei een staatsgreep tegen Kabbah en vormden een Bestuursraad van de strijdkrachten (AFRC), die sindsdien de macht uitoefent in dit West-Afrikaanse land.

De militaire woordvoerder zei gisteren dat de putschisten “samenspanden om de AFRC-regering omver te werpen en korte metten te maken met het Akkoord van Conakry”. Hij doelde op de overeenkomst die vorige maand, onder druk van Sierra Leone's buurlanden, tot stand kwam in de hoofdstad van Guinee en die voorziet in terugkeer van de afgezette president Kabbah in april.

Onder de arrestanten is Stephen Bio, een welgestelde zakenman. Bio, die een luchtvaartonderneming en een chartermaatschappij voor helikopters drijft, was Koroma's bewind tot dusverre goed gezind. Hij speelde een rol bij een eerdere poging, in februari, om Kabbah aan de kant te zetten.

Eveneens opgepakt is kolonel Gibril Massaquoi, een hoge officier in het rebellenleger dat sinds 1991 oorlog voert tegen opeenvolgende regeringen in Freetown. De opstandelingen kozen na de coup in mei de kant van Koroma's junta. Massaquoi's betrokkenheid bij de putschpoging is het eerste zichtbare teken van een breuk tussen het militaire bewind en de rebellenbeweging.

Massaquoi is een vertrouweling van rebellenleider Foday Sankoh, die door Koroma is aangesteld als tweede man, maar nog steeds gevangen zit in Nigeria. Dat land speelt een hoofdrol bij de inspanningen van de buurlanden voor de terugkeer van Kabbah, die op dit moment als politieke balling in Guinee woont.

De door Nigeriaanse militairen gedomineerde West-Afrikaanse legermacht, ECOMOG, die al enkele jaren actief is in het naburige Liberia, is na de coup van mei meermalen slaags geraakt met troepen van Koroma's junta. (AP, Reuters)