Italianen blijven kritisch na kwalificatie voor WK

ROME/TOKIO, 17 NOV. Een echt feest is het niet, want Italië is door de achterdeur binnengekomen bij de groep landen die naar Frankrijk mag. Voor een land met grote pretenties is dat altijd wat vernederend. Maar binnen is binnen en de rest is snel vergeten. “Italië is een stuk vrolijker, zo luidde de openingskop vanmorgen van de Gazzetta dello Sport.

Leuk was de wedstrijd zaterdagavond tegen Rusland niet. De uitwedstrijd tussen de sneeuwvlokken was geëindigd in een 1-1 gelijkspel, en trainer Maldini had kennelijk zijn spelers ingehamerd dat 0-0 voldoende was voor kwalificatie. De middenvelders van Italië deden weinig meer dan verdedigen. Ravanelli liep verloren rond in de spits en zenuwachtig gingen beide ploegen na 45 minuten de kleedkamers in.

Een bevlieging van middenvelder Albertini heeft Italië aan de zege geholpen. Vlak na rust gaf hij een schitterende lange pass op Casiraghi, die de bal meteen met zijn linkervoet langs doelman Ovchinnikov schoot. Het was het enige hoogtepunt van de wedstrijd. De Italianen zochten niet meer, de Russen konden niet meer. Het enige wat de wedstrijd nog interessant maakte, was het feest op de tribunes van stadion San Paolo in Napels. De Napolitaanse supporters hebben zich opnieuw laten kennen als de beste van Italië. Alle bijgelovige angst voor een nieuw debacle, zoals de uitschakeling door Argentinië in de halve finales van het WK in 1990 in hetzelfde stadion, bleek ongegrond.

“We hebben het minimumdoel bereikt met minimumoplossingen”, schreef de Gazzetta naar aanleiding van het zeer matige spel. “Nu moeten we grootser denken, want op het WK wacht ons een rol als hoofdrolspeler.” Dit is een open oproep aan trainer Maldini om van taktiek te veranderen. Maldini legt sterk de nadruk op de verdediging. Waar zijn voorganger Sacchi vaak zei dat een spectaculaire wedstrijd belangrijker was dan de punten, is voor Maldini het resultaat het enige dat telt. Sacchi heeft sommige spelers niet geselecteerd omdat ze niet inpasbaar waren in zijn strakke spelschema's. Maldini offert grote talenten op voor een hechte verdedigingsmuur. Daarom speelde Zola bijvoorbeeld zaterdag niet mee: hij verdedigt als spits te weinig mee naar de zin van Maldini. Del Piero, een andere geniale voetballer met enorme technische kwaliteiten, mocht in Napels maar een paar minuten meespelen, toen Ravanelli zich moe had gelopen.

De toeschouwers willen ook wel eens naar een mooie wedstrijd van het nationale elftal kijken, schreef de Gazzetta. Deze uitspraak is in allerlei varianten terug te vinden in de commentaren in andere kranten. Maldini heeft de kwalificatie binnengehaald, maar nog niet de harten van de tifosi gewonnen voor zijn team. Hij lijkt gevoelig voor deze kritiek. Gisteren beloofde hij nieuw bloed, nieuwe schema's en nieuwe emoties.

Japan heeft zich gisteren voor het eerst in de geschiedenis gekwalificeerd voor het WK. Het land is samen met Zuid-Korea in 2002 zelf organisator van het WK en de Japanse aanvoerder Ihara zei dan ook opgelucht na afloop: “Ik ben blij dat we ons vóór 2002 eerst een keer op eigen kracht voor het WK hebben gekwalificeerd.”

Japan is de derde deelnemer uit Azië. Eerder kwalificeerden Zuid-Korea en Saudi-Arabië zich door als winnaars van de twee Aziatische kwalificatiegroepen te eindigen. De nummers twee, Japan en Iran, vochten gisteravond in een onderling duel om het derde Aziatische startbewijs. De zinderende wedstrijd eindigde in 2-2, waarna Japan in de verlenging aan alle spanning een einde maakte.

In Japan hadden de media en aanhangers de afgelopen maanden een enorme druk op het elftal gelegd nu het land zelf in 2002 gastheer zal zijn van de wereldtop. Daarnaast hadden de spelers zelf een frustratie weg te werken, omdat ze vier jaar geleden het WK in de Verenigde Staten op het nippertje misliepen door een tegendoelpunt in de laatste minuut van de laatste kwalificatiewedstrijd. Ruim vijftienduizend aanhangers maakten zodoende dit weekeinde de reis naar het 'neutrale' terrein in Maleisië. Op vijfduizend kilometer van huis speelde Japan een soort thuiswedstrijd tegen de Iraniërs, die het moesten doen met een groepje van 50 aanhangers.

Na de primeur van een kwalificatie wil Japan nu meer. “Iedereen heeft het altijd over Japan als een economische grootmacht, maar we zullen de wereld eens laten zien wat we verder kunnen”, zei één van de spelers na afloop. Vanmorgen sprak een commentator op de televisie de hoop uit dat Japan volgende zomer een droomwedstrijd tegen Brazilië gaat voetballen. Het olympisch elftal van Japan heeft vorig jaar in Atlanta de Brazilianen al een keer verrassend met 1-0 verslagen. Ook de Iraniërs hadden gisteren gewaarschuwd moeten zijn. De moeder van de maker van het winnende Japanse doelpunt, Okano, zat gisteren op de tribune met het grote spandoek 'Okano: Barbaar'.

De kwalificatie van Chili voor de eindronde van het WK heeft dit weekeinde in Santiago een man het leven gekost. Zeventien andere feestvierende Chilenen raakten gewond. De dode supporter werd in het centrum van de hoofdstad aangereden door een taxi die zich een weg zocht in de feestende mensenmassa. Onder de gewonden bevonden enkele politieagenten, die zich moesten mengen in diverse opstootjes. De politie arresteerde in totaal 62 personen. Chili kwalificeerde zich door Bolivia in de laatste groepswedstrijd van de Zuid-Amerikaanse zone met 3-0 te verslaan.