Kafelnikov blaakt van zelfvertrouwen

HANNOVER, 14 NOV. Genie en waanzin liggen bij Jevgeni Kafelnikov dicht bij elkaar. Met briljant spel verzekerde de 23-jarige Rus zich gisteren ten koste van Michael Chang als eerste tennisser van een plaats in de halve finales van het WK tennis. De Rus had geen enkele moeite met de Amerikaanse nummer twee van de wereld. Hij won in 57 minuten met 6-3 en 6-0.

Zo overtuigend als Kafelnikov 1997 lijkt te gaan beëindigen, zo dom begon hij dit tennisjaar. In januari, vlak voor de Open Australische kampioenschappen, trof de 23-jarige Rus in een sportschool in Melbourne collega Marc Rosset. De Zwitser stond zich uit te leven op een boksbal en daagde Kafelnikov uit: “Wedden dat ik harder sla?” Zonder na te denken haalde de Rus met zijn blote vuist uit. Met een gebroken vinger vloog hij dezelfde dag nog terug naar huis voor een revalidatie die ruim drie maanden zou duren.

Kwalificatie voor het WK leek op dat moment ver weg. Drie weken geleden stond Kafelnikov, ondanks toernooizeges in Halle en New Haven, op de vijftiende plaats van de wereldranglijst. Dankzij een formidabele eindsprint kreeg de Rus afgelopen zondag in Moskou in de finale om de Kremlin Cup een laatste kans zich alsnog bij de beste acht spelers van de wereld te scharen.

Om zich voor het WK te plaatsen moest de Rus winnen van de Tsjech Petr Korda. Achttienduizend Moskovieten schreeuwden hun landgenoot naar de overwinning. “Voor de wedstrijd had ik niet meer”, vertelde Kafelnikov maandag. “Een finale voor zoveel eigen publiek, en dan ook nog de mogelijkheid in één klap mijn jaar goed te maken. Ik bestierf het bijna van de zenuwen.”

In Moskou stapte Kafelnikov direct na zijn zege op het vliegtuig. Een uur voor de loting arriveerde de Russische delegatie maandag in de Messe van Hannover. Voorop de blonde tennisser, een Armani-kledingzak losjes over de arm. In zijn kielzog zijn even perfect geklede vriendin, twee lijfwachten en de kogelronde, in een morsig trainingspak gestoken trainer Anatoli Lepeshin, amechtig sjouwend met een koffer.

Kafelnikov, geboren in het kustplaatsje Sotsji aan de Zwarte Zee, is de beste Russische tennisser aller tijden. Zijn jeugdvriend Andrei Medvedev, in 1994 korte tijd de nummer vier, kon de weelde van het tenniscircus niet aan en verdween uit beeld. Maar Kafelnikov, hoewel ook in het bezit van een Ferrari, verwierf zich een vaste plaats in de toptien, zowel in het enkel- als het dubbelspel. Hij speelt al jaren de meeste wedstrijden van alle proftennissers. Hij won veertien toernooien, waaronder Roland Garros, sloeg ruim 16 miljoen gulden prijzengeld bij elkaar, en is deze week voor de derde keer op rij deelnemer aan het WK.

Kafelnikov, een allrounder die op alle baansoorten uit de voeten kan, trof het bij zijn vorige WK's niet met de loting. Beide keren moest hij tegen Becker en Sampras. Hij kon na de groepswedstrijden meteen naar huis. Dit jaar zijn Bjorkman, Bruguera en Chang zijn tegenstanders. Zonder valse bescheidenheid trok de Rus maandag meteen zijn conclusies. “Dit is de makkelijkste groep. Ik heb een goede kans hier te winnen.”

De Rus bluft graag, maar woensdag versloeg hij Bjorkman en gisteren liet hij Chang volmaakt kansloos. De kleine Amerikaan gunde Kafelnikov het initiatief en daar maakte de Rus dankbaar gebruik van. Met gespreide, diepe ballen zette Kafelnikov zoveel druk, dat Chang weinig meer kon doen dan van links naar rechts draven. “Ik kan niet beter spelen dan ik vandaag deed”, glunderde de winnaar na afloop. “Ik had me voorbereid op een lange wedstrijd. Maar na de eerste break heb ik het slim gespeeld en ging alles zoals ik het wilde. Dit was gewoon zo'n dag waarop alles meezit.”

Chang legde na afloop uit dat hij een perfecte demonstratie had gegeven van hoe je niet moet spelen tegen Kafelnikov. “Ik heb het compleet verkeerd aangepakt. Als je op ons niveau een tactische fout maakt, dan wordt dat genadeloos afgestraft.”

Chang dreigt door zijn slechte resultaten in het najaar zijn positie als nummer twee in Hannover te verliezen aan Patrick Rafter. Toch zag de religieuze Amerikaan de zon nog schijnen. Hij sprak van een “leerzaam duel” en vertelde veel steun te vinden bij Filippenzen 3 vers 14: 'Maar één ding doe ik: vergetende hetgeen achter mij ligt en mij uitstrekkende naar hetgeen voor mij ligt, jaag ik naar het doel om de prijs der roeping Gods, die van boven is, in Christus Jezus'.

Kafelnikov streeft een aardser doel na. De Russische tennisser beloofde zijn schrijvende landgenoten op plechtige toon dat zij zich kunnen opmaken voor een groot feest. “Ik ga dit toernooi winnen, zeker en vast.”

    • Arjen Ribbens