Kleurloze Rusedski steeds stap te laat tegen Sampras

HANNOVER, 13 NOV. Winst of verlies, tennisser Greg Rusedski lacht altijd. Met de blijmoedigheid van iemand die het licht heeft gezien, treedt de in Canada geboren Engelsman de wereld tegemoet. Ook gisteren gaf Rusedski blijk van zijn onverwoestbaar goede humeur. De Engelsman leed bij het WK tennis in Hannover tegen een herboren Pete Sampras een nederlaag die kanslozer was dan de cijfers doen vermoeden: 6-4 en 7-5.

Omdat hij een dag eerder ook al boog voor Patrick Rafter heeft Rusedski nog slechts een theoretische kans op een plaats in de halve finales. Niettemin toonde de 24-jarige Engelsman zich opnieuw een onverbeterlijke optimist: “Hi guys, hopelijk gaat het morgen beter.”

Zo kleurloos als Rusedski is, zo dodelijk is zijn wapen. De Engelsman beschikt over de hardste service van het circuit. In september bracht hij bij de US Open een bal in het spel met een recordsnelheid van 230,1 kilometer per uur. Ter vergelijking: Sampras, een van de beste serveerders, haalde ooit 214 km. De meeste tennissers zijn al blij met een snelheid van tegen de 200.

Een harde opslag is het machtigste wapen waar een tennisspeler over kan beschikken. Rusedski dankt er zijn hoge positie aan in de vele klassementen die de tennisbond ATP bijhoudt. Alleen Ivanisevic en Krajicek sloegen dit jaar meer aces en alleen Krajicek haalde een hoger rendement uit zijn eerste opslag. En Rusedski kent zijn gelijke niet als het gaat om tweede services en gewonnen servicegames (92 procent).

Ondanks zijn verwoestende opslag gold Rusedski jarenlang als een dommekracht. Wie zijn opslag wist te retourneren, had weinig meer te vrezen. In zes jaar tijd won hij slechts drie onbeduidende toernooien en handhaafde hij zich met moeite in de topvijftig. Pas nadat hij vorig jaar Brian Teacher als coach aanstelde, begon Rusedski aan zijn opmars. Teacher, een voormalig toptienspeler, schaafde met succes aan zijn techniek. Op Queens bereikte Rusedski in juni de halve finales, op Wimbledon de kwartfinales. Bij de US Open haalde Rusedski zelfs de finale en steeg hij naar de elfde plaats op de wereldranglijst.

Tot veler verrassing brak Rusedski in september met de coach die hem leerde tennissen en benoemde hij Tony Pickard als zijn opvolger. “Ik heb Tony gekozen omdat hij Stefan Edberg naar de top bracht”, zei Rusedski maandag in Hannover. “Stefan was twee jaar de nummer één, stond tien jaar in de topvijf en won met Tony zes grandslamtoernooien. Die kans wil ik ook hebben, ik heb nog maar zes jaar te gaan voor ik dertig word.”

Met Pickard kwam Rusedski's carrière onmiddellijk in een nieuwe stroomversnelling. De Engelsman schreef twee toernooien op zijn naam, behaalde 22 zeges in 27 partijen en steeg naar de vierde plaats op de wereldranglijst. “In drie weken tijd heb ik het spel van Greg met minstens vijftien procent verbeterd”, aldus Pickard, die zich verbaasde over het gebrek aan tactische kennis bij zijn pupil. “Greg is veel gedisciplineerder geworden. Hij weet dat ik geen flauwekul tolereer. Het goede aan hem is dat hij luistert.”

Tegen Sampras verviel de man met de handdoek en de witte bandana gisteren echter in oude fouten. In de vijfde game van de eerste set verloor Rusedski zijn geduld na twee mislukte volleys. Sampras, die veel beter speelde dan een dag eerder tegen Moya, profiteerde onmiddellijk en brak de service van zijn tegenstander. De Engelsman sloeg woedend een bal weg, smeet met zijn racket en miste in de volgende game vervolgens de concentratie om een breekpunt te benutten dat Sampras hem cadeau deed.

Een tweede kans om de service van de Amerikaan te breken, kreeg Rusedski niet. Sampras, die aan het eind van de eerste set behandeld werd aan een bloedneus, wachtte in de tweede set geduldig op het volgende kansje. Dat kwam op 5-5 toen Rusedski zijn achtste dubbele fout sloeg. Daarna speelde Sampras de partij geroutineerd uit.

Hij was 's morgens met zijn verkeerde been uit bed gestapt. “Een geïrriteerde hamstring”, verontschuldigde de Brit zich met zijn bekende tandpasta-glimlach. “Tegen Sampras moet je honderd procent fit zijn. Ik was vandaag steeds een stap te laat. En omdat ik zo slecht kon afzetten met mijn rechterbeen, sloeg ik zoveel dubbele fouten.”

Sampras kon het niet geloven. De Amerikaan, die morgen zijn laatste groepsduel tegen Rafter moet winnen om nog kans te maken op prolongatie van zijn wereldtitel, had twaalf aces voorbij zien vliegen. “Ik heb niks gemerkt. Als zijn eerste service goed was, kon ik er nauwelijks iets mee beginnen.”

De Amerikaan loofde zijn opponent. “Het komend jaar zullen de nieuwe spelers in de toptien getest worden. Het is makkelijker om aan de top te komen dan er te blijven. We zullen zien wie zijn plaats verdient en wie niet. Maar ik denk dat Greg het redt. Met zo'n service telt hij nog jaren mee.”

    • Arjen Ribbens