Albert Frère grootaandeelhouder in BBL; Stille kracht van Wallonië

ROTTERDAM, 13 NOV. Het imperium van Albert Frère ziet er op papier uit als de plattegrond van een oud stadscentrum. Tientallen lijnen verbinden evenzovele bedrijven en holdings waarin de Waalse financier een belang heeft. Hij heeft zijn imperium via zogeheten cascades (watervallen) opgebouwd, waarbij hij via de holdings ondernemingen probeert te overstromen.

Ook zonder meerderheid van aandelen heeft Frère zo een belangrijke stem in het kapittel. Via politieke invloed of preferente aandelen reikt zijn macht erg ver.

ING kan sinds 1992 over de invloed van Frère meepraten. Via de holding Groep Brussel Lambert (GBL), zelf goed voor 12,4 procent van de aandelen BBL, heeft hij lange tijd 37,5 procent gecontroleerd. En hij beschikt er zelfs over een meerderheid in de raad van commissarissen.

In 1992 leed ING's poging om BBL over te nemen schipbreuk, mede door Frères toedoen. Zijn rol is nooit helemaal duidelijk geworden want hij heeft een broertje dood aan openheid. “Zaken worden met zakenlui gedaan, niet met journalisten”, is zijn lijfspreuk. Van Frère is alleen bekend dat hij via zijn imperium invloed heeft in de financiële wereld, de energiesector en in de media. Zijn vermogen wordt op ruim 5 miljard gulden geschat.

De geslotenheid van 'de gnoom van Charleroi' heeft veel bijgedragen aan de mythevorming rond zijn persoon. Volgens ING-bestuursvoorzitter A. Jacobs is een groot deel van de berichtgeving over Frère dan ook bezijden de waarheid. Zo zou de relatie tussen de top van ING en de Waalse zakenman helemaal niet zo slecht zijn als in de media wordt beweerd. “We gaan allervriendelijkst met elkaar om”, verklaarde Jacobs gisteren nog. In één van die prettige ontmoetingen (“met een goed glas wijn”) had Frère Jacobs zelfs uitgelegd dat hij in 1992 van plan was om zijn aandelen BBL aan ING aan te bieden, hoewel hij het Nederlandse bod destijds krenterig had genoemd. “Natuurlijk was hij om één minuut voor twaalf akkoord gegaan, maar dat hoort bij zijn tactiek”, aldus Jacobs. “Hij is immers een pokeraar.” Jacobs moet echter niet vergeten dat pokeraars zich achteraf zelden in hun kaarten laten kijken.

Juist door het gebrek aan openheid weet niemand welke plannen Frère nu weer met ING heeft. Volgens de Belgische media wil Frère voor zijn aandelen BBL contant geld zien van ING en geen aandelen zoals nu het plan is. Hij zou daarom tegen de deal zijn. Die verklaring lijkt weinig logisch want de aandelen van ING zijn redelijk makkelijk te verkopen. De verkoop van zijn aandelen ING, goed voor ruim 1 miljard gulden, zal hooguit enkele weken in beslag nemen.

Ondanks zijn rijkdom en lange tentakels lijkt de rol van Albert Frère in de deal met BBL niet zo groot te zijn als in 1992. Ten eerste lijkt de bank Gemeentekrediet zich los te maken uit de samenwerking met Frères GBL en verzekeraar Royal Belge. Het belangrijke anti-Nederlandse blok, goed voor 37,5 procent van de aandelen, zal daardoor niet meer zo krachtig zijn als vijf jaar geleden.

Ook door toedoen van het wijs geworden ING wordt de rol van Frère beperkt. Het Nederlandse concern heeft besloten de deal met BBL af te ronden zodra 50 procent van de aandelen is aangemeld. Op die manier wordt de macht van één enkele aandeelhouder zeer beperkt.

Om de Belgen gunstig te stemmen ruimt ING zowel een plaats in voor een bestuurslid als voor een commissaris uit België. Waarom Frère niet een plaatsje in de raad van commissarissen bieden? Jacobs had gisteren zijn antwoord opvallend snel paraat. “Mijnheer Frère is bijna 72 jaar en dus te oud voor een zetel”.