Relatiebemiddelaar zaait louter tweedracht

In navolging van de VS is deze week in Nederland een vereniging van gedupeerden van het inmiddels gesloten relatiebemiddelingsbureau Together opgericht. Het zou cliënten stelselmatig voor de gek hebben gehouden.

ENSCHEDE, 12 NOV. Het begon met reclamefolders in de brievenbus. Wie alleen is, kan niet zonder Together. Na de vijfde folder besloot een 39-jarige vrouw uit Eindhoven te reageren. “Voor u hebben we toppers in de bak”, zei de consulent na een 'geheel vrijblijvend' kennismakingsgesprek van vier uur. De vrouw, gescheiden moeder van twee kinderen en werkzaam in haar eigen bedrijfje, was overgehaald. Zij vulde in: een lange man uit Brabant, tussen de 40 en 50 jaar oud, algemeen beschaafd Nederlands sprekend, en enthousiast over zijn (en haar) haar werk.

Voor 1.750 gulden zou zij maximaal tien keer met een man in contact gebracht worden. Zij machtigde het bureau maandelijks 150 gulden van haar bankrekening af te schrijven. “Together had veel bijstandsmoeders in zijn bestand en die mochten ook in termijnen betalen”, aldus de vrouw die in het totaal drie contacten kreeg aangeboden.

De eerste man kwam uit Limburg, was 1,70 meter lang, sprak onverstaanbaar Limburgs en had zijn baan net opgezegd. De tweede man, uit Utrecht, moest door de telefoon al zo hard lachen - omdat hij alleen maar aan types was voorgesteld met wie hij werkelijk niets deelde - dat beiden na overleg overeenkwamen dat ook hun in hartjes gedompelde profielschets niet overeenkwam met de werkelijkheid. Met de derde man, inderdaad uit Brabant, maakte de vrouw een afspraak. “We gingen eten in een restaurant maar na een half uur hebben we het eten afbesteld. Niets, maar dan ook niets hadden we gemeen.”

Deze week werd in Nederland in navolging van de Verenigde Staten een Vereniging van Together-gedupeerden opgericht. Dit relatiebureau komt volgens de ingeschreven partnerzoekenden zijn belofte geenszins na. In de VS en Canada zou Together al meer dan 700.000 slachtoffers hebben gemaakt. In Nederland hebben zich al meer dan 450 mensen gemeld bij de vereniging die wordt vertegenwoordigd door de Enschedese advocaat mr. J. de Jong van Lier. “Uit alle klachten blijkt dat de ingeschrevenen keihard bij de neus genomen zijn”, zegt hij.

Op dit moment zijn er in Nederland zo'n 450 relatiebemiddelingsbureaus. Volgens deskundigen zijn er niet meer dan vijftien bureaus die betrouwbaar zijn en privacy van cliënten kunnen waarborgen. Het ministerie van Volksgezondheid hield tot 1992 enig toezicht op het groeiend aantal bureaus. Een door het ministerie ingestelde Raad van toezicht op dienstverlening bij relatievorming controleerde de werkwijze en betrouwbaarheid van de verschillende bureaus. De raad werd echter opgeheven, omdat de minister fiks moest bezuinigen. De Consumentenbond houdt wel klachten bij van gedupeerden, maar kan verder niet iets ondernemen tegen de onbetrouwbare bureaus. De bond acht het waarschijnlijk dat de rechter een faillissement zal uitspreken over Together.

Together kwam drie jaar geleden naar Nederland en opende vestigingen in Amsterdam, Rotterdam, Eindhoven en Arnhem. Het bureau werft zeer actief en de consulenten slaagden er dikwijls in zoekenden te overtuigen. Naar schatting zijn 15.000 à 20.000 mensen bij Together Nederland ingeschreven. Na enkele bedreigingen van woedende klanten, sloten alle vestigingen vorige week de deuren. Directeur Steve Kelly heeft vanuit de Verenigde Staten laten weten zelf ontslag te hebben genomen en zich niet langer met het in financiele problemen verkerende bureau te bemoeien.

Financieel gedupeerd is ook een 60-jarige zakenman uit Amsterdam. Hij ging het 'gouden' contract aan met het relatiebureau. Dat betekent 25 introducties voor 2.750 gulden. Als hij tussendoor een relatie zou krijgen, zich rot zou voelen of een weekje met vakantie zou zijn, kon hij het 'lidmaatschap' opschorten.

Verder werd hij gewaarschuwd dat hij enigszins moeilijk te koppelen zou zijn: hij was niet zo groot en hij was al zestig. Hij vroeg: een vrouw tussen de 30 en 60 jaar, uit de Randstad en enigszins onafhankelijk. Hij werd aan welgeteld twee vrouwen voorgesteld. “Van een andere wereld, van een ander niveau”, zegt de teleurgestelde manager, die heeft besloten zich nooit meer in te laten met enige vorm van relatiebemiddeling.

Wat kan de verening voor de gedupeerden doen? Advocaat De Jong van Lier hoopt aan te kunnen sluiten bij het Amerikaanse proces, dat gevoerd wordt tegen het moederbedrijf Together Dating Company. De Jong van Lier: “Ik heb ervaring met gedupeerden van piramidespelen. Relatiebemiddeling is in sommmige gevallen te vergelijken met kansspelen. Je hebt zelf een handtekening gezet en toegezegd grote sommen geld te betalen, maar als achteraf blijkt dat de organisatie niet te goeder trouw is, moet je je recht halen.”

De vereniging zal haar leden vragen tussen de 100 en 200 gulden contributie te betalen waarvan eventuele proceskosten kunnen worden bestreden. “Ik heb afgesproken dat ik een verlaagd uurtarief zal berekenen als het allemaal niets wordt. Als de klant lacht, krijg ik daarentegen een verhoogd uurtarief”, aldus De Jong van Lier.

De vrouw uit Eindhoven en de man uit Amsterdam zouden graag een juridische procedure tegen het bureau beginnen, maar om daar ook weer geld aan te besteden in de vorm van een lidmaatschap van de opgerichte vereniging, gaat hun te ver.

    • Margot Poll