Britse au pair na ingreep van rechter weer op vrije voeten

WASHINGTON, 11 NOV. De Britse au pair Louise Woodward is gisteren vrijgelaten. Rechter Hiller B. Zobel schroefde het juryoordeel dat Woodward schuldig is aan moord op een baby terug tot onopzettelijke doodslag en veroordeelde haar tot 279 dagen gevangenisstraf, de tijd die ze in voorarrest heeft gezeten. De au pair moet in de VS blijven tot het hoger beroep in haar zaak heeft gediend.

De jury van de rechtbank van Cambridge, Massachusetts, achtte de au pair eind oktober schuldig aan moord in de tweede graad op de acht maanden oude baby Matthew Eappen, die op 9 februari dit jaar in een ziekenhuis overleed. Woodward zou de baby door elkaar hebben geschud en zijn hoofdje op een hard oppervlak hebben geslagen of laten vallen. De verdediging van Woodward gaf de jury met toestemming van rechter Zobel slechts de keus tussen onschuldig of moord, waarop levenslang staat met de kans op vervroegde invrijheidsstelling na vijftien jaar. Op onopzettelijke doodslag, het misdrijf waarvoor ze nu is veroordeeld, staat maximaal vijftien jaar celstraf.

Omdat het voor de jury na een steekspel tussen medische experts vaststond dat de au pair verantwoordelijk was voor de dood van de baby, had men geen andere keus dan haar meteen ook schuldig te verklaren aan moord. Na afloop van de zaak liet een jurylid echter weten dat moord eigenlijk een te zwaar vonnis was. Rechter Zobel had van zijn kant geen andere keus dan Woodward levenslang te geven. De verdediging vroeg de rechter vervolgens om haar in vrijheid te stellen, ofwel een nieuwe rechtzaak te beginnen, ofwel het vonnis alsnog om te zetten in doodslag.

Rechter Zobel besloot tot dat laatste. Volgens hem is niet aangetoond dat er bij de dood van Eappen kwade opzet in het spel was. Hij acht Woodward wel schuldig aan de dood van Eappen, maar haar ruwe optreden zou gevolg zijn van “onervarenheid, verwarring, frustratie, onrijpheid en woede”. “Gefrustreerd door haar onvermogen de baby stil te krijgen, was ze 'een beetje ruw met hem' in omstandigheden waar een ander, wijzer persoon die fysieke impuls had onderdrukt”, schrijft Zobel. “Na langdurig, kalm beraad ben ik er in geweten van overtuigd dat het een vorm van onrecht zou zijn als ik toesta dat deze verdachte op basis van dit bewijs veroordeeld wordt voor moord in de tweede graad.”

Zobel heeft geen juridische bezwaren tegen de alles-of-niets tactiek die de verdediging van Woodward volgde. Dat is het goed recht van de verdediging, aldus Zobel, net zoals het zijn goede recht is om het juryoordeel terug te draaien. “Een rechtbank is geen casino.”

De rechter verwierp een verzoek van de aanklager om Woodward in de aanloop naar het hoger beroep in voorarrest te houden en honoreerde een verzoek van de verdediging om haar vrij te laten en haar paspoort in te nemen. Woodward zelf toonde gisteren nauwelijks emotie. Ze hield vol geen schuld te hebben aan de dood van de baby. Dat was voor aanklager George Leone jr. reden om te protesteren tegen de lichte straf. Die zou alleen te rechtvaardigen zijn als Woodward berouw toonde.

Pagina 5: Aanklager 'doodziek'

Het Noord-Engelse Elton, Woodwards geboorteplaats, vierde gisteren het nieuwe vonnis met vuurwerk. Veel bewoners willen nu volledige vrijspraak voor de au pair. Een steunfonds voor haar verdediging heeft inmiddels meer dan een miljoen gulden in kas. Mogelijk wil ook haar verdediging in hoger beroep opnieuw op vrijspraak aansturen. Advocaat Barry Scheck zei gisteren nieuw bewijsmateriaal te hebben waaruit zou blijken dat de verwondingen van de baby van oudere datum waren. Zowel de verdediging als de aanklager gaan in beroep.

Openbaar aanklager Tom Reilly en zijn team verschenen gisteren lijkbleek op een persconferentie. Met een stem die nu en dan brak, zei Reilly “doodziek te zijn over wat is gebeurd.” De ouders van de baby waren onbereikbaar voor commentaar. Zij zijn ondergedoken. Met name moeder Deborah Eappen werd in het debat rond de zaak-Woodward mikpunt van felle kritiek omdat ze na haar bevalling drie dagen per week bleef werken en de zorg voor hun baby toevertrouwde aan een onervaren meisje.

De primeur van de rechtbank om het vonnis van de rechter meteen via het internet te verspreiden, is gisteren in het water gevallen. Toen de rechter zijn uitspraak deed, kampten delen van Massachusetts met een stroomstoring. Daardoor kwam het vonnis een uur later op het web dan de bedoeling was. (AP, Reuters)