'Teams Formule I maakten afspraken over zege in Jerez'

ROTTERDAM, 10 NOV. De autosportwereld heeft geschokt gereageerd op het nieuws dat de Britse renstallen McLaren en Williams afspraken zouden hebben gemaakt over de uitslag van de laatste Grote Prijs van dit seizoen in Jerez. De Internationale Automobielfederatie (FIA) heeft een onderzoek aangekondigd naar aanleiding van een artikel dat zaterdag verscheen in de Britse krant The Times. Ferrari spreekt van een samenzwering tegen het Italiaanse team.

De afspraak tussen beide teams lijkt de affaire rond Michael Schumacher naar de achtergrond te hebben verdrongen. De Duitser die bij Ferrari rijdt, raakte in de slotrace tijdens de GP van Europa bewust de wagen van zijn concurrent Jacques Villeneuve. Bij het uitvallen van de Canadees zou Schumacher de wereldtitel veroveren. Toen Schumacher in de 48ste ronde werd verrast door een inhaalmanoeuvre van Villeneuve, zette de Duitser zijn auto in de zijkant van de bolide van de Canadees. Villeneuve kon zijn weg vervolgen, voor Schumacher eindigde de race in de grindbak. Morgen moet Schumacher zich bij de FIA verantwoorden voor zijn gedrag in de laatste en beslissende race in Spanje.

In het artikel waarin Williams en McLaren van het maken van afspraken worden beticht, voert The Times bandjes met gesprekken tijdens de race tussen de rijders en de teamleiding als bewijs aan. Daar is op te horen dat wordt afgesproken dat de Fin Mika Hakkinen in Jerez vóór zijn Schotse teamgenoot David Coulthard en Jacques Villeneuve mag eindigen. Op de tapes zijn de stemmen te horen van Patrick Head, technische directeur van Williams, en Jock Clear, de race-ingenieur van kampioen Jacques Villeneuve.

Zijn teammanager Frank Williams heeft gisteren met klem ontkend dat er afspraken zijn gemaakt. “Voor een race praten wij met niemand over de strategie die we van plan zijn te volgen”, reageerde Williams gisteren. Volgens de Britse teambaas speelt Ferrari een kwalijke rol. “Ferrari heeft onze gesprekken afgeluisterd en opgenomen en vervolgens doelgericht verspreid”, meende Williams. Door de bandjes aan de media door te spelen, wordt de aandacht van Schumacher afgeleid.

Volgens McLaren hadden de coureurs slechts een opdracht meegekregen; niet bemoeien met de strijd tussen Villeneuve en Schumacher. Ook ontzenuwt manager Ron Dennis dat Coulthard was ontslagen als hij Hakkinen niet had laten winnen. In de laatste ronde kreeg Coulthard de opdracht zich in te houden.

“Ik heb Coulthard inderdaad opdracht gegeven Hakkinen te laten passeren. Hij had zijn eerste zege verdiend”, zei Dennis. “Maar met ontslag is nooit gedreigd. Dat is een ongelooflijke beschuldiging.” In Jerez behaalde Hakkinen zijn eerste GP-zege.

Hakkinen en Coulthard zouden tijdens de bewuste race na het uitvallen van Schumacher als buffer voor Villeneuve hebben gefunctioneerd. Als tegenprestatie kreeg McLaren de overwinning en de tweede plaats cadeau. Villeneuve sprak tegen dat hij Hakkinen en Coulthard de vrije doorgang heeft verleend. Wel gaf hij toe minder risico's dan normaal te hebben genomen, omdat de derde plaats ook ruimschoots voldoende was de eerste wereldtitel te veroveren.

“Ik heb in Jerez de race verloren, maar de wereldtitel gewonnen. En daar ging het om. Ik had de eerste plaats kunnen verdedigen, maar dan had ik wel het risico gelopen in de grindbak terecht te komen”, zei Villeneuve.

Volgens The Times heeft FIA-voorzitter Max Mosley de elf teambazen voor komende vrijdag uitgenodigd voor een gesprek in Londen. Hij wil een strafmaat bekendmaken om onderlinge afspraken te voorkomen.