'Nieuwsmachine' BBC mag niet teloorgaan

De BBC komt met een internationale nieuwszender en een website op het Internet. De omroep wil zijn 2.000 journalisten, 250 correspondenten en 50 kantoren, over de hele wereld, beter benutten.

LONDEN, 8 NOV. “Dit is de belangrijkste maand in de geschiedenis van BBC News”, zegt Tony Hall, president-directeur van de nieuwspoot van de Britse omroep. “We definiëren ons opnieuw voor een nieuwe generatie.”

Hall heeft zojuist de nieuwsvoorziening op het Internet gelanceerd (http://news.bbc.co.uk). Morgen gaat voor het eerst News 24 de lucht in, een tv-zender die volcontinu het laatste nieuws brengt. En de BBC begint een regionale teletekst-service. Op het programma staat ook de introductie van een internationale nieuwszender voor de Amerikaanse markt.

Die uitbreidingen, zegt Hall, zijn reacties op gewijzigde marktomstandigheden. “De consument wil keuze. Niet één maar honderd zenders. Niet één maar vele media. Ook wenst hij zich niet meer te conformeren aan vaste uitzendtijden. Hij wil het nieuws op een moment dat hem dat uitkomt. Bij voorkeur ook nog in de volgorde die hij zelf gekozen heeft.”

Volgens Hall heeft het weinig zin om die ontwikkelingen te negeren, zoals een deel van zijn medewerkers en een aantal politici bepleit. “Ze voltrekken zich, of we nou wel of niet meedoen. Tegenover mensen die zich voor het nieuws tot een website of een nieuwszender wenden, hebben we de plicht om de keuze van een publieke omroep te bieden. Met alles waar de publieke omroep voor staat: kwaliteit, diepgang, breedte en betrouwbaarheid.”

Als “'s werelds grootste en meest gewaardeerde nieuwsorganisatie met een publiek van meer dan een kwart miljard mensen”, zegt Hall, kan de BBC zich ook onmogelijk aan de globalisering van de nieuwsmarkt onttrekken. “We willen ons handhaven en groeien als mondiale speler.” Maar als hem wordt gevraagd waarom een Britse publieke omroep die wordt gefinancierd uit Britse omroepbijdragen internationaal moet expanderen, antwoordt hij alleen in algemeenheden. “Stilstand is achteruitgang.” En: “Moeten we de internationale nieuwsvoorziening dan maar volledig aan de Amerikanen overlaten?”

Vaststaat dat Hall zijn “geweldige nieuwsmachine” met 2.000 journalisten, 250 buitenlandse correspondenten en 50 kantoren, verspreid over de hele wereld, beter wil benutten. Duidelijk is ook dat Hall vreest voor afkalving en teloorgang als de BBC zijn internationale concurrentiepositie niet versterkt.

Al eerder heeft de BBC de internationale nieuwszender BBC World gelanceerd om de strijd met de CNN aan te binden, de Amerikaanse pionier van nieuwstelevisie. Nog steeds is CNN de onbetwiste marktleider met 170 miljoen kijker in 210 landen. Maar met 50 miljoen kijkers in 187 landen wint BBC World snel terrein.

De introductie morgen van News 24 is erop gericht om Sky News op de binnenlandse markt de pas af te snijden. Sky News werd acht jaar geleden gelanceerd door het televisienetwerk BSkyB van mediamagnaat Rupert Murdoch, die ook eigenaar is van The Times en van The Sun, het grootste boulevardblad van Groot-Brittannië. De nieuwszender trekt wekelijks 3,7 miljoen kijkers. Sky News heeft er mede voor gezorgd dat het aantal kijkers naar het BBC-journaal van 's avonds negen uur is gedaald van 7,6 naar 5,4 miljoen.

News 24 moet de degelijkheid van de BBC-verslaggeving combineren met de losse presentatie van Sky News. Voor het eerst in de geschiedenis van de BBC hoeven mannelijke presentatoren geen jasje en das meer te dragen. Het kledingvoorschrift voor vrouwen luidt stijlvol en informeel. De zender is in eerste instantie gericht op de Britse markt. Maar volgens een woordvoerder zullen de signalen binnen enkele maanden ook beschikbaar worden gesteld aan kabelexploitanten in landen die een grote affiniteit met Groot-Brittannië hebben. Zoals Nederland.

Sky News heeft bij de Britse regering tevergeefs geprotesteerd tegen de lancering van de eerste nieuwe BBC-zender in 33 jaar. Volgens Sky News is sprake van oneerlijke concurrentie omdat de BBC de kans krijgt om met publieke middelen een commerciële onderneming uit de markt te drukken. De commerciële zender, met een jaarbegroting van 27 miljoen pond, is voor zijn inkomsten afhankelijk van reclame en van een vergoeding van 49 pence per kijker per maand van kabelexploitanten. Voor het verspreiden van News 24 hoeven kabelexploitanten geen geld te betalen. Commercials komen op de BBC-zender niet voor.

Ook op de nieuwe website van de BBC blijven Internet-gebruikers verschoond van reclame, wat voor een online nieuwsvoorziening ongebruikelijk is. De site biedt niet alleen in tekst een uitgebreid overzicht van het nieuws, inclusief achtergronden. Ook fragmenten uit radio-interviews van de BBC World Service zijn te horen. Verder is het 9 uur-journaal van de BBC dagelijks life op het Internet te zien. Volgens Jenny Abramsky, directeur Doorlopend Nieuws van de BBC, moet BBC online binnen een jaar uitgroeien tot een van de omvangrijkste en beste bezochte Internet-sites van Europa.

    • Dick Wittenberg