Québec verwelkomt kampioen Villeneuve als nationale held

Jacques Villeneuve, wereldkampioen Formule I, is gisteren in Canada binnengehaald als nationale held van de Franstalige deelstaat Québec.

MONTREAL, 6 NOV. Duizenden fans bejubelden Jacques Villeneuve gisteren in een grote ijshockey-arena in Montreal, de voormalige woonplaats van zijn in 1982 verongelukte vader Gilles. Zeven minuten lang nam de 26-jarige autocoureur, enigszins ongemakkelijk grinnikend en wuivend, een luide staande ovatie in ontvangst van fans met vlaggetjes van Québec en spandoeken als 'Héros d'un peuple' (held van een volk) en 'Le rêve de ton père' (de droom van je vader). Een paar uur eerder leidde zijn aankomst op het vliegveld tot een stormloop. 's Avonds werd de uitbundige huldiging nog eens overgedaan, voorafgaand aan een hockeywedstrijd van de Montreal Canadiens. Villeneuve kreeg daarbij een hockeyshirt van de club aangeboden met zijn naam en het rugnummer 1.

“Het was geweldig om zo warm ontvangen te worden, want mijn wortels liggen hier in Québec”, reageerde Villeneuve in het Frans. “Het is ook verrassend, want het enige dat ik doe is heel hard autorijden.” De eerste Canadese Formule I-kampioen liet de Villeneuve-gekte kalm over zich heenkomen. Een voorstel tot een nog grootschaliger huldiging - een parade door de straten van Montreal - had hij afgeslagen. “Het was belangrijk voor me om terug te keren naar Canada, maar bij dat soort evenementen voel ik me gewoon niet op mijn gemak”, zei hij. Villeneuve staat bekend als bescheiden en teruggetrokken.

Hoewel Villeneuve op zijn zevende met zijn familie naar Monaco verhuisde en daar nog steeds woont, wordt zowel hij als zijn vader in Québec op handen gedragen. Gilles Villeneuve, die in 1979 in dienst van Ferrari de tweede plaats behaalde in het Formule I-kampioenschap, werd drie jaar later in Montréal begraven na een dodelijk ongeluk bij de training voor de Grote Prijs van België. Jacques, toen elf, liep destijds voorop in de begrafenisstoet, achter een met geblokte vlag bedekte kist. In Gilles' geboorteplaats Berthierville, buiten Montréal, staat inmiddels een Villeneuve-museum.

“Villeneuve is een magische naam hier in Québec”, verklaarde Irois Léger, een van de honderden verslaggevers van de Canadese media bij de huldiging. “Een groot aantal Québecois is trots op Jacques. De omvang van het eerbetoon heeft echter ook veel te maken met zijn vader.”

Gevraagd naar zijn gedachten over hoe zijn vader op zijn kampioenschap zou hebben gereageerd, hield Villeneuve zelf gisteren de boot af. “Na de race, toen ik alleen was, heb ik daarover gedacht. Het is heel belangrijk voor me. Maar het is niet iets dat ik met iedereen wil delen”, zei hij. “Ik ben altijd trots geweest op wat mijn vader heeft bereikt, en hoewel ik nu kampioen ben, heb ik niet het gevoel dat ik hem heb overtroffen. Hij is nog steeds een legende, en dat wil ik graag zo houden.”

Villeneuve veroverde de wereldtitel vorige week zondag in het Spaanse Jerez na een spannende strijd met zijn rivaal Michael Schumacher, de tweevoudig wereldkampioen uit Duitsland. Het beslissende moment van de race kwam in de 48ste ronde, toen Schumacher op een inhaalmanoeuvre van Villeneuve reageerde met een poging hem van de baan te duwen. Schumacher belandde zelf in het grind en zag Villeneuve eindigen als derde, voldoende om het kampioenschap op punten te winnen. “Er bestaat geen twijfel over dat hij me uit de race wilde duwen”, zei Villeneuve gisteren. “Michael was waarschijnlijk verrast dat hij me plotseling zag en reageerde instinctief. Dat was te verwachten, want hij heeft dat in het verleden ook gedaan. Wat me verbaasde was dat hij het zo openlijk deed, zodat iedereen het kon zien.” Schumacher moet dinsdag verschijnen bij de internationale automobielfederatie in Parijs, om uitleg te geven over het incident.

Villeneuve heeft, met zijn geblondeerde haar en wat slonzige kleding, het imago van een rebel. Met zijn zege over Schumacher heeft hij echter ook wat van diens 'golden boy'-status overgenomen. Terugkijkend op het afgelopen seizoen zou de kampioen slechts één ding willen veranderen, zo zei hij gisteren: zijn teleurstellende prestatie bij de Grote Prijs van Canada in juni. Op het Circuit Gilles Villeneuve in Montréal vloog de coureur, op vaderdag nog wel, in een van de eerste rondes uit de bocht. Schumacher won de race. Maar verder is Villeneuve meer dan tevreden. Gevraagd naar zijn volgende doel, antwoordde hij grijnzend: “Nog een keer winnen.”

    • Frank Kuin