Briefkaart uit Silicon Valley; Mekka voor computerfanaten

Silicon Valley was een van de weinige plaatsen die me tijdens de aardrijkskundelessen op school interesseerden. Een gebied dat zoveel hoogopgeleide mensen trok, moest wel heel interessant zijn, dacht ik. Dat mijn lerares graag dia's van haar vakantiereizen naar Indonesië en Afrika vertoonde omdat het daar zo mooi was, begreep ik wel, maar boeiend vond ik de plaatjes van tropische regenwouden en bazars niet.

Toen ik in mijn werk meer met computers en Internet te maken kreeg, kwam Silicon Valley dichterbij. Bijna alle Internetsoftware is in Silicon Valley bedacht en gemaakt. Mijn browser komt uit Mountain View en het programma waarmee ik webpagina's maak, draagt de naam van een straat langs de kust van Californië.

Ook veel van de zoekdiensten die ik raadpleeg zijn in het gebied tussen San Francisco en San Jose gevestigd. Alta Vista in Palo Alto, Yahoo! eerst in Stanford en nu in Santa Clara.

Voor mensen die iets met computers en Internet te maken hebben is Silicon Valley, dat zijn naam dankt aan silicium - de grondstof voor chips - en de ligging in de Baai van San Francisco, een waar Mekka. Op Internet gebied heeft Silicon Valley een paar jaar voorsprong op Nederland. Minister Wijers van Economische Zaken werd er onlangs op uit gestuurd om in Silicon Valley te kijken hoe Nederland zijn achterstand op de elektronische snelweg kan inlopen.

De nieuwste ontwikkeling is draadloos Internetten. Verschillende providers bieden sinds kort Internetverbindingen per satelliet aan zodat je ook onderweg altijd online kunt zijn.

Dat Silicon Valley ook een erg mooi gebied is, met een prachtige natuur en een aangenaam klimaat, ontdekte ik pas toen ik ernaar toeging. Het mooie weer is vast een van de oorzaken van het economische succes van de Bay Area. De palmen groeien er de hemel in, evenals de salarissen voor jonge software-engineers. Een jaarsalaris van 100.000 dollar is heel gewoon voor een beginnend programmeur.

Technologie wordt de jeugd van Silicon Valley met de paplepel ingegoten. Op een zonnige zondagmiddag wemelde het in het Tech Museum in San Jose van de jonge onderzoekertjes die met hun ouders naar de Robot Zoo, een tentoonstelling over robotmodellen van dieren kwamen kijken. Scholen worden door vaders en moeders, die bijna allen in de informatie- en communicatietechnologie werkzaam zijn, voorzien van computernetwerken waar menig Nederlands bedrijf jaloers op zou zijn.

Niet iedereen is succesvol in de Valley. Wie bij een bedrijf werkt dat het even iets minder goed doet, staat zo op straat. Wie na zijn ontslag niet snel weer een baan vindt - wat voor sommige werknemers niet meevalt omdat hun programmeerkennis verouderd is en bijscholing nagenoeg onbetaalbaar is - loopt het risico letterlijk op straat terecht te komen.

In de steden zie je veel daklozen. Ze zien er anders uit dan bij ons; minder verwaarloosd en minder zwaar verslaafd. Ze zijn niet dakloos omdat ze aan de drank of de heroïne zijn, maar omdat er geen sociaal vangnet bestaat.

Zo makkelijk als het is om een investeerder met een paar miljoen voor je nieuwe bedrijf te vinden, zo moeilijk is het om een uitkering te krijgen als je ontslagen bent.

Sociaal onrecht is een hoge prijs voor technologische vooruitgang.