Ajax komt met schrik vrij na duel op badslippers

UDINE, 5 NOV. Een ronde verder ondanks een nederlaag (2-1) en dankzij het 'uit' gescoorde doelpunt. Het was gisteravond een ongewone ervaring voor Ajax, dat de laatste jaren in het Europees voetbal eraan gewend raakte om in ieder geval de kwartfinales te halen. In een bloedstollend duel kwamen de Amsterdammers met de schrik vrij tegen Udinese. Ajax zag er achteraf de humor maar van in. “Leuk om dit ook eens mee te maken”, kreunde Ronald de Boer tussen de pijnscheuten van zijn gekneusde ribben. “Ik heb lekker relaxed gekeken, trainer”, zei voorzitter Van Praag lachend terwijl hij Olsen de hand drukte.

Ajax was opgelucht en mocht twee spelers heel dankbaar zijn: doelman Van der Sar die een paar keer miraculeus redde en doelpuntenmaker Arveladze. Trainer Olsen besefte dat Ajax geluk had gehad. “Udinese verdiende om verder te gaan. Vooral in de eerste helft hebben we op een manier gespeeld die Ajax onwaardig is. Ik ben vanavond vijf jaar ouder geworden.”

In het Friuli-stadion, waar veertigduizend toeschouwers voor een geweldige ambiance zorgden, leek het vanaf de aftrap of Ajax op badslippers speelde. Eenmaal in balbezit haalden de Ajacieden de vreemdste capriolen uit. De gedreven Italianen profiteerden optimaal van het gebrek aan concentratie bij Ajax. Dieptepunt vormde de bal die Oliseh te zacht terugspeelde op Van der Sar waardoor het voor Poggi een koud kunstje was om Udinese op voorsprong te brengen. De Nigeriaan was vannacht in het vliegtuig op de terugweg naar Schiphol al weer van de schrik bekomen. “Ik weet niet wat ik deed. Het was mijn eerste grote fout bij Ajax en hopelijk ook m'n laatste.”

Het was opvallend hoe eenvoudig het spel van de Amsterdammers ontregeld werd. “We konden het niet opbrengen om de bal snel rond te spelen”, zei Olsen. “Een aantal spelers voelde zich heel onzeker. Daardoor durfde Blind niet door te schuiven naar het middenveld waardoor Udinese daar een man meer had.” En Ronald de Boer: “Er stond wel steeds een speler van ons vrij, maar we konden die man niet bereiken.”

De onzekerheid viel enigszins te verklaren door het grote aantal blessures. Oliseh had zijn enkel verzwikt op de training van maandagavond en ook Arveladze, Witschge, Tobiasen, Ronald de Boer en Dani kampten met lichamelijke ongemakken. Ze waren voor de wedstrijd door de medische staf met allerlei middelen opgelapt, maar daarmee was alles ook gezegd. Witschge had een knie- en hamstringblessure en haakte na ruim een half uur af. De rest ging door tot het vreugdevolle eind. “Arveladze kon eigenlijk helemaal niet spelen”, zei Olsen. “We moeten ook verdammt veel wedstrijden afwerken in een korte tijd. Dat gaat zich nu wreken.”

Volgens fysiotherapeut Van Dord was het verantwoord dat alle geblesseerden toch in het veld verschenen. “Het is betaald voetbal. De speler beslist uiteindelijk zelf. Het probleem is dat een profvoetballer van de vijftig wedstrijden er slechts acht of negen pijnvrij speelt. We hebben iedereen die wat voelde een pijnstiller gegeven. Nee, niemand kreeg een spuit. Dan maak je alleen maar meer kapot. Ik heb niet geconstateerd dat Oliseh door die enkel slecht liep. Hij kon goed aanzetten. Maar als je met een beetje pijn het veld opstapt, spookt er wat door je hoofd. Dat heeft bij hem misschien een rol gespeeld.” De verdediger, die de moeilijke taak had om Bierhoff te bewaken, zei dat hij toch wel gehinderd werd door pijn. “In het veld vergeet je dat nog weleens. Maar met draaien had ik veel last. Als ik moest springen ging het wel goed. Daarom kon ik de meeste kopduels winnen.”

Na de blunder van Oliseh groeide Udinese steeds meer in de wedstrijd. Bij een afgeslagen aanval van Ajax kon rechtshalf Helveg in de 32ste minuut vrij opkomen en voorgeven. Bierhoff schoot zo vrij als een vogel de bal in de kruising. Rudy verving Witschge en Ronald de Boer ging linkshalf spelen. Veel veranderde dat niet aan het spelbeeld. Pas in de tweede helft kreeg Ajax meer controle over de wedstrijd. “We kwamen toen ook met een heel andere instelling in het veld”, vond Blind. “Want die was voor de rust niet honderd procent. Zoals we in de tweede helft speelden had het in de eerste 45 minuten ook gekund.”

Desondanks kreeg Udinese de beste kansen op 3-0. Maar telkens hield Van der Sar Ajax overeind. Al een minuut na rust tikte hij een vrije trap van Cappioli uit de kruising. Zelf vond hij de redding bij een draaiend schot van Amoroso de mooiste. Hij raakte de bal nog net met zijn vingertoppen. Volgens Frank de Boer was de bal anders via de binnenkant van de paal in het net gegaan. “Ik houd een goed gevoel over aan deze wedstrijd”, zei Van der Sar grijnzend.

Uiteindelijk zorgde Arveladze ervoor dat de thriller voor Ajax een happy end kreeg. De Georgiër had in het centrum zijn plek afgestaan aan invaller Sibon en was verhuisd naar de linkervleugel waar hij de wederom falende Hoekstra verving. In de tachtigste minuut kreeg Arveladze, die daarvoor weinig had afgedwongen, het op z'n heupen. Hij passeerde bij de achterlijn twee man en schoot vervolgens verrassend op doel. Via keeper Turci ging de bal in het doel. Olsen maakte langs de zijlijn een bescheiden vreugdedansje. Voor het eerst hing er een doodse stilte in het Friuli-stadion.

De ingevallen Locatelli, de huurling van Milan, kopte de bal in de negentigste minuut nog rakelings naast. Bijna vijf minuten liet arbiter Durkin vervolgens doorspelen wegens oponthoud. Toen hij er toch een einde aan maakte, vielen de spelers van Udinese ontgoocheld op de grond. De Italianen hadden een beter lot verdiend. Slechts een enkele Ajacied durfde te juichen. Door de luidsprekers galmde Freddy Mercury met Life goes on. Een schrale troost voor alles wat Udinese een warm hart toedroeg.

De conclusie die Ajax kan trekken na deze ontsnappings-act is dat de ploeg nog niet evenwichtig genoeg opereert voor wedstrijden op Europees niveau. “We moeten stabieler worden”, sprak Olsen. “We zijn verder dan we voor dit seizoen hadden gedacht, maar nog niet ver genoeg om constant goede prestaties te leveren.”

Volgens Blind heeft Ajax toch weer snel een acceptabel elftal opgebouwd. “We kunnen nog ver komen in de UEFA Cup. En wat is goed of slecht als je ziet dat Barcelona in Spanje los staat van Real Madrid, maar in de Champions League slechts één punt heeft? Alleen Manchester United benadert momenteel het goede spel dat wij een paar jaar lieten zien.”

    • Erik Oudshoorn