Knallende Krajicek krijgt Masters binnen bereik

PARIJS, 31 OKT. “Knallen voor de Masters”, wilde Richard Krajicek na zijn roemloze aftocht op de US Open. Maar voor het toernooi in Stuttgart leek het officieuze WK voor de beste acht tennissers van het seizoen nog onbereikbaar voor de 26-jarige Hagenaar, zeker toen hij de loting onder ogen kreeg.

“Eerst twee rondjes warmdraaien”, grapte Krajicek toen in zijn tableau de illustere namen van Becker en Sampras verschenen. Maar gelet op zijn zo grillig verlopen carrière wekt het geen verbazing dat Krajicek na zijn - alleen door Korda onderbroken - zegetocht de ATP Masters nadrukkelijk in beeld heeft gekregen.

In New York filosofeerde de Nederlander nog over zijn onvermogen een toptienspeler te verslaan. Zelden wordt hij ook omgeven door een aureool van onaantastbaarheid. Maar tijdens het huidige indoorseizoen benadert Krajicek op zijn minst de roes waarin hij vorig jaar zijn Wimbledon-titel veroverde. Na een titanenstrijd met Becker versloeg de pupil van Rohan Goetzke in Stuttgart Sampras in twee sets om vervolgens in de finale kostbare ATP-punten te verspelen in het duel met Petr Korda.

Die omissie maakte Krajicek gisteren in het Super 9-toernooi van Parijs meer dan goed door ook de nummer drie van de ATP-ranking te verslaan. In wellicht zijn beste partij van het jaar frustreerde Krajicek de US Open-kampioen Patrick Rafter met subliem servicevolleyspel, waar de 24-jarige Australiër totaal geen vat op kreeg. In twee sets (7-5 en 6-2) omlijstte Krajicek niet alleen een triomfantelijke terugkeer in de toptien, maar incasseerde hij tevens 85 cruciale ATP-punten.

In het Omnisports Palais de Bercy valt net als in Stuttgart een vracht punten te verdienen en het indrukwekkende optreden tegen Rafter leverde Krajicek alleen al 45 bonuspunten op. Op de lijst van kandidaten voor de ATP Masters passeerde hij Alex Corretja (10), die in een hoogstaande partij van Thomas Muster (8) verloor, Roland Garros-kampioen Gustavo Kuerten (10) en Marcelo Rios (11). Gisteren bezette Krajicek de negende plaats en een overwinning in de kwartfinales op de als zevende geklasseerde Jonas Bjorkman biedt hem uitstekende perspectieven op deelname aan het WK in Hannover.

In dat geval strijkt Krajicek nog eens 116 ATP-punten op (80 voor het bereiken van de halve finales en 36 voor de zege op een toptienspeler) en zal hij de Zweedse baseliner passeren in de strijd voor de Masters. Alles zit ook mee in Parijs, want Krajicek zag gisteravond tevens concurrenten sneuvelen als Korda (tegen Sampras) en Bruguera (in een zinderend duel met de Franse held Raoux). Desondanks zal Krajicek de zakrekenmachine pas tevoorschijn halen als hij morgen moet beslissen of hij al dan niet een wildcard zal aanvragen voor het toernooi in Stockholm.

“Dat doe ik alleen als ik daar een of twee partijen hoef te spelen om de Masters te bereiken”, kondigde Krajicek al eerder aan. “Als ik ook nog naar Stockholm moet én vervolgens naar Hannover speel ik zes weken achter elkaar, dat is te veel van het goede.” In het ATP-toernooi van Stockholm zullen Corretja en Bjorkman hun ticket voor Hannover trachten veilig te stellen en als Krajicek vandaag van Bjorkman verliest, zou hij de vluchtroute via Zweden wel eens dringend nodig kunnen hebben.

“Ik hoop dat ik morgen in Parijs kan constateren dat die optie kan vervallen”, zei Krajicek. “Ik moet me meteen in Bercy zien te kwalificeren.” De wetenschap dat hij Bjorkman vorige week in Stuttgart in drie sets opzij zette, zal hem sterken in die visie. Vorm is echter een ondefinieerbaar begrip in het repertoire van de Nederlander, zeker als hij verplicht wordt het beste van zichzelf te tonen. Hoewel Krajicek dit jaar drie ATP-toernooien (Rotterdam, Rosmalen en Tokio) op zijn naam schreef, haalde hij in de grandslamtoernooien alleen op Flushing Meadow de kwartfinales.

“Niet bijzonder”, besefte hij zelf als geen ander. Zeker niet in vergelijking met 1996, toen Krajicek na zijn Wimbledon-titel pas in de halve finales van de ATP Masters werd uitgeschakeld door Becker. Een nieuwe knieoperatie hield hem vervolgens enkele maanden uit roulatie en zijn absentie in Australië was hem zo goed bevallen dat hij de Australian Open ook volgend jaar zal mijden. Juist daar had Krajicek een aanval op de topposities van de wereldranglijst kunnen ondernemen, maar hij heeft zich nu eenmaal ingeprent dat lichaam en geest langere rustperiodes verdienen.

Dat is de paradox in het karakter van Krajicek. Hij uitte zich denigrerend over een speler van het kaliber Rusedski, terwijl de import-Brit hem tijdens de US Open juist een spiegel had voorgehouden. Geestelijk waant Krajicek zich louter verbonden met de elite van het circuit. Maar op de baan kan hij die claim slechts gedurende enkele weken per jaar waarmaken en dat zal de nummer één van Nederland ook niet ontkennen. Daarom had Krajicek ook zo veel bewondering voor de wijze waarop Rafter zich na zijn eerste grandslamtitel manifesteerde. “Ik kende na mijn triomf op Wimbledon een inzinking van vijf maanden. Patrick heeft ook na de US Open uitstekend gespeeld.”

Toch had Krajicek een zucht van verlichting geslaakt, toen Rafter in de hel van Bercy woensdag drie matchpoints overleefde tegen Cedric Pioline. “Ik vond het knap van Rafter dat hij uitgerekend op matchpoint tegen protesteerde bij de umpire, omdat een toeschouwer hem verblindde met een infraroodlampje. Zoiets kan alleen in Parijs. Ik dolde Patrick nog met de opmerking dat ik een toeschouwer bereid had gevonden hem al tijdens de warming-up neer te schieten, want met het mes op de keel speelde hij zijn beste tennis.”

Zij het niet tegen Krajicek, want de Hagenaar verbaasde ook zichzelf met formidabele returns en backhand-passeerslagen die hij normaal gesproken alleen in zijn dromen produceert. Bovendien gunde Krajicek zijn machteloze opponent in tien servicebeurten slechts zes punten en kon Rafter zijn weergaloze volleytechniek alleen in de ouverture van de partij demonstreren. “Het kan vreemd gaan in het tennis”, verzuchtte Krajicek. “Twee weken geleden had ik me al verzoend met een lange vakantie en nu kan ik een onopvallend seizoen nog bekronen met deelname aan het WK.”