Britse au-pair schuldig aan moord

WASHINGTON, 31 OKT. De 19-jarige Britse au-pair Louise Woodward is gisteren door een jury in Cambridge, Massachusetts, schuldig bevonden aan moord in de tweede graad op de acht maanden oude baby Matthew Eappen.

De zaak tegen Woodward heeft in de Verenigde Staten veel aandacht getrokken. Op 4 februari dit jaar werd de baby na een telefoontje van Woodward naar het ziekenhuis gereden. Hij bleek een fractuur in zijn schedel te hebben en een bloedprop in zijn hersenen. Vijf dagen later overleed hij. Woodward zou tegen de politie hebben gezegd dat ze “een beetje ruw” was geweest en de baby op een stapel handdoeken had gegooid. De specialist in kindermishandeling die de baby onderzocht, concludeerde dat Eappen om het leven was gekomen omdat hij door elkaar was geschud en met zijn hoofdje op een hard oppervlak was gesmeten.

De verdediging van de au-pair werd geleid door steradvocaat Barry Scheck, een van de raadslieden van O.J. Simpson. Hij meende dat de zaak tegen Woodward zo zwak was dat hij de jury voor een alles-of-niets-keuze stelde: moord in de eerste of tweede graad, dan wel onschuldig.

In geval van doodslag, de meest voor de hand liggende optie als Woodward schuldig zou worden bevonden, krijgt een veroordeelde hooguit vijftien jaar gevangenisstraf, maar is ook een voorwaardelijke straf mogelijk. Op moord in de tweede graad staat minimaal vijftien jaar. De gok pakte dus verkeerd uit voor Woodward.

Tijdens de drie weken durende rechtszaak kwamen zowel de openbare aanklager als de verdediging met een lange rij medische experts. Sommigen maakten uit de aard van de verwondingen op dat de baby zijn kwetsuur al weken eerder had opgelopen, anderen steunden de oorspronkelijke diagnose. Zeer ongewoon was het feit dat Woodward zelf bereid bleek zich te laten ondervragen. Ze ontkende tegen de politie te hebben verklaard dat ze Matthew Eappen “een beetje ruw” had behandeld; dat proces-verbaal zou het gevolg zijn van een Engels-Amerikaanse spraakverwarring.

De au-pair kwam kalm en afgewogen over, wellicht te kalm. De aanklager wees er in zijn requisitoir op dat Woodward vroeger toneellessen had genomen en noemde haar “een ambitieuze kleine actrice”. Hij veegde de vloer aan met het medische bewijs, dat veronderstelde dat de baby zijn kwetsuur eerder had opgelopen “waarna een soort mysterieuze nieuwe bloeding weken later ervoor zorgde dat het babyhoofdje explodeerde”. De verdediging meende evenwel meer dan voldoende 'redelijke twijfel' te hebben opgeworpen. Woodward gaat in beroep tegen het vonnis.

De zaak tegen Woodward heeft het au-pairsysteem weer ter discussie gesteld in de VS. De meisjes die zich als au-pair melden, doen dat omdat ze wat van de wereld willen zien. In de praktijk worden ze evenwel maandenlang met een baby opgesloten in een buitenwijk. In 1995 bekende de Nederlandse au-pair Anna-Corina Peeze dood door schuld na het overlijden van een baby. Peeze zou uit wanhoop de dreinende baby door elkaar hebben geschud waardoor hij een hersenbloeding kreeg, het zogeheten shaken baby syndrome. Zoiets is Woodward ook overkomen, meent de aanklager. (AP, Reuter)