Belgen, Italianen, Kroaten en Joegoslaven dichtbij WK

ROTTERDAM, 30 OKT. In 41 wedstrijden van het Belgisch elftal maakte PSV'er Luc Nilis slechts zes doelpunten. Maar in z'n 42ste interland, de play-off kwalificatiewedstrijd voor het wereldkampioenschap tegen Ierland van gisteravond in Dublin, voegde hij een zeer belangrijke zevende treffer aan dat schamele totaal toe.

In de 29ste minuut schoot Nilis de gelijkmaker (1-1) voor de Belgen met een fraaie 'draaibal' in de kruising na eerst twee Ieren op de rand van het strafschopgebied te hebben uitgespeeld. De wedstrijd bleef verder zonder doelpunten. Nilis maakte de beschermde rol die hij van bondscoach Leekens had gekregen volledig waar. In de return kunnen de Belgen op 15 november in Brussel zich alsnog kwalificeren voor het WK in Frankrijk.

Vooraf had Leekens gewaarschuwd dat in het barrage-duel, zoals de Belgen het noemen, geen plaats zou zijn voor 'mietjes'. Na de vele afmeldingen verwachtte hij dat zijn spelers zich weer als echte Rode Duivels zouden gedragen. “De Ieren zijn geen doetjes”, aldus Leekens. “Op de training schieten ze elkaars kaken in de prak. Zo spelen ze ook. Als je tegen hen maar even toont dat je schrik hebt, ben je verloren.”

De Bilde, de spits van PSV, mocht pas in de 87ste minuut invallen; hij loste Nilis af. Met Wilmots rechts achter Nilis en Goossens als tweede spits speelden de Belgen aanvallender dan in de twee ontmoetingen met Nederland. De defensie liet zich alleen in de achtste minuut verrassen. Een vrije trap van Irwin verdween vanaf 25 meter in het net. De Belgen hestelden zich goed. Nilis maakte de verdiende gelijkmaker nadat hij eerder al met een kopbal dichtbij een doelpunt was geweest. In de tweede helft bezorgden Goossens en Wilmots, die de lat raakte, de Rode Duivels nog bijna de overwinning. Bij de Ieren had Feyenoorder Connolly een teleurstellende avond. Vlak na rust verscheen hij vrij voor doelman De Wilde maar hij miste.

In Moskou ploeterden bij sneeuwstormen en bij een temperatuur van vijf graden onder nul de Russen en Italianen in een modderbad. De Deense arbiter Mikkelsen vond dat het duel doorgang kon vinden omdat het Dinamo-stadion over een veldverwarming beschikt. De Russische bondscoach Boris Ignatiev dacht in het voordeel te zijn, maar de Siberische omstandigheden werkten in het nadeel van de aanvallende ploeg.

Niettemin probeerden de Russen de Italianen zoveel mogelijk onder druk te zetten. In de eerste helft leverde dat geen doelpunten op, wèl een blessure voor doelman Pagliuca van de Azzurri. Hij moest aan zijn knie in een ziekenhuis worden behandeld nadat Kanchelskis onbesuisd op hem ingleed. Aangezien ook doelman Peruzzi met een kwetsuur was thuisgebleven, moest de negentienjarige Buffon van Parma onder de lat. Hij werd alleen gepasseerd doordat zijn ploeggenoot Cannavaro de bal bij een sliding niet onder controle kreeg en over de lijn gleed. Het was een reactie op een inzet van Yuran na een voorzet van invaller Dimitri Khokhlov, die zich over enige tijd meldt bij PSV.

De Russen kwamen niet verder dan een 1-1-gelijkspel omdat de Italianen (zonder Zola en Del Piero) een minuut eerder door een doelpunt van Vieri de leiding hadden genomen. Bij dit doelpunt gleed Zveiba uit in de modder. Maldini verdiende een strafschop tegen in de slotfase, maar Mikkelsen zag zijn overtreding binnen het zestien metergebied tegen Kolyvanov over het hoofd. Op 15 november volgt in Napels de beslissende return.

Joegoslavië liet in een ander play-off duel niets aan het toeval over in Boedapest tegen Hongarije: 1-7. Na tien minuten waren de Joegoslaven al nagenoeg zeker van deelname aan het WK door treffers van Brnovic, Djukic en Savicevic. Na rust voegde Real Madrid-ster Mijatovic er nog drie doelpunten aan toe. Milosevic zorgde voor de laatste knal van de zevenklapper. Bela Illes scoorde tegen, maar dat kon aan het Hongaarse drama niets veranderen.