Schumacher slaat zichzelf knock-out

Jacques Villeneuve is in Spanje tijdens de Grote Prijs van Europa wereldkampioen Formule I geworden. Michael Schumacher en Ferrari waren de grote verliezers.

JEREZ DE LA FRONTERA, 27 OKT. In spannende situaties is Jacques Villeneuve extreem koelbloedig. En bloedstollend spannend was het gisteren in Jerez de la Frontera bij de laatste Grand Prix van het seizoen. Michael Schumacher wilde het gevecht van de eeuw, zoals het duel met Villeneuve in de Spaanse pers was aangekondigd, beslissen op knock-out. Maar met de harde klap die hij uitdeelde, raakte de Duitser alleen zichzelf.

In een wanhoopspoging probeerde Schumacher de Canadees van de baan te duwen toen deze hem in de 48ste ronde binnendoor inhaalde in de Dry Sack-bocht, genoemd naar een grote geldschieter uit de regio. De ramkoers van de tweevoudig wereldkampioen resulteerde er echter in dat hij niet zijn rivaal maar zichzelf elimineerde. De 28-jarige Schumacher, die met een soortgelijke manoeuvre in 1994 zijn eerste wereldtitel verkreeg, eindigde in de grindbak en moest achterop de brommer terug naar het rennerskwartier. De weg was vrij voor het eerste wereldkampioenschap van de 26-jarige geblondeerde coureur uit Frans-Quebec. Blondie was Schumi de baas.

Villeneuve vertrok vanaf pole-position, maar Schumacher was vanaf zijn tweede startplaats het snelste weg. Amechtig joeg Villeneuve achter hem aan. Alleen als hij vóór de Duitser zou eindigen, kon de Canadees zich verzekeren van zijn eerste wereldtitel. Schumacher was immers van start gegaan met één punt voorsprong in de stand om het WK. Als beiden uit de baan waren gevlogen, zou dat Schumacher de titel hebben opgeleverd. In de 48ste van de in totaal 69 ronden besloot Villeneuve het er op te wagen. “Want aan een tweede plaats had ik niks.”

Bij winst zou Schumacher zijn derde wereldtitel hebben veroverd. Maar in het rijtje coureurs die de titel drie keer wonnen - Brabham, Stewart, Lauda, Piquet en Senna - zal de naam Schumacher voorlopig ontbreken. Eindelijk komt de naam Villeneuve op de lange lijst met WK-winnaars voor. Jaren achtereen deed Jacques' vader Gilles in dienst van Ferrari vergeefs een gooi naar de wereldtitel, in Jerez maakte zoon Jacques het karwei af. Een brutale verslaggever wilde van de nieuwe wereldkampioen weten of de coureur een boodschap had voor “boven in de hemel”, voor zijn vader die in 1982 verongelukte. Het sierde Jacques Villeneuve dat hij het fatsoen had om de man te antwoorden: “Als dat zo zou zijn, zou ik je het niet vertellen.” Een Italiaanse verslaggever, zoals zoveel van zijn landgenoten verscheurd tussen de passie voor Ferrari en de liefde voor de naam Villeneuve, hield het er op dat God gisteren eigenhandig had ingegrepen.

“Ik was niet verrast, ik had het wel verwacht”, zei de kampioen na afloop over de manoeuvre van Schumacher. “Maar hij deed het niet goed genoeg, want hij ging van de baan af, niet ik.” Dat hij met een crash-scenario rekening had gehouden, maakte het voor Villeneuve iets gemakkelijker om zijn weg te kunnen vervolgen. Toch verbaasde het de nieuwe wereldkampioen dat hij nauwelijks schade had opgelopen. Villeneuve sprak geen harde woorden aan het adres van zijn verslagen rivaal. Ook de wedstrijdleiding was mild door de actie van Schumacher af te doen als een 'racing incident'.

In 1998 rijdt Schumacher zijn derde en voorlopig laatste seizoen bij Ferrari. Dit jaar had hij zijn zinnen op de wereldtitel gezet, maar hij moest racen met een auto die niet zo competitief was als de Williams-Renault van Villeneuve. Schumacher koos voor Ferrari omdat hij na het behalen van twee wereldtitels, in een Benetton-Ford (1994) en in een Benetton-Renault (1995) toe was aan een nieuwe uitdaging. Een derde WK-titel was niet zijn eerste prioriteit en aanvankelijk ook niet haalbaar bij de Italiaanse renstal. Ferrari is op een moeizame weg terug naar de wereldtop. Jody Scheckter is nog steeds de laatste coureur die met een Ferrari wereldkampioen werd. Dat was in 1979.

“Ik wil liever iets opbouwen om later weer wereldkampioen te kunnen worden”, zei Schumacher destijds over zijn keuze voor Ferrari. “Bij Williams en Benetton had ik weer kunnen winnen, maar Ferrari is een team dat op weg is om de laatste stap naar het WK te zetten. Die uitdaging heb ik nodig.” Nu het andermaal is mislukt om de tifosi gelukkig te maken, is Ferrari ook in 1998 verzekerd van een gemotiveerde Michael Schumacher.

Villeneuve tekende eind 1995 bij het team van Frank Williams omdat die over de beste auto's beschikte, een noodzakelijke voorwaarde voor het behalen van de wereldtitel. Het was Villeneuve al bijna in zijn debuutjaar gelukt, maar uiteindelijk ging zijn teamgenoot Damon Hill in 1996 met de eer strijken. De Canadees begint in maart volgend jaar waarschijnlijk aan zijn laatste seizoen bij Williams. Zoals het er nu naar uitziet, stort hij zich in 1999 met zijn manager in een bijzonder avontuur: zijn eigen renstal.

Villeneuve heeft het volgende doel alweer in het vizier. “Een tweede wereldtitel.” In 1995 schreef hij geschiedenis als de jongste winnaar van de Indycar. “Daar hoefde ik alleen mijn voorsprong maar te verdedigen, hier leken we onbedreigd de titel te winnen, maar door fouten die ikzelf en het team hebben gemaakt, werd het toch nog erg spannend.” Over spanning gesproken: zaterdag reden Villeneuve, Schumacher en Frentzen bij de kwalificatietraining gedrieën de snelste tijd, 1.21.072 minuut. Villeneuve vertrok van pole-position omdat hij als eerste de beste tijd had gereden.

Niet alleen het seizoen viel Villeneuve zwaar, ook de race in Jerez kostte hem veel moeite. “Vooral fysiek. Ik kon nauwelijks dichterbij Michael komen. Elke ronde was als een ronde in de kwalificatietraining. Niet één ronde kon ik het eens even rustig aan doen.” In de slotronde liet Villeneuve de twee coureurs van McLaren-Mercedes nog galant voorgaan op weg naar de zwart-wit geblokte vlag, om zelf als derde te eindigen.

Mika Hakkinen bleef lange tijd dicht achter de Canadees rijden, maar durfde hem eerst niet in te halen. “Ik wilde zijn wereldtitel niet in gevaar brengen”, zei een ontroerde winnaar. “Het was een goede ruil”, aldus Villeneuve over zijn fraaie gebaar aan Hakkinen en David Coulthard. Zelfs een zesde plaats zou de Canadees nog aan de wereldtitel hebben geholpen. In de slotfase van de race keek Villeneuve wel regelmatig in zijn achteruitkijkspiegel om zich ervan te gewissen dat Schumachers teamgenoot Eddie Irvine niet te dichtbij kwam. Die had met een kamikaze-actie Schumacher alsnog aan zijn derde wereldtitel kunnen helpen.

Schumacher liet zich na de race alleen nog in gestrekte draf zien, zijn lippen stevig op elkaar. Nadat hij voor de wedstrijdleiding zijn versie van het botsincident had gegeven, begaf hij zich temidden van tientallen cameramensen en fotografen naar de luxe bus in het rennerskwartier van Ferrari. Zijn commentaar kwam een paar uur later, op papier. Onder een zwart-wit foto die Schumacher nog voor Villeneuve laat zien, feliciteert hij de nieuwe wereldkampioen. “Ik remde zo laat mogelijk en hij nog later, dus ik deed niets verkeerd. Zoals verwacht is er geen verdere actie tegen mij ondernomen.” Bij Michael Schumacher kwam de spreekwoordelijke hoogmoed niet voor maar na de val.