Schumacher en Villeneuve slijpen messen

Op het circuit van Jerez, in Spanje, is de spanning tussen Jacques Villeneuve (26) en Michael Schumacher (28) voelbaar. Schumacher begint morgen met één punt voorsprong aan de laatste en beslissende race van het Formule I-seizoen

JEREZ DE LA FRONTERA, 25 OKT. Ook al zouden ze het willen, Michael Schumacher en Jacques Villeneuve kunnen elkaar niet ontlopen in het rennerskwartier op het circuit van Jerez. De vrachtwagens, mobile-homes en garageboxen van beide teams grenzen aan elkaar en hoewel beide coureurs lachend rondlopen, is de spanning bijna voelbaar. Morgen zal de Duitser of de Canadees de wereldtitel overnemen van Damon Hill.

Vrijdagmiddag twaalf uur, na de eerste vrije training op het circuit van Jerez, in de heuvels van Andalusië. Schumacher heeft reden om te lachen. In de laatste race van het seizoen vertrekt hij morgenmiddag met één punt voorsprong op de blonde Canadees. Als ze beiden crashen of door een andere oorzaak de zwart-wit geblokte vlag niet halen, mag Schumacher zich voor de derde keer laten kronen tot wereldkampioen, net als in 1994 en 1995.

Toch heeft Villeneuve vertrouwen in een goede afloop, zegt zijn manager Craig Pollock. “Als hij tenminste een eerlijke kans krijgt om ervoor te vechten.” Pollock en Villeneuve houden er ernstig rekening mee dat Schumacher of diens teamgenoot Eddie Irvine de Canadees van de baan rijdt. Dat is een reële dreiging, zegt Pollock. “Het is eerder vertoond.”

De laatste keer dat dat gebeurde, was in 1994, toen Michael Schumacher op het circuit van Adelaide met zijn Benetton-Ford Damon Hill van de baan reed, naar eigen zeggen zonder opzet. Beide auto's vielen uit en Schumacher won de wereldtitel. In de laatste race van het seizoen verdedigde Schumacher in Australië een voorsprong van één punt op Hill, net als nu het geval is in zijn strijd met Villeneuve.

Villeneuve, bezig aan zijn tweede seizoen in de Formule I, doet net als in 1996 in de laatste race een gooi naar de titel. Een jaar geleden had de coureur uit Quebec in Suzuka wereldkampioen kunnen worden als toenmalig teamgenoot Hill zou uitvallen en hijzelf als eerste zou eindigen. Het omgekeerde gebeurde. Zijn kansen zijn morgen aanzienlijk groter.

Net als Villeneuve smacht Ferrari naar de wereldtitel. Het is lang geleden dat de Scuderia Ferrari het grote succes in de Formule I heeft geproefd. In 1979 was de Zuid-Afrikaan Jody Scheckter de laatste coureur die de Italiaanse renstal de overwinning bracht. Op uitnodiging van het Duitse tv-station RTL loopt hij dit race-weekeinde in Jerez rond, voortdurend op de schouder en tegen de strakke buik getikt door oude vrienden. De in Londen woonachtige oud-coureur bezocht tien jaar geleden voor het laatst een race. Of hij nog weet wat hij de avond voor het behalen van de wereldtitel deed, vraagt een Italiaanse journalist. “Waarschijnlijk niks bijzonders”, zegt de 47-jarige Scheckter. “Ik weet wel dat ik de avond na de race met de mecaniciens heb gegeten.”

Scheckter vind het niet zo vreemd dat Ferrari er zo lang over heeft gedaan om terug te komen aan de top. “Toen ik wegging bij Ferrari wist ik wel dat het weer twintig jaar zou duren voordat ze weer zo'n goeie coureur zouden krijgen”,zegt hij gekscherend. “Ze hadden toen in Enzo Ferrari een grote leider, maar dat was al een oude man. Hij overleed en alles bij elkaar duurde het weer een tijdje voordat ze op de goede weg waren. Luca (di Montezemolo, directeur van Ferrari, red.) heeft nu weer genoeg goede mensen om zich heen.”

Villeneuve reed gisteren de op twee na snelste tijd in de vrije training, sneller dan Schumacher op de negende plaats. Villeneuves teamgenoot Heinz-Harald Frentzen, die vorige week in Japan voor Williams de constructeurstitel veilig stelde, eindigde als zesde. De vraag of het Williams-team morgen als een team gaat opereren, naar het voorbeeld van 'Ferraristi' Irvine en Schumacher vorige week in Japan, beantwoordt manager Pollock via een omweg met een bevestiging. “Het beste dat Frentzen kan doen is zich goed kwalificeren.” Als de Duitser erin slaagt vóór Schumacher van start te gaan, kan de coureur uit Mönchengladbach het de tweevoudig wereldkampioen uit Kerpen wel eens bijzonder moeilijk maken.

Jos Verstappen rijdt morgen in het zuiden van Spanje zijn 48ste en mogelijk laatste race in de Formule I. Uiterlijk 1 november krijgt hij van teambaas Ken Tyrrell te horen of die gebruik wil maken van de optie die Tyrrell voor 1998 op hem heeft. Verstappen eindigde gisteren in de tweede vrije training in de grindbak. In het veld van 22 rijders realiseerde hij de 21ste tijd.