De tijgers hebben hun scherpe tanden verloren

Welke gevolgen heeft de financiële crisis in het Verre Oosten? In de Bar and Billiard Room van het vermaarde Raffles hotel in Singapore en op de hoofdkantoren van Nederlandse bedrijven wordt druk gerekend. Beleggers zijn nerveus, Wall Street vreest de gevolgen voor de Amerikaanse export. Managers proberen het hoofd koel te houden. Hagemeyer rondt juist dezer dagen een grote overname in Hongkong af. Vastgoedfonds Rodamco ziet lokale concurrenten wegvallen. “De Asian Tigers hebben een nieuw gebit nodig”, zo grapten Nederlandse zakenlieden in Singapore.

SINGAPORE, 24 OKT. 'Zwarte donderdag voor Azië', kopte de Singapore Straits Times vandaag over zeven kolommen op zijn voorpagina. De tijger-economieën kregen gisteren stuk voor stuk zware klappen op hun financiële markten te verwerken. En ook vandaag, een dag die door handelaren werd gebombardeerd tot 'Grijze Vrijdag', dreunde de klap nog stevig door en waren de gevolgen van Hongkongs beurskrach overal het gesprek van de dag.

Ook in de Bar and Billiard Room van het vermaarde Raffles hotel in Singapore, waar een groep Nederlandse zakenlieden elke laatste vrijdag van de maand bijeenkomt om werkervaringen uit te wisselen. Vandaag droeg de lunchplek onbedoeld een frappante symboliek, concludeerde een van de aanwezigen. Hier in deze zijzaal van het Raffles werd immers in 1902 onder het grote biljart de laatste wilde tijger in Singapore neergeschoten. Nu, bijna een eeuw later, is de jacht geopend op de tot voor kort zo vermaarde Aziatische tijgers, de economieën die een decennium lang groeicijfers produceerden van zeven, acht of negen procent. Na een onrustige zomer, die heel Zuidoost-Azië in een valuta-crisis dompelde, verloren de tijger-economieën gisteren door de beurskrach in Hongkong hun laatste scherpe tanden. “De tijgers zijn aan het wisselen. De meeste hebben een heel nieuw gebit nodig”, grapte een van de Nederlanders vanmiddag.

Dat 'wisselen' zal volgens sommigen rond de lunchtafel zeker anderhalf tot twee jaar in beslag nemen. “Maar een land als Thailand heeft langer nodig. Daar zal het zeker drie jaar duren voordat we weer op een niveau van de afgelopen jaren zijn.” Thailand kampt met grote politieke instabiliteit en een enorm overschot aan onroerend goed. Bovendien heeft het land, dat met de devaluatie van de Thaise baht begin juli de financiële crisis in Zuidoost-Azië aanwakkerde, een munteenheid die veertig procent van zijn waarde verloor en een beurs die volledig is ingestort.

In hun bespiegelingen over de toekomst voor Azië denken veel Nederlandse zakenlieden dat een groot aantal landen in de regio de komende maanden hun financiële sector zal reorganiseren. “Ik verwacht veel fusies en overnames in de wereld van de banken en de financiële instellingen. Je ziet nu al dat westerse banken op zoek gaan naar partners in Azië. Het is een goed moment, want de prijzen zijn enorm gedaald”, zegt een bankier, die wijst op ING's vergevorderde pogingen een belang van tien procent te nemen in Siam City Bank, een middelgrote Thaise bank.

Veel westerse banken en bedrijven zullen de komende tijd, door de sterk gedaalde prijzen in Azië, proberen via het nemen van een belang of door een volledige overname hun invloed in dit deel van de wereld te vergroten. “Het wordt een interessante tijd voor acquisities in Azië”, zegt een Nederlandse bankier. Maar voor een deel van de Nederlandse zakenlieden in Singapore zijn er voorlopig eerst de zorgen over de huidige crisis. Vooral voor bedrijven die veel goederen of onderdelen voor producten importeren naar Azië, komt de klap nu hard aan. De opeenvolgende devaluaties van verschillende Aziatische munten en de vrijwel onafgebroken koersdalingen van de valuta's, maken het voor importafhankelijke Nederlandse fabrikanten nu een stuk duurder om te opereren dan vier maanden geleden. Ook bedrijven die pas sinds kort in Azië vertegenwoordigd zijn, voelen de pijn nu veel Aziatische bedrijven verplicht bezuinigen.

De Nederlandse zakenlieden die vanmiddag wat zorgelozer aan tafel zaten, waren vooral de werknemers van bedrijven die zelf in Azië produceren en exportgericht zijn. Ook de concerns die werkzaam zijn in de internationale service-sector worden niet of nauwelijks geraakt door de huidige crisis in Azië. “Ik heb geen pijn”, zegt Abel Dutilh, regionaal directeur van Smit Internationale in Singapore. “Wij opereren in Amerikaanse dollars. Het merendeel van onze inkomsten krijgen we in die munt, dus we voelen de valuta-crisis nauwelijks”, aldus Dutilh.

Nederlanders die al lang in Azië werken, wijzen op de vorige grote crisis in dit deel van de wereld. Midden jaren tachtig kregen de economieën in het Verre Oosten na jaren van groei ook een terugslag te verwerken. Een van de aanwezigen die die crisis meemaakte, wijst er op dat het destijds anderhalf jaar duurde voordat de markt weer was opgekrabbeld. “En daarna kregen we tien jaar groei. Dat scenario zal zich nu herhalen.”