MCI bestookt met miljarden

De miljardendans rond telefoonmaatschappij MCI komt tot een climax. Biedingen van tientallen miljarden dollars gaan over tafel, wat zelfs in de Verenigde Staten nog een record wordt genoemd. Is MCI zo bijzonder?

NEW YORK, 18 OKT. Op de deurmat van telefoonmaatschappij MCI liggen drie miljardenaanbiedingen. Allereerst sloot het bedrijf vorig jaar een overeenkomst met British Telecommunications om samen te gaan als Concert. BT bood 21 miljard voor de 80 procent die het nog niet bezat. Later werd dit bedrag naar beneden bijgesteld tot 18 miljard.

Twee weken geleden kwam WorldCom daaroverheen met een bod van 30 miljard dollar in aandelen. En deze week maakte GTE een bod bekend van 28 miljard dollar in contanten. BT en MCI, wiens samengaan al bijna in kannen en kruiken leek, hebben nu afgesproken dat ze elk afzonderlijk met de andere gegadigden zullen praten. Elke overname boven de 25 miljard dollar zou meteen een recordovername zijn in de Amerikaanse bedrijfsgeschiedenis. De betrokkenen zwaaien met miljarden alsof het niets is. Is MCI zò aantrekkelijk?

“Deze industrie bevindt zich in een overgang van gescheiden ondernemingen naar geïntegreerde ondernemingen”, aldus Scott Cleland, telecommunicatienanalist en managing director van de Legg Mason Precursor Group in Baltimore. “Veel bedrijven zoeken naar verbindingen met partners die andere aspecten van de telecommunicatiediensten bieden. Je hebt de locale netwerken, Internet, mobiele telefonie - het speelt allemaal een rol. MCI is bij uitstek goed gepositioneerd voor andere bedrijven.”

MCI staat bekend als de nummer twee in de Amerikaanse lange-afstandstelefonie na AT&T. Het heeft 17,7 procent marktaandeel. De derde grote speler is Sprint. In de VS wordt nog steeds een onderscheid gemaakt tussen regionaal/plaatselijk en lange-afstand/internationaal telefoonverkeer. Tot vorig jaar was de markt als zodanig gereguleerd, nadat in 1984 AT&T van staatswege was opgedeeld in een AT&T voor de lange afstand en zeven 'Baby Bells' of zogeheten RBOCs (Regional Bell Operating Companies).

Vorig jaar is de markt geliberaliseerd via de Telecommunicatiewet van 1996. In principe mogen alle spelers voortaan in alle sectoren actief zijn.

De 'Baby Bells' mogen lange-afstandsverbindingen gaan verzorgen, mits ze concurrentie op hun eigen terrein toestaan. AT&T, MCI en Sprint mogen locale verbindingen verzorgen.

De markten gaan echter langzaam open. Sinds het aannemen van de wet zijn twee paren Baby Bells tot nieuwe bedrijven gefuseerd: Bell Atlantic nam Nynex over voor 25,6 miljard dollar en PacTel nam SBC Communications over voor 22 miljard. Nu wordt MCI driftig het hof gemaakt en is een dans om het gouden kalf begonnen die maanden kan duren.

MCI was in een grijs verleden het enfant terrible van de Amerikaanse telecommunicatie. Toen AT&T nog een praktisch monopolie had door de gehele VS was het MCI dat protesteerde tegen misbruik van dat monopolie. Vooral dankzij MCI is daar in 1984 een begin mee gemaakt. MCI heeft nu een goede positie op de lange-afstandsmarkt, investeert miljarden in glasvezelnetwerken en staat bekend als een bedrijf van entrepreneurs.

MCI is vooral veelbelovend voor de toekomst, als dataverkeer het telefoonverkeer zal domineren. Op dit moment haalt MCI 91 procent van zijn omzet en bijna al zijn winst uit telefoonverbindingen. Aantrekkelijk is echter dat MCI veel grote bedrijven als klant heeft. Met het verbeteren van de verbindingen zal het telecommunicatieverkeer toenemen en meer toepassingen krijgen.

Interessant daarbij vooral is commercieel gebruik van Internet, dat met het dalen van de tarieven en de uitbreiding van netwerken onstuimig zal groeien. Distributie en klantenservice zullen in de volgende eeuw heel andere betekenissen krijgen omdat er veel minder detaillisten, tussenpersonen en baliemedewerkers zullen zijn. Die toekomst zien BT, Worldcom en GTE voor zich als ze aan de overname van MCI denken.

Toch stagneert MCI op dit moment en maakte het bedrijf zelf een verwacht verlies van 800 miljoen dollar over het huidige boekjaar bekend.

MCI heeft geen mobiele-telefonieactiviteiten van betekenis en het rendement uit Internetactiviteiten en investeringen in satellieten is nog minimaal. MCI zit gevangen in zijn markt en wil overgenomen worden. Het bedrijf is, getuige de aanbiedingen, zeer in trek.

“Of MCI dertig miljard waard is? Ha! Uiteindelijk bepaalt de markt hoeveel een bedrijf waard is”, aldus analist Cleland. “Ik voorspel dat dit nog niet de definitieve bedragen zijn. Overigens is MCI en Worldcom volgens mij de beste combinatie.”

Speculaties zijn er ook over wat de andere spelers op de telecommunicatiemarkt zullen doen. De tijd die MCI nodig heeft om een partner te kiezen - mogelijk zelfs te besluiten tot een menage a trois - geeft AT&T en Sprint de gelegenheid om elkaar diep in de ogen te kijken.

Zou dat mogelijk zijn? AT&T is nog steeds een mondiale gigant met een jaaromzet van 50 miljard dollar en een zeer sterke, dominante positie op de telefoniemarkt. Het bedrijf heeft echter slechte jaren achter de rug. AT&T's koers is in de afgelopen vijf jaar nagenoeg op hetzelfde niveau gebleven en haar trouwe beleggers hebben de grootste bull market in de geschiedenis gemist.

Grote boosdoener is topman Robert Allen, die zijn eigen opvolging wil dirigeren en dat proces te lang aan het uitrekken is.

Wat is de rol van de 'Baby Bells' na de Telecommunicatiewet van vorig jaar?

Door onderlinge fusies hebben ze hun aantal teruggebracht van zeven naar vijf. Bell Atlantic, Ameritech, US West, BellSouth en SBC willen wel meespelen maar ze mogen nog niet. “Zolang er geen locale competitie van betekenis in hun respectieve regio's zal iedere poging om met andere maatschappijen samen te gaan op niets uitlopen”, zegt Cleland. “De overheid zou welke overname dan ook nooit goedkeuren.”

Dat bijvoorbeeld Bell Atlantic wel zijn collega Nynex overnam, had dan ook heel wat voeten in aarde in de vorm van concessies aan concurrenten in hun gebied.