Geld maakt Florida Marlins wel gelukkig

Florida Marlins neemt het komende nacht op tegen Cleveland Indians in het eerste duel van de strijd om de Amerikaanse honkbaltitel. Waarom geld wel gelukkig kan maken.

ROTTERDAM, 18 OKT. Succes is niet te koop, luidt een ongeschreven wet in de sport. Maar de Florida Marlins hebben lak aan deze wijsheid. Dinsdag bereikte de honkbalvereniging uit Miami voor het eerst in haar bestaan de World Series, de finale van de strijd om de Amerikaanse titel. In de zesde en voorlaatste wedstrijd wonnen de Marlins met 7-4 van de Atlanta Braves. Daarmee kwam de stand in de onderlinge ontmoetingen op een beslissende 4-2 in het voordeel van de sterrenformatie uit de meest zuidelijke staat van de Verenigde Staten.

Het bereiken van de eindstrijd kan voor een groot deel worden toegeschreven aan de macht van het kapitaal. Honderd miljoen dollar, oftewel tweehonderd miljoen gulden, investeerde de clubleiding van de Marlins het afgelopen seizoen in nieuwe spelers. Sterren als Bobby Bonilla, goed voor een jaarsalaris van bijna twaalf miljoen gulden, kwamen voor veel geld naar Florida om hun kunsten te vertonen.

Bonilla en de zijnen maakten hun naam en faam de afgelopen maanden waar. Het bereiken van de World Series, het walhalla van het internationale honkbal, staat in Amerika gelijk aan het beklimmen van de hoogste trede. En dat door een club die pas in 1993 werd opgericht en via een wild card doordrong tot de eindstrijd van de National League. Na de best-of-seven-reeks tegen de Braves stuiten de Marlins in de finale op de Cleveland Indians, de ploeg die woensdag kampioen werd van de American League na een vierde en beslissende overwinning op de Baltimore Orioles.

Manager Jim Leyland is het brein achter de successen van de Marlins. De grijzende goeroe heeft een grote staat van dienst in het Amerikaanse honkbal. Voor veel dollars lokten de Marlins de succescoach aan het begin van het seizoen naar Miami. De zege op de Atlanta Braves betekende voor Leyland ook een persoonlijke overwinning. Als hoofdcoach van de Pittsburgh Pirates werd hij zowel in 1991 als in '92 uitgeschakeld door de Braves.

Leyland droeg het bereiken van de World Series deze week op aan Marlins-eigenaar Wayne H. Huizenga, een lokale miljonair met Nederlandse voorvaderen en een onvoorwaardelijk geloof in God. Van hem kreeg Leyland dit seizoen de vrije hand om zijn selectie te versterken. “Wayne heeft de portemonnee geopend en ons de mogelijkheid gegeven het team uit te bouwen daar waar het nodig was”, zei Leyland. Huizenga op zijn beurt schreef de zege op de Braves toe aan het lot dat hem kennelijk goed gezind was. Na afloop van het beslissende duel in Atlanta verklaarde hij geen minuut van de wedstrijd te hebben gezien omdat hij voortdurend in gebed verzonken was. Vragen over zijn enorme investeringen in de club liet hij onbeantwoord. Steun kreeg Leyland na afloop van sterspeler Kevin Brown. “Iedereen zegt dat wij het kampioenschap hebben gekocht, maar dat is bullshit. Dit was een overwinning van het hart.”

Feit is dat Huizenga de afgelopen jaren zo'n vierhonderd miljoen gulden investeerde in de club. Drie maanden geleden nog liet de voorzitter weten dat de bodem van de schatkist zo langzamerhand in zicht was gekomen. “De club en ik zijn verliefd op elkaar geworden, maar nu wordt het tijd om de verliezen goed te maken”, aldus Huizenga, die tevens eigenaar is van de Florida Panthers (ijshockey) en de Miami Dolphins (American football).

Huizenga liet weten van plan te zijn de Marlins in de verkoop te doen. Op zijn beweegredenen wilde hij de laatste dagen niet ingaan. Maar het is een publiek geheim dat Huizenga teleurgesteld is over de geringe publieke belangstelling. Het Pro Player Stadium in Miami, thuisbasis van zowel de Marlins als de Dolphins, biedt plaats aan 70.000 toeschouwers. Afgelopen seizoen was nog niet de helft daarvan bezet, alle successen van de honkballers ten spijt. Uit onderzoek is gebleken dat de geringe opkomst voor een groot deel te wijten is aan het tropische klimaat in Florida. Huizenga heeft becijferd dat elke thuiswedstrijd zwaar op zijn begroting drukt. Zelfs voor de schatrijke weldoener van de Marlins geldt dat succes een prijs heeft.