Schumacher weer aan kop; Villeneuve raakt punten Japan kwijt

ROTTERDAM, 17 OKT. De Canadese Formule I-coureur Jacques Villeneuve is de twee punten kwijtgeraakt die hij zondag won bij de Grote Prijs van Japan. De Duitser Michael Schumacher gaat nu met een punt voorsprong aan de leiding in de stand om de wereldtitel (78 punten tegen 77 voor Villeneuve). De laatste race, op 26 oktober in het Spaanse Jerez de la Frontera om de Grote Prijs van Europa, moet de beslissing brengen over de nieuwe wereldkampioen.

Villeneuve verloor zijn twee punten nadat de leiding van de Williams-renstal het beroep tegen de diskwalificatie van de Canadees introk. Villeneuve werd in Japan gediskwalificeerd omdat hij een gele waarschuwingsvlag tijdens de vrije training negeerde. Hij had al een voorwaardelijke straf voor dezelfde overtreding, maar mocht toch van start gaan nadat het Williams-team protest aantekende. Zijn straf werd opgeschort.

De beroepscommissie van de Internationale Autosport Federatie (FIA) zou het beroep van Williams volgende week dinsdag in Parijs behandelen. Die vergadering is overbodig geworden, omdat Williams mede op aanraden van FIA-voorzitter Mosley het beroep heeft ingetrokken. Mosley had namelijk gewaarschuwd dat Villeneuve gevaar liep niet alleen de twee punten van Japan kwijt te raken, maar ook nog voor de slotrace in Spanje geschorst te worden. Dat wilde de leiding van Williams voorkomen.

Schumacher was niet ontevreden over de afhandeling van de kwestie. “Het zou me hebben gespeten als Villeneuve niet in Jerez had mogen rijden”, reageerde hij vanuit Ferrari-thuisbasis Maranello. De Duitser wordt in Jerez wereldkampioen als hij voor zijn rivaal eindigt. “Het geeft me meer voldoening als ik hem in een rechtstreeks gevecht kan verslaan. Ik heb veel vertrouwen in de goede afloop, omdat de auto zich in Japan heel goed heeft gehouden.” Op Suzuka vergaarde Schumacher met zijn overwinning tien punten.

Het is mogelijk dat Schumacher en Villeneuve na de laatste Grand Prix evenveel punten hebben in de strijd om de wereldtitel. In dat geval is Villeneuve wereldkampioen, omdat de Canadees dit seizoen de meeste wedstrijden won.

In Spanje rijdt de Oostenrijkse coureur Gerhard Berger zijn laatste race in de Formule I. Hij sluit niet uit dat hij ooit terugkeert. Berger is van het huidige rijdersveld het langst actief in de Formule I. Hij debuteerde in 1984 in de GP van Oostenrijk en reed 209 wedstrijden. Drie maanden geleden won de Benetton-coureur in Hockenheim zijn tiende Grand Prix.

In 1990 overleefde Berger op het circuit van Imola met een Ferrari een ernstig ongeluk. Bij 280 kilometer per uur raakte hij door een afbrekende voorvleugel de macht over het stuur kwijt en raasde in volle vaart tegen een muur. De wagen vatte ogenblikkelijk vlam, maar Berger kon vrijwel ongedeerd worden gered. In dezelfde bocht kwam Bergers vroegere ploeggenoot Ayrton Senna in 1994 om het leven.