JAMES MICHENER 1907-1997; Productief schrijver

ROTTERDAM, 17 OKT. De gisteren op 90-jarige leeftijd in Austin, Texas, overleden schrijver James Michener was een van de meest succesvolle naoorlogse auteurs van de Verenigde Staten. Van zijn ruim veertig boeken zijn over de hele wereld meer dan 75 miljoen exemplaren verkocht. In 1948 ontving hij de Pulitzer Prijs voor zijn eerste boek, Tales of the South Pacific, dat later de basis vormde voor een musical en een film.

Na te hebben gewerkt als leraar, redacteur en universitair docent, diende hij in en na de Tweede Wereldoorlog bij de marine. Zijn taak was in de Stille Zuidzee informatie in te winnen over de vele eilanden en archipels.

Deze ervaring verwerkte hij in zijn eerste boek. Michener stuurde het manuscript van South Pacific anoniem naar de uitgeverij waar hij als redacteur had gewerkt. De uitgever besloot daarop de bundel met achttien verhalen uit te geven.

Ondanks gezondsheidsproblemen - een hartaanval en een slepende nierziekte - wasMichener ook de laatste jaren nog zeer productief. Tussen 1986 en 1991 verschenen elf boeken van hem. Enkele dagen geleden maakte hij een einde aan de dialyses die hem in leven hielden. “Hij wil zo niet langer leven”, zei een naaste vriend.

Michener werd vermoedelijk op 7 oktober 1907 geboren. Als tweejarige werd hij in Doylestown, Philadelphia, te vondeling gelegd bij de weduwe Mabel Michener en haar kinderen, een gelovig lid van de quaker-gemeenschap.

Micheners boeken zijn dik en rijk aan details - te rijk volgens veel critici. Hij vertelt doorgaans de geschiedenis van een gebied aan de hand van een familiesage, die zich over generaties uitstrekt. Zijn laatste boek, A Century of Sonnets, was een uitzondering in zijn oeuvre. Het is een bundel met 112, soms heel persoonlijke, gedichten. Michener schreef ze over een periode van zeventig jaar. Hij had het begin dit jaar gepubliceerde boek eigenlijk pas na zijn dood willen laten verschijnen, maar zijn uitgever haalde hem over dat eerder te doen, zodat hij het zelf nog in gedrukte vorm kon zien.Veel van Micheners werken zijn aan de Amerikaanse deelstaten gewijd, zoals Hawaii (1959), Centennial (1974) over de staat Colorado, Chesapeake (1978) over Virginia, en Alaska (1988). Maar hij liet het publiek ook kennismaken met verre landen als het Zuid-Afrika onder de apartheid (The Covenant, 1980), en Spanje (het reisverslag Iberia uit 1968).

Een groot aantal boeken van Michener werd verwerkt tot films en televisieseries, waaronder Sayonara en The Bridges at Toko-Ri. Voor het schrijven van zijn boeken maakte Michener veel reizen. “Ik schrijf nooit ergens over als ik er zelf niet ben geweest”, zei hij. Een uitzondering was In Space uit 1982, een fictieve kroniek van het Amerikaanse ruimtevaartprogramma.