Weg vrij voor grootste drankenconcern

De fusieplannen van Guinness en GrandMet kregen gisteren goedkeuring van de Europese Commissie. Daarmee is de weg vrijgemaakt voor het grootste drankenconcern ter wereld.

ROTTERDAM, 16 OKT. Dit weekeinde staakte de Fransman Bernard Arnault van LMVH zijn verzet - voor een afkoopsom van 800 miljoen gulden. Gisteren kregen de fusieplannen van de Britse drankenconcerns Guinness en Grand Metropolitan (GrandMet) ook goedkeuring van de Europese Commissie, mits ze twee whiskymerken en een aantal distributie-kanalen in Europa afstoten.

De nieuwe combinatie, die de naam GMG Brands krijgt, wordt het grootste drankenconcern ter wereld. Groter dan de twee naaste concurrenten, het Britse Allied Domecq en het Canadase Seagram, samen. GMG heeft een beurswaarde van 80 miljard gulden, een omzet van omzet van meer dan 40 miljard gulden en een aandeel van 20 procent van de wereldmarkt voor sterke drank.

De fusie lijkt geboren uit noodzaak. De markt voor sterke drank krimpt al jaren met zo'n twee procent per jaar. Op zoek naar een gezonder leven wijken consumenten uit naar minder-alcoholhoudende dranken als bier en wijn. De aandelenkoersen van Guinness en GrandMet waren in de afgelopen vijf jaar dan ook 40 tot 50 procent achtergebleven bij de stijging van de Londense beursindex.

De toekomst voor de drankenindustrie ligt bij sterke merken, ondersteund door intensieve marketing en distributie, en in de 'opkomende markten' als Azië en Latijns-Amerika, waar de rijker wordende consument Westerse luxe zal willen proeven. GMG verenigt voortaan zo'n twintig grote namen: whisky van Johnnie Walker, Bell's en J wodka van Smirnoff en Absolut; cognac van Hennessy; Gordon's gin en likeuren als Grand Marnier en Baileys.

Die sterke merken geven het concern een krachtige uitgangspositie in de distributie. Daarbij gaat het om twee kanalen: thuisverbruik (in Nederland alleen via de slijter, in het buitenland ook via supermarkten) en de horeca. Met name in de horeca is GMG sterk aanwezig. Veel van hun merken zijn onmisbaar in een bar of restaurant, waar de verkopers het liefst onderhandelen over een totaalpakket met bijbehorende kortingen. Het is waarschijnlijk dat de GMG-merken broederlijk naast elkaar achter de bar komen te staan, mogelijk ten koste van concurrenten.

GMG heeft naast sterke drank ook nog aanzienlijke belangen elders: bier van Guinness, restaurants van Burger King en voedsel van Pillsbury. De grootste aandeelhouder van Guinness en GrandMet, het Franse Moët-Hennessy Louis Vuitton met ruim 10 procent, was daarom eerst een felle tegenstander van de fusieplannen. Topman Arnault wilde een concern met alleen sterke drank en een grotere rol voor LVMH. Maar het afgelopen weekeinde besloten GMG en LVMH tot voortzetting van de bestaande distributie-overeenkomsten. Waarbij LVMH een cash beloning van 800 miljoen gulden uit de strijd sleepte.

Bij de aankondiging van de fusie, op 12 mei dit jaar, legde GMG uit waarom het concern ook bier en Häagen Dasz ijs blijft verkopen - om speculaties over het afstoten van die divisies tegen te spreken. Juist bij het veroveren van nieuwe markten bestaat er wel degelijk synergie tussen de verschillende productgroepen. GMG spiegelt zich daarbij aan Unilever en Philip Morris.

“Bij die bedrijven vind je groei en de beste marketing-mensen”, zei Guinness-topman Tony Greener. “Meespelen in die eredivisie kan niet met alleen drank of alleen voeding.” En zijn collega, George Bull van GrandMet, vulde aan: “Als wij alleen dranken zouden hebben, zou onze groei lager zijn dan waar de financiële markten om vragen.”

GMG moet van de Europese Commissie een aantal belangen afstoten die de dominante positie in Europa verzwakken. De Commissie was vooral bezorgd over de macht van GMG bij de verkoop van Schotse whisky, gin en wodka in Griekenland, Spanje, Ierland, België en Luxemburg. Zo moet GMG twee merken Schotse whisky afstoten, Dewar's en Ainslie's. Ook moet een aantal distributiecontracten worden aangepast. Waarschijnlijk zullen ook de Amerikaanse antikartelautoriteiten de eis stellen dat Dewar's (marktleider in de VS) verkocht wordt.

De fusie moet nog de goedkeuring krijgen van de aandeelhouders van beide bedrijven. Maar van hen is weinig verzet te verwachten: zij krijgen van GMG als een soort superdividend 8 miljard gulden te verdelen.