Tóth heeft nog één taak bij Content

Jarenlang was zij de lieveling van de beurs, nu wordt Sylvia Tóth, bestuursvoorzitter bij Content, door financiële analisten bedolven onder kritiek. Volgens Tóth is Content geen 'ingeslapen toko', maar kan het concern strategisch wel versterking gebruiken.

DEN HAAG, 16 OKT. Voor Sylvia Tóth, bestuursvoorzitter van uitzend- en opleidingsorganisatie Content, had 1997 een feestjaar moeten worden. Een jaar dat in het teken zou staan van het feit dat Tóth 25 jaar geleden als 28-jarige tot directeur van Content werd benoemd.

Het liep anders. Tot grote verrassing van analisten, beleggers èn concurrenten moest Content vorige maand bekendmaken dat de resultaten over 1997 minder florissant zullen uitpakken dan het bedrijf begin dit jaar voorspelde. Terwijl elders in de branche - mede dankzij acquisities - winstgroei van 20 tot 30 procent wordt geboekt, verwacht Content over heel 1997 slechts 4 procent meer winst te boeken, bij een licht dalende omzet. Een golf van kritiek en negatieve publiciteit volgde op de cijfers. Content is een 'ingeslapen toko' geworden, zo klonk het in de uitzendbranche, een onderneming die vermalen wordt tussen steeds agressievere concurrenten.

Tóth (53), sinds haar verkiezing tot 'zakenvrouw van het jaar' in 1985 door de media altijd bijzonder gunstig behandeld, kreeg opeens met de negatieve kant van de schijnwerpers te maken. “Het was voor iedereen in het bedrijf een enorme klap. Het was voor het eerst dat we dit meemaakten”, zegt Tóth op haar directiekamer in het Content-hoofdkantoor in Den Haag. Tóth vindt het onterecht dat iedereen nu over Content heenvalt. “We waren in 1986 het eerste uitzendbureau met een beursnotering. In die elf jaar is dit de eerste keer dat we onze verwachtingen niet kunnen nakomen. Ik moet nog zien of die andere uitzendbureaus op de beurs hun verwachtingen kunnen blijven waarmaken.”

De matige cijfers kwamen op een slecht moment. Bijna een jaar geleden verkocht Tóth 40 procent van haar aandelen in Content aan ABN Amro, voor 70 gulden per aandeel. Een stap die door beleggers en analisten niet erg werd gewaardeerd, omdat ze vreesden dat Tóth vervolgens ook als bestuursvoorzitter snel zou opstappen. “Eerst kreeg ik kritiek dat ik te veel op mijn aandelen bleef zitten. Nu heb ik een deel verkocht en dan is het ook weer niet goed”, aldus Tóth, die circa 120 miljoen gulden kreeg voor haar pakket. Ze heeft 15 procent van de aandelen gehouden. Na de bekendmaking van de halfjaarcijfers klapte de koers in elkaar van bijna tachtig gulden naar iets onder de zestig gulden nu.

Dat Content (vooral sterk in de administratieve sector) te weinig ambitieus is, te veel kansen zou laat liggen, wordt door Tóth hevig ontkend. “Ik ben geen volumespeler. Dat heb ik ook nooit willen zijn. Wij zoeken naar niches, we willen sterk zijn op deelmarkten. Dat we kwaliteit leveren, blijkt ook wel uit het feit dat onze winstmarges nog steeds de hoogste in de branche zijn”, aldus Tóth. Content boekte vorig jaar 17,8 miljoen gulden winst, op een omzet van 380 miljoen.

Marges alleen zijn echter niet voldoende, erkent Tóth. Met de toenemende concurrentie is schaalvergroting ook voor niche-spelers als Content onontkoombaar. “We voelen allemaal die druk. Dat valt niet te ontkennen. Ook wij zijn daarom al een tijd bezig met het zoeken naar acquisitiemogelijkheden. Maar dat is niet eenvoudig. Als middelgrote speler kunnen we ons niet permitteren om zomaar een bedrijf over te nemen: voor ons is het belangrijk dat zo'n onderneming qua bedrijfscultuur goed bij ons past”, zegt Tóth. Overnamebesprekingen met een Amerikaans bedrijf ketsten op het laatste moment af, omdat de betreffende onderneming toch liever zelfstandig bleef. “Daarna hebben we met nog een aantal bedrijven gesprekken gevoerd, maar dat is op niets uitgelopen.”

Inmiddels begint de tijd echter te dringen. In de uitzendbranche is het op dit moment een kwestie van eten of gegeten worden. Is het voor Content niet beter om te kiezen voor het laatste? “Het is inderdaad één van de twee. Ik vind het niet erg om gegeten te worden. Als het maar toegevoegde waarde heeft voor Content en we onze eigen identiteit kunnen behouden. Er zijn heel wat bedrijven, vooral Amerikanen, aan de deur geweest om te praten over een mogelijke overname van Content. Ze willen altijd dat ik bestuursvoorzitter word van zo'n nieuwe combinatie, maar Content moet wel samensmelten met hun eigen ketens, die meestal niet al te goed lopen. Ik denk dan: waarom zou ik een slechte tent erbij nemen, zo'n bedrijf dat helemaal gereorganiseerd moet worden. Daar krijg je allemaal narigheid van. En eerlijk gezegd, daar heb ik na 25 jaar geen zin meer in.”

Kon Tóth de afgelopen jaren rustig afwachten of er een geschikte onderneming voorbij zou komen, nu is zij al enige maanden actief in gesprek met mogelijke kandidaten. Daarbij zijn volgens haar alle opties opengelaten: “Het kan een internationale alliantie worden, het kan om een overname van Content gaan, het kan een acquisitie door ons zijn. Waar het om gaat, is dat Content strategisch weer sterker wordt neergezet.” Tóth wil niet zeggen of zo'n transactie op korte termijn zal plaatsvinden. “Alles wat ik nu zeg, is verkeerd. Maar er zijn zoveel gesprekken gaande, ik kan me niet voorstellen dat daar niets uitkomt.”

Als de gewenste combinatie eenmaal goed van de grond is gekomen, zal Tóth naar eigen zeggen niet lang meer als bestuursvoorzitter aanblijven. Dat is een verrassing, omdat ze eind vorig jaar, bij de verkoop van haar aandelenpakket, nog verklaarde “langdurig aan de onderneming verbonden te (zullen) blijven”. Tóth: “Daarmee heb ik vooral duidelijk willen maken dat ik die 40 procent niet heb verkocht om direct weg te kunnen gaan. Bovendien blijf ik met 15 procent grootaandeelhouder en blijf ik als commissaris nauw betrokken bij het bedrijf. Maar na 25 jaar is elke organisatie toe aan een nieuwe leiding, denk ik.”

Wie Tóth als bestuursvoorzitter moet opvolgen, is nog niet bekend. Evenals haar collega-voorzitter bij Randstad, Frits Goldschmeding, is Tóth er niet in geslaagd intern een kandidaat te vinden. Kunnen de headhunters straks ook voor Content aan de slag? “Dat hangt af van de eventuele alliantie. Wellicht zit daar een goede opvolger bij.” Voorlopig blijft het bij speculeren, want concreet is de opvolging nog niet aan de orde. “Ik treed pas af als Content strategisch weer sterker staat. Dat zie ik als mijn taak. Dit laat ik zo niet achter.”