Italië ontmoet Rusland in WK-barrage

ROTTERDAM 14 OKT. Italië moet naar Rusland om via de barrage alsnog een ticket voor het WK voetbal in Frankrijk te bemachtigen. Als één van de acht overgebleven nummers twee uit de WK-kwalificatiegroepen koppelde Sepp Blatter van de wereldvoetbalbond FIFA de Italianen gisteren aan het sterke Rusland. In de kwalificatiereeks moest de drievoudig wereldkampioen de groepswinst laten aan Engeland. De Italianen waren in 1958 voor het laatst afwezig was op een wereldkampioenschap voetbal.

Verder maakt Kroatië of Oekraïne zijn debuut op het WK. Beide landen spelen tegen elkaar om één plaats. België, de nummer twee in de poule van Nederland, neemt het op tegen Ierland. Daarmee verkeren de Rode Duivels in de situatie zoals Nederland die kende vóór het EK in Engeland. Toen versloeg Oranje in een beslissingswedstrijd in Liverpool de Ieren. De vierde wedstrijd gaat tussen Joegoslavië en Hongarije.

Paolo Maldini, aanvoerder van het Italiaanse elftal, was niet blij met de loting. “Rusland was samen met Kroatië en Joegoslavië één van de drie ploegen die we liever niet hadden geloot. Ik hoop dat we het WK halen, maar het zal zwaar worden”, sprak Maldini. De laatste keer dat beide ploegen elkaar troffen was tijdens het EK, vorig jaar in Engeland. Italië won toen met 2-1.

De Belgische bondscoach Georges Leekens toonde zich tevreden met Ierland, maar waakte voor teveel optimisme. “Zij zullen spelen met de snelheid van een executie.” Volgens de Ierse bondscoach Mick McCarthy werken de kwalificatiewedstrijden die België speelde tegen Wales in het voordeel van zijn land. “Wales-manager Bobby Gould is een vriend van mij. Hij kan mij alles vertellen over de Belgen. Met zijn hulp en video's moeten we in staat zijn alles over de Belgen te weten voor de eerste wedstrijd in Dublin.”

McCarthy: “België is echter geen gemakkelijke tegenstander. Ze hebben weliswaar beide wedstrijden tegen Nederland verloren, maar in de overige zes duels zijn ze zonder puntverlies. Toch ben ik blij met de loting, het worden spannende weken voor het Ierse voetbal.”

De eerste wedstrijden in de barrage worden gespeeld op 29 oktober. De vier winnaars plaatsen zich voor de eindronde. Kroatië, Rusland, Ierland en Hongarije spelen eerst in eigen land. De returns zijn op 15 of 16 november. Mocht na 180 minuten voetbal nog geen beslissing zijn gevallen, dan spelen de teams verder volgens het principe van de golden goal. Wie het eerst scoort, wint.