De slag om de browser

In 1993 kwam de eerste testversie van het programma Mosaic op de markt waarmee de allereerste surfers zich over het toen nog gloednieuwe World Wide Web konden voortbewegen.

Het web bestond toen uit slechts een klein aantal webservers. In Nederland waren alle sites keurig gerangschikt op een kaartje dat later de Dutch Home Page, een geografisch geordende index, zou worden. Het hele web was in een paar uur af te surfen.

Een jaar later was er plotseling een revolutionair nieuw programma in omloop waarmee webpagina's veel beter bekeken konden worden: Netscape. Onder embargo kregen vroege Internet-gebruikers een kopie. Twee dagen na de eerste release had het al bijna overal Mosaic verdrongen als web-browser.

Bij Microsoft was men een jaar later nog steeds van mening dat het Internet een overwaaiende rage was. Slechts met de grootste moeite en heel veel geld slaagde Microsoft er alsnog in een web-browser op de markt te brengen, de zogeheten Internet Explorer.

Momenteel is er een harde strijd gaande tussen Microsoft en Netscape om het monopolie op de markt van de browsers. Beide softwaremakers hebben onlangs versie vier van hun browser op de markt gebracht. De mogelijkheden van de browsers worden steeds groter en de verschillen in uiterlijk en functionaliteit steeds kleiner. Zowel de Netscape Communicator, zoals de opvolger van Netscape Navigator heet, als Microsoft Internet Explorer hebben uitgebreide mail- en nieuwsfuncties. Bovendien zijn beide bladerprogramma's uitgerust met technologie, die het nieuws desgewenst direct op de desktop laat rollen.

Wie de strijd om de markt gaat winnen is nog onduidelijk. Netscape heeft het voordeel van de technologische voorsprong, De Netscape browser is beter beveiligd en gaat soepeler om met sites die gebruik maken van JavaScript, een eenvoudige programmeertaal die veel op het World Wide Web wordt gebruikt. Microsoft heeft meer geld en, wat belangrijker is, is ook de maker van het besturingssysteem Windows. Daardoor kennen de programmeurs de geheimen van een nieuwe versie van Windows veel eerder dan de mensen van Netscape en kan Explorer eerder inspelen op veranderingen in Windows. In Windows 98 zal Internet Explorer geïntegreerd zijn met Windows Explorer (de zogenaamde 'Verkenner', die de bestanden op de computer rangschikt). De kans is groot dat bedrijven en particulieren in toenemende mate voor Microsoft zullen kiezen. Van kiezen is eigenlijk geen sprake meer als de browser standaard bij het besturingssysteem hoort.

Netscape loopt al een beetje op de komst van Windows 98 vooruit door een lichte versie van Netscape 4 uit te brengen die zich snel laat downloaden. De oorspronkelijke versie van Netscape Communicator was ruim 12 megabyte zwaar. Met een gemiddelde modemverbinding betekent dat toch al snel een paar uur downloaden.

Netscape is nog steeds marktleider. Ongeveer 70 procent van de Internetgebruikers surft met Navigator of Communicator. Microsofts marktaandeel groeit echter snel. Een jaar geleden gebruikte slechts 10 procent van de surfers Internet Explorer, nu al 30 procent. Als Netscape zijn positie wil houden moet het zijn sterke kanten uitbuiten. Beveiliging bijvoorbeeld.

ActiveX, Microsofts antwoord op JavaScript dat vaak in combinatie met Explorer wordt gebruikt, maakt de personal computer zo lek als een mandje. Zo lang Netscape een goede beveiliging biedt en Explorer een groot risico vormt, zullen de meeste bedrijven voor de eerste kiezen, ook al levert Microsoft de browser met het besturingssysteem mee.

Netscape: www.netscape.com

Microsoft: www.microsoft.com

BrowserWatch: www.browserwatch.com