Zege brengt Schumacher terug in race om wereldtitel

ROTTERDAM, 13 OKT. In de strijd om het wereldkampioenschap in de Formule I heeft Jacques Villeneuve gisteren bij de Grand Prix van Japan zijn ruime voorsprong op Michael Schumacher uit handen gegeven. De Duitser boekte op het circuit van Suzuka zijn vijfde overwinning van het seizoen, Villeneuve eindigde als vijfde.

Met een voorsprong van negen punten begon de Canadees aan de zestiende en op een na laatste race van het seizoen. In de laatste race, over twee weken op het circuit bij Jerez in Spanje, verdedigt hij een voorsprong van één punt. Het is echter de vraag of Villeneuve zijn gisteren behaalde twee punten mag behouden.

De internationale autosportfederatie (FIA) moet nog een straf vaststellen voor Villeneuve, nadat hij zaterdag tijdens de vrije training de gele vlag negeerde die inhalen verbiedt. De leider in de strijd om de wereldtitel minderde geen vaart toen de auto van Jos Verstappen van het circuit werd gesleept.

Ook andere coureurs onder wie Michael Schumacher gingen de Nederlander tegen de regels in op topsnelheid voorbij, maar omdat Villeneuve zich ook in Monaco al aan deze overtreding had bezondigd, werd hij gediskwalificeerd voor deelname aan de race. Nadat het Williams-team daartegen had geprotesteerd, werd de straf hangende het onderzoek opgeschort.

Villeneuve mocht dankzij de snelste trainingstijd van pole-position vertrekken, één plaats voor Schumacher. Omdat Villeneuve er rekening mee hield dat hij later alsnog uit de uitslag van de Japanse race zou worden geschrapt, besloot hij het zijn naaste concurrent Schumacher zo lastig mogelijk te maken. Zijn bij vlagen gevaarlijke tactiek pakte averechts uit. Villeneuve reed betrekkelijk langzaam op kop en hoopte dat andere coureurs op die manier Schumacher voorbij zouden gaan. Maar zijn rijstijl had tot gevolg dat Schumachers teamgenoot Eddie Irvine al na twee ronden de leiding van Villeneuve overnam.

Bij een pitstop verloor de Canadees kostbare tijd doordat de brandstofslang niet meteen op de benzinetank aansloot. Toen Villeneuve weer de baan opdraaide, hinderde hij Schumacher, die er toch in slaagde de kopman van Williams in te halen. Vervolgens kreeg Irvine van het Ferrari-team via de radio het sein om Schumacher vooorbij te laten gaan. Onbedreigd reed Schumacher naar zijn 27ste overwinning, waarmee hij de prestatie van Jackie Stewart evenaart. Villeneuves teamgenoot Heinz-Harald Frentzen, doorgedrongen tot de tweede plaats, slaagde er niet meer in om in het belang van Villeneuve nog wat punten van Schumacher af te snoepen. Frentzen bezorgde Williams-Renault wel de constructeurstitel. Bij Ferrari is nu de hoop gevestigd op een wereldtitel van Schumacher. De Zuid-Afrikaan Jody Scheckter was de laatste coureur die in een Ferrari wereldkampioen werd.

“Ons plan heeft perfect gewerkt”, zei Schumacher, die ruim negentien seconden eerder binnen was dan zijn grootste concurrent. “Eddie heeft perfect zijn werk gedaan”, zo luidde zijn dank. Irvine kreeg dit seizoen veel kritiek van andere coureurs te verduren over zijn soms roekeloze rijstijl. Schumacher ziet in hem de ideale teamgenoot. Irvine drukte de geruchten de kop in dat hij ondanks zijn recente contractverlenging bij Ferrari vervangen zal worden door de Oostenrijker Gerhard Berger, die vertrekt bij Benetton-Williams.

Jos Verstappen werd veertiende. Hij voelde zich achtergesteld bij Tyrrell-teamgenoot Mika Salo, die telkens als eerste de pitstraat mocht opzoeken. “Ik voel mij een beetje genaaid door mijn team. Hij mocht steeds eerder naar binnen, terwijl ik voorop lag, ik het voordeel verdiende. Dit is nooit eerder gebeurd.” Desondanks was Verstappen blij dat hij weer een Grand Prix uitgereden had. “Ik heb de hele race alles gegeven, alles geprobeerd. Meer zat er gewoon niet in”, aldus Verstappen.