Telecom-branche siddert na bod

British Telecom dacht met MCI een hechte alliantie te hebben. Worldcom lijkt die nu te doorkruisen. In de snel veranderende internationale telecombranche bestaan geen vaste partners.

ROTTERDAM, 2 OKT. British Telecom moest gisteren vanuit de Verenigde Staten vernemen dat haar partner MCI ook best met een ander bedrijf wil fuseren. MCI zal het bod van Worldcom serieus bekijken en sluit geen enkele optie uit. Die laconieke reactie op het megabod van Worldcom zal de Britse telecommaatschappij forse schrik hebben aangejaagd. Hoe de schermutselingen verder ook verlopen, de mondiale alliantie van BT en MCI (Concert) zal niet meer dezelfde zijn.

Voordat de Amerikanen en Britten de donkere wolken boven hun fusie zagen samenpakken, werden zij het niet moe hun voorsprong op de concurrentie over het voetlicht te brengen. Die bedroeg zeker een jaar, zo klonk het tot voor kort op het Londense hoofdkantoor van BT. Het fusieproduct Concert was immers een hecht bolwerk, terwijl de concurrentie slechts samenwerkte door afspraken te maken en bescheiden participaties te nemen in elkaars aandelenkapitaal. Concert zou als eén geheel internationaal opererende bedrijven de mondiale diensten bieden waaraan zoveel behoefte bestaat. Bij de concurrentie waren en zijn er inderdaad de nodige problemen. Zo zag de Europese alliantie Unisource, met onder meer PTT Telecom, in april van dit jaar het net ingelijfde Telefonica met veel rumoer vertrekken. Juist deze Spaanse partner had voor Unisource de Latijns-Amerikaanse markt moeten ontginnen. Maar het liep anders. De ontevreden Spanjaarden werden door Concert liefdevol in de armen gesloten. Dat zelfde Concert had een jaar eerder al voor veel geld een Franse partner (CGE) van Unisource weggekaapt.

Ook de derde wereldspeler, Global One, heeft veel moeite zich als eenheid te presenteren, alleen al omdat de Europese partners France Télécom en Deutsche Telekom het druk hebben met hun eigen problemen. France Télécom heeft zijn handen vol aan de komende privatisering, terwijl Deutsche Telekom zich terecht veel zorgen maakt over de liberalisering van de thuismarkt. Die liberalisering, vanaf begin 1998 in bijna alle lidstaten van de Europese Unie, zal in Duitsland waarschijnlijk relatief snel gevolgen hebben. Er is immers geen telecomspeler van belang die de grootste markt van Europa links wil laten liggen.

In het verleden konden BT en MCI zich nog vrolijk maken om de aarzelende samenwerking tussen de Duitsers en de Fransen in Global One, een alliantie waar het Amerikaanse Sprint tussenin zit geklemd. Spottend werd gesproken van 'Global Two' wanneer de beide partners weer eens in concurrerende consortia dreigden plaats te nemen.

Hoe anders lagen tot voor kort de kaarten voor Concert. Dat hoefde alleen maar te wachten op een Japanse partner en daarmee zou de alliantie klaar zijn voor de volgende eeuw. Met het bod van Worldcom ligt de toekomst weer geheel open. “Het lijkt erop dat er een wissel is omgezet”, zegt J. van Till van het adviesbureau Stratix. Hij wijst erop dat het samengaan van MCI en Worldcom betekent dat twee Amerikaanse partners een Europese aan de kant schuiven. Misschien dat nu ook de Amerikaanse partners Sprint van Global One en AT&T van Unisource zich nog eens achter de oren krabben. Zijn wereldwijde allianties onvermijdelijk of creëren Azië, Europa en Amerika elk een eigen gigant die het wereldomspannende telefoonverkeer verwerkt? Niet alleen de wereldwijde allianties moeten zich bezinnen. Tot nu toe vloeide samenwerking voort uit de geografische ligging van de partners; klanten moeten overal ter wereld bediend worden. Worldcom (telecom diensten met veel toegevoegde waarde) en MCI (telefonie over lange afstand) hebben een andere drijfveer: ze willen efficiënter gaan werken.

Het is een teken aan de wand dat Worldcom met MCI in de komende vijf jaar maar liefst vijf miljard dollar denkt de kunnen bezuinigen. Als die besparingen aan de klant worden doorgegeven, krijgt de toch al hevige prijzenslag in de telecom een nieuwe impuls. Dat moet menig nieuwkomer in de branche de rillingen bezorgen.