Bernard Ebbers; Melkboer met lef

NEW YORK, 2 OKT. Het bod van Worldcom-topman Bernard Ebbers op MCI getuigt volgens financiële kringen in de Verenigde Staten van lef. Hij besteedt niet alleen 30 miljard dollar aan de deal, het grootste overnamebedrag in de telecom-geschiedenis, maar hij troeft tevens telecomreus British Telecommunications (BT) op een opzienbarende manier af.

Wie zijn Worldcom en Bernard Ebbers eigenlijk? Door wie is het trotse BT eigenlijk verslagen? Worldcom is gevestigd in Jackson, in het conservatieve Mississippi, doorgaans zeker geen staat die geassocieerd wordt met snelle deals en moderne telecommunicatie. Topman Bernard Ebbers (56) is geen Amerikaan, maar een Canadees. Hij groeide op in Edmonton in de staat Alberta, als kleinzoon van Ben Ebbers, een Nederlandse immigrant uit Twente.

Bernard Ebbers, wiens eerste baan melkboer was, speelde in Edmonton basketbal en kon daardoor een beurs krijgen van de Universiteit van Mississippi. Ebbers zat in Jackson veel op de reservebank maar maakte wel zijn studie af. Vervolgens begon hij scholieren te coachen. In 1974 kreeg Ebbers opeens de kans een motel over te nemen. Hij wist niets van deze sector, maar greep de mogelijkheid met beide handen aan. Later bouwde hij het bedrijf onder de naam Master Corp. uit tot een keten van negen. Vandaag de dag zijn er zes van over en Ebbers is nog steeds een partner in het bedrijf.

Met het geld uit de motels kocht Ebbers in 1983 het bedrijfje LDDS (long-distance discount service) samen met drie anderen. Geen van allen wisten ze iets van telecommunicatie. Carl Aycock was een van hen: “Onze enige ervaring in de sector was dat we wel eens opbelden.”

Het bedrijf werkte als wederverkoper van telecomdiensten. Ebbers begon langzaam bedrijfjes op te kopen. In 1985 werd Ebbers president van het bedrijf en LDDS begon te groeien via acquisities. Twee jaar geleden veranderde het bedrijf zijn naam in Worldcom.

Worldcom begon echter pas serieus mee te tellen na de overname van MFS Communications voor 14 miljard dollar in augustus 1996. MFS heeft in meer dan de helft van de grote steden in de VS een glasvezelnet gebouwd. De overname van MFS bracht ook UUNet onder de paraplu van Worldcom, dat nu het grootste Internettoegangsbedrijf ter wereld is.