Ryder Cup opsteker voor golf in Europa

De overwinning in de Ryder Cup is een broodnodige opsteker voor het Europese golf. Vooral door het toedoen van Tiger Woods dreigt Europa de komende jaren de aansluiting met Amerika te missen.

SOTOGRANDE, 29 SEPT. De verrassende nederlaag in de Ryder Cup ten spijt, floreert de golfsport in de Verenigde Staten als nooit tevoren. Verantwoordelijk voor de groeiende populariteit is uiteraard vooral Tiger Woods. Na zijn spectaculaire zege in The Masters afgelopen april, zijn de kijkcijfers van golftoernooien omhoog geschoten.

Voor de USPGA-Tour, het grote toernooiencircuit in de Verenigde Staten, veroverde Woods op het ideale moment de golfwereld. De onderhandelingen met de diverse tv-stations over een nieuwe vierjarige overeenkomst voor de uitzendrechten stonden op het punt van beginnen. Het contract dat werd afgesloten levert de Amerikaanse tour 1,3 miljard gulden op, het dubbele van de lopende overeenkomst.

Het leeuwendeel van dat bedrag zal worden gebruikt om het prijzengeld flink op te schroeven. Over enkele jaren zal een gemiddeld toernooi op de Amerikaanse tour gedoteerd zijn met 3,5 miljoen dollar. Ter vergelijking: bij het Dutch Open, onderdeel van het Europese toernooicircuit, konden de spelers deze zomer twee miljoen gulden verdelen. Het verschil in prijzengeld tussen de Amerikaanse en de Europese tour is al fors: 90 om 36 miljoen dollar in 1997.

De komende jaren zal de kloof alleen maar groter worden. Ook topgolfers zijn geen dief van hun eigen portemonnee. Een uittocht van Europese topspelers naar Amerika lijkt onvermijdelijk. Ryder-Cupspelers Nick Faldo en Jesper Parnevik spelen al in Amerika. De Schot Colin Montgomerie, die in tien jaar tijd 20 miljoen gulden prijzengeld bij elkaar sloeg in Europa, zal volgen jaar volgen. “Ik was geschokt toen ik hoorde van de tv-overeenkomst in de Verenigde Staten. Als er zoveel meer te verdienen valt, zullen steeds meer spelers naar Amerika vertrekken. De Europese tour gaat het heel moeilijk krijgen.”

Niet bekend

Door de afname van golf op tv is in Groot-Brittannië de groei van golf gestagneerd. De kans is groot dat zich hetzelfde zal voordoen in andere Europese landen. De toernooien van de Amerikaanse tour worden altijd gespeeld voor veel publiek op gerenommeerde, perfect geprepareerde banen. De Europese tour is steeds vaker voor nieuwere golfbanen die ter promotie bereid zijn veel geld te betalen om een groot toernooi te mogen huisvesten. Vaak zijn dat kwalitatief mindere banen die ook nog eens in slechte conditie verkeren. “Op deze greens zou ik mijn auto nog niet parkeren”, zei de Engelse golfer Paul Broadhurst vorig jaar na het British Masters dat werd gespeeld op Collingtree Park, een jonge baan in de buurt van Londen.

In Amerika is onder aanvoering van Tiger Woods een nieuwe lichting topgolfers opgestaan. Ook de Europese tour heeft dringend behoefte aan frisse gezichten. Topgolfers gaan lang mee, maar de generatie Ballesteros/Faldo heeft niet het eeuwige leven. Tijdens de Ryder Cup presenteerden Lee Westwood, Darren Clarke, Thomas Björn en Ignacio Garrido zich als grote talenten. De vraag is: hoe lang blijven ze in Europa? Clarke en Westwood hebben al te kennen gegeven naar de VS te willen uitwijken.

Westwood speelde enkele weken voor de Ryder Cup de European Masters in Crans-sur-Sierre geplaagd door slecht weer verkerende fraaie baan in de Zwitserse Alpen in erbarmelijke conditie. “Op dit soort banen kan ik mijn spel niet verder ontwikkelen”, zei Westwood moedeloos. Als ik me als golfer verder wil ontwikkelen zal ik naar Amerika moeten. Als een potentiële wereldtopper als Westwood al op 24-jarige leeftijd naar Amerika vertrekt ziet de toekomst van het Europese golf er minder rooskleurig uit dan de luid bejubelde overwinning in de Ryder Cup doet vermoeden.