Geslaagde koppeling van ruimteveer aan Mir

MOSKOU, 29 SEPT. Het Amerikaanse ruimteveer Atlantis heeft gisteravond zonder grote problemen kunnen aankoppelen bij het Russische ruimtestation Mir. Hoewel een van de drie computerkanalen soms onjuiste signalen doorgaf, bracht dit de koppelingsmanoeuvre niet in gevaar.

De Atlantis heeft zeven astronauten aan boord. Een van hen, de 41-jarige Amerikaanse astronaut David Wolf, zal de sinds mei in de Mir verblijvende Amerikaan Michael Foale vervangen.

Wolf slaapt in de Kvant-module, maar moet deze verlaten als die in gebruik wordt genomen ter voorbereiding van ruimtewandelingen. Zelf heeft Wolf voor het vertrek nog een spoedtraining in ruimtewandelen gekregen. De Mir-bemanning moet mogelijk reparaties verrichten aan de buitenwand van het Spektr-laboratorium van de Mir, dat in juni werd beschadigd na een botsing met een op afstand bestuurd bevoorradingsruimteschip, de Progress. Bij een ruimtewandeling begin deze maand lukte het de bemanning niet de plek van de beschadiging te vinden.

Het ruimteveer heeft 2.270 kilo aan voedsel en apparatuur en reserve-onderdelen aan boord en meer dan zeshonderd liter water. Het eerste dat na het openen van de luchtsluis werd doorgegeven, was een onderdeel voor de boordcomputer. De computer die de Mir in de juiste positie moet houden, liet het de afgelopen maanden driemaal afweten. Daardoor begon de Mir te tollen en konden de zonnepanelen niet in de vereiste positie worden gebracht om zonlicht op te vangen. De Russische ruimtevaartorganisatie heeft gisteren bekendgemaakt dat een onderzoek naar de toedracht van de botsing van 25 juni tussen de Mir en het onbemande Progress-vrachtschip is voltooid. Bij handmatige koppeling schampte het vrachtschip langs het Spektr-laboratorium en beschadigde onder andere enkele zonnenpanelen. De Spektr-module moest daarna worden afgesloten, waardoor de Mir een groot deel van zijn energievoorziening kwijtraakte.

In het rapport krijgt noch commandant Vasili Tsiblijev, die de koppeling uitvoerde, noch de vluchtleiding, die de baan van het vrachtschip berekende, de schuld. Tsiblijev leek aanvankelijk een deel van de verantwoordelijkheid toegeschoven te krijgen - de uitbetaling van 30 procent van zijn salaris werd afhankelijk gesteld van de uitkomst van het onderzoek. Een onderzoeksteam van de NASA stelde evenwel vorige maand vast dat de Russische vluchtleiding foutieve data over de baan van het vrachtschip naar de Mir had verzonden. “Niemand had het vrachtschip kunnen aankoppelen met de gegevens die ze opstuurden”, zei een anonieme bron binnen de NASA. Anderzijds achtte de NASA het waarschijnlijk dat een stuurfout de botsing mede heeft veroorzaakt.

Een woordvoerder van de Russische ruimtevaartorganisatie zegt nu dat het ongeval het gecombineerde resultaat is van een overwerkte bemanning en onvoldoende training. Doordat Tsiblijev een hele serie noodreparaties moest uitvoeren, had hij onvoldoende tijd om te oefenen met het videoscherm dat werd gebruikt bij de koppeling. (AFP, Reuter)