Alex Zülle neemt waardig afscheid van Spaanse ploeg Door een onzer redacteuren

ROTTERDAM, 29 SEPT. Alex Zülle heeft zijn tweede achtereenvolgende eindzege in de Ronde van Spanje glans gegeven met een overwinning in de afsluitende individuele tijdrit naar Alcobendas. De Zwitserse wielrenner reed zaterdag met een gemiddelde snelheid van ruim 51 kilometer per uur. De wereldkampioen onderstreepte zijn kwaliteiten tien dagen voor de WK-tijdrit in San Sebastian.

Gisteren verdedigde Zülle zonder problemen zijn voorsprong in de slotetappe naar Madrid. De Nederlander Max van Heeswijk was de snelste in de Spaanse hoofdstad, waarmee Rabobank in totaal twee dagprijzen heeft gewonnen in de Vuelta. Eerder behaalde Leon van Bon een ritzege in Valladolid. De 24-jarige Van Heeswijk geldt al enige jaren als een groot talent. Hij debuteerde bij de profs in Amerikaanse dienst voor Motorola. De rappe Van Heeswijk stelde dit seizoen teleur bij Rabobank. “Deze zege kwam net op tijd”, sprak de Limburger in Madrid.

Voor de 29-jarige Zülle betekende het amarillo een mooie opsteker na een teleurstellend verlopen seizoen. De kopman van de Spaanse Once-formatie had zich dit jaar volledig geconcentreerd op de Tour de France, waar hij met een nauwelijks herstelde sleutelbeenbreuk aan de start verscheen. Zülle had de kwetsuur een maand eerder opgelopen in de Ronde van Zwitserland. Met twaalf schroeven in het versplinterde botstuk stond hij aan het vertrek in Rouen. Na een week pijnlijden moest hij de strijd staken. Brokkenpilooot Zülle trok zich terug en liet zich pas deze maand van voren zien. “Ik was ontspannener dan ooit”, verklaarde hij zijn opmerkelijke rentree.

Zülle was voor de start in Lissabon gedeeld kopman met zijn ploeggenoot Laurent Jalabert, die hem in de vorige editie voorbeeldig had bijgestaan. De Fransman ging voortvarend van start in de 52ste editie van de Vuelta, maar in de eerste serieuze bergetappe naar Sierra Nevada moest hij zijn meerdere erkennen tegenover de beste klimmers van het peloton. Zülle vocht verbeten duels uit met de Spanjaard Fernando Escartin en zijn landgenoot Laurent Dufaux, respectievelijk tweede en derde in het algemeen klassement. Jalabert eindigde op de zevende plaats en behaalde twee ritzeges.

Zülle vestigde gisteren een record. Hij heeft tot dusverre 37 dagen in het goudgele leiderstricot gereden in de Vuelta, de ronde die hem op het ranke lijf geschreven lijkt. Door de afwezigheid van wereldtoppers als Jan Ullrich, Bjarne Riis, Marco Pantani en Richard Virenque was de Ronde van Spanje zwaar gedevalueerd. Het zware parcours en de verzengende hitte moesten het gebrek aan grote kampioenen compenseren.

Zülle gold in zijn juniorentijd als een gemiddeld talent. Zijn vader klaagde over het feit dat Alex niet eens kon schakelen. Hij dreigde de racefiets op te bergen als zoonlief geen progessie zou maken. De leerling-huisschilder beloofde beterschap en heeft de kwast na zijn negentiende nooit meer aangeraakt. Zülle liep in 1990 een paar profcontracten mis, een jaar later stond Manolo Saiz op de stoep.

De zwaargebouwde ploegleider van Once was vanaf het eerste uur onder de indruk van de wedstrijdmentaliteit van de bebrilde Zwitser. “Je moet hem met een lasso van de fiets halen”, sprak de ploegleider over de coureur die in zijn eerste Tour in 1992 meteen de gele trui veroverde. Zijn beste prestatie in de Ronde van Frankrijk leverde Zülle in 1995, toen hij achter de onverslaanbare Miguel Indurain als tweede eindigde in Parijs. In 1993 baarde hij opzien met een tweede plaats in de Vuelta. Door een valpartij moest hij de eindzege aan zijn landgenoot Tony Rominger laten.

De Spaanse blindenloterij Once zal het volgend jaar zonder Zwitserse inbreng moeten stellen. Zülle is voor een recordbedrag van (dertien miljoen gulden in drie jaar) door de Festina-formatie. Onder leiding van ploegleider Bruno Roussel moet Zülle volgend jaar het kopmanschap delen met Virenque en Dufaux. Om die reden zal Zülle waarschijnlijk ontbreken in de Tour de France. Horlogefabrikant Festina wil zich internationaal profileren en overweegt de wielerploeg volgend jaar in alle groten ronden aan de start te laten verschijnen.

Zülle had gisteren veel lovende woorden voor zijn Spaanse werkgever. “Ik zal mijn verblijf bij Once nooit vergeten. Dat verandert niet als ik voor Festina rijd. Mijn huidige collega's blijven vrienden voor het leven.” Zülle droeg zijn tweede overwinning in de Vuelta op aan ploegbaas Saiz. Hij verklaarde verder dat de leiderstrui hem zwaarder was gevallen dan de buitenwereld kon bevroeden.

“De rustdag na de elfde etappe kwam precies op tijd. Afgelopen donderdag, in de klim naar Puerta de Navacerrado, heb ik vreselijk moeten afzien. Gelukkig heb ik dat verborgen weten te houden voor mijn rivalen. Escartin probeerde het 400 meter onder de top. Ik weet niet wat er gebeurd zou zijn als hij zijn aanval eerder had ingezet.”