ING Groep opent virtuele bank voor Canadese klanten

TORONTO, 26 SEPT. De ING Groep heeft gisteren in Canada officieel zijn eerste 'virtuele bank' buiten Nederland geopend. Onder de naam ING Direct biedt het Nederlandse bank- en verzekeringsconcern, zonder filialen te openen, voordelige spaarrekeningen en leningen aan de Canadese consument. Het project, dat wordt gedreven vanuit een telefooncentrum in Toronto, dient als experiment voor toekomstige uitbreiding van telebankieren door ING in Noord-Amerika en Europa.

ING Direct is in april begonnen met het werven van klanten in de deelstaat Ontario. Een doelstelling van 25.000 klanten voor het einde van het jaar zal naar verwachting ruim worden gehaald, zo maakte G.J.A. van der Lugt, vice-voorzitter van de Raad van Bestuur van ING, gisteren bekend bij de openingsceremonie. Bovendien verwierf ING onlangs de status van nationale bank in Canada, zodat het zijn diensten vanaf volgende maand ook naar andere Canadese deelstaten kan uitbouwen. De tak van het bedrijf heet voortaan ING Bank of Canada.

“ING Direct is een uiterst belangrijk proefproject dat we ook in andere landen hopen te introduceren,” zei Van der Lugt gisteren. “Onze groep wacht met grote belangstelling af wat hier bereikt gaat worden.” De onderneming heeft vijftig miljoen Canadese dollar (ongeveer zeventig miljoen gulden) in het experiment geïnvesteerd. Bij ING Direct werken 150 mensen.

De formule van het project is nieuw in Canada. Klanten kunnen een gratis telefoonnummer bellen dat dag en nacht bereikbaar is. Ze kunnen een spaarrekening openen of een lening afsluiten. Lopende rekeningen of pinpassen kent ING Direct niet; inleggen en opnemen van geld gaat via een lopende rekening bij een van de gevestigde banken, hun filialen en geldautomaten. Voor de diensten van ING Direct hoeft, in tegenstelling tot soortgelijke diensten van de Canadese banken, niet te worden betaald.

Om te concurreren met de 'Grote Zes' van de Canadese banken biedt ING Direct een hoge rente over zijn spaarrekeningen. Momenteel bedraagt die rente vier procent, bijna twee maal zo veel als het gemiddelde bij de concurrenten. ING maakt hiermee gebruik van de besparingen die het boekt door geen filialen te openen, en neemt genoegen met een lagere winstmarge. Een intensieve advertentiecampagne op televisie en reclameborden, met als slagzin Save your money ('Spaar uw geld'), moet ING naamsbekendheid opleveren.

“Bankieren met korting,” noemt Arkadi Kuhlmann, hoofd van ING Direct, de diensten van de telebank. De gevestigde banken bieden elk ongeveer dezelfde diensten tegen ongeveer dezelfde tarieven, zegt Kuhlmann, die zelf overstapte van de Royal Bank of Canada. “Wij bieden een beperkt product aan voor een meerwaarde. Noem het een invoerartikel uit Nederland.”

Volgens Kuhlmann koos de ING Groep Canada als locatie om een aantal redenen. De Canadese bankbranche is hoog ontwikkeld en de markt is van een redelijke omvang. Bovendien is ING, via dochterondernemingen als de Halifax Maatschappij, al tientallen jaren actief als schade- en levensverzekeraar in het land. De Groep biedt in Canada werk aan ongeveer drieduizend mensen. Tevens zou Canada een goede testmarkt zijn voor een overstap naar de Verenigde Staten, waar ING nu vooral actief is in verzekeringen.

“Als een nieuw bedrijf onze markt betreedt, dan zijn wij altijd op onze hoede,” zegt Steve Gesner, vice-president voor interactief bankieren bij de Toronto Dominion Bank. “Zeker als het om ING gaat. Het zal een agressieve concurrent zijn.”

Drew White, hoofd van Mbanx, de 'virtuele' tak van de Bank van Montreal, noemt ING Direct “een intrigerend idee.” Hij voorziet echter dat de afwezigheid van filialen in Canada een ernstige barrière zal blijken, omdat tastbare vestigingen onzekerheid wegnemen onder klanten. “Mbanx heeft als groot voordeel dat de Bank van Montreal overal filialen heeft waar klanten naartoe kunnen als dat nodig is,” zegt White.

Bankanalist Hugh Brown wijst erop dat de meeste buitenlandse banken die de laatste twintig jaar in Canada zijn begonnen, teleurgesteld vertrokken zijn. Het plan van ING noemt hij echter zinnig. “Het is goed dat ING dit doet, want het dwingt ons allemaal sneller en slimmer te zijn,” aldus Brown. “Maar ik denk dat de concurrentie hen zal tegenvallen.”

Ook Gesner ziet een pluspunt in het ING-project. “We zullen er achter komen of een goedkoper product in telebankieren voldoende is om een gebrek aan naamsbekendheid en vertrouwen te overwinnen,” verklaart hij. “Ondanks marktonderzoek weten we geen van allen precies hoe prijsgevoelig deze nieuwe branche is. Dat is iets dat ING ons zal leren.”