Rook Azië erg ongezond door stof

ROTTERDAM, 24 SEPT. De rook die over delen van Indonesië en Maleisië trekt is ongezonder dan de vervuilde lucht waar steden als Mexico-stad en Athene tegenwoordig berucht om zijn. Dit zegt de Britse klimatologiehoogleraar D. Elsom, verbonden aan de Brookes University in Oxford.

De rook boven Zuidoost-Azië bevat veel meer stofdeeltjes. “En roept daardoor de herinneringen op aan de smog in Londen in 1952, of de ernstige smogperioden in Pittsburgh en New York in de jaren vijftig en zestig,” aldus Elsom tegenover het persbureau Reuter. Gedurende de wintersmog van 1952 in Londen stierven 4.000 mensen aan de directe gevolgen van slechte lucht.

In Indonesië zijn vandaag de eerste twee doden gemeld als gevolg van ademhalingsproblemen door de dichte rook. Mensen die door luchtverontreiniging de dood vinden hebben vaak al een ernstige longziekte, zoals longkanker of longemfyseem, of lijden aan een ernstige vorm van astma.

Luchtverontreiniging met zeer kleine stofdeeltjes, vrijgekomen bij de open vuren in de droge Indonesische bosgebieden, veroorzaakt bij iedereen die er in verblijft op korte termijn luchtwegirritaties, slijmvloed en tranende ogen. Het is een natuurlijke reactie van de luchtwegen om veel slijm te produceren als er verontreiniging binnenkomt. Het slijm stroomt naar buiten, of wordt weggeproest en -gehoest. De luchtwegen vernauwen zich vaak in reactie op vieze lucht. Bij mensen met verminderde longcapaciteit kan dit tot ernstige benauwdheid leiden. Als de afweerreactie van de luchtwegen uit de hand loopt tot een ongecontroleerde allergie, dan kan een astmatische aanval volgen met de dood als gevolg als niet tijdig met medicijnen wordt ingegrepen.

De stofdeeltjes zijn zo klein (minder dan een honderdste millimeter in diameter) dat ze makkelijk met de ademhalingslucht tot diep in de longen stromen. Elsom: “Bij alles wat je ongecontroleerd verbrandt komen giftige of carcinogene moleculen vrij. Die deeltjes hechten zich aan de stofdeeltjes, veroorzaken ademhalingsmoeilijkheden en kunnen longkanker laten ontstaan.”

De Maleisische autoriteiten geven de ernst van de situatie weer met een getal op de Air Pollution Index. Op Kuching, het Maleisische deel van het eiland Borneo, bereikte de API gisteren een waarde van 839, een record voor het gebied. Maandag was hij 714 en vrijdag 653. In het weekend (360) was de situatie iets gunstiger. In de hoofdstad Kuala Lumpur was de API dinsdag 178, lager dan de 260 die op maandag werd gemeten.

Deze vervuiling is een aanhoudend gevaar voor de bevolking. Een API van 100 tot 200 wordt al 'ongezond' genoemd. Tot 300 'zeer ongezond' en boven de 300 'gevaarlijk'. Waarbij niet wordt aangegeven of er acuut gevaar of lange-termijngevaar dreigt. Een Maleisische gezondheidsautoriteit vergeleek een waarde van 200 tot 300 met de lucht die iemand binnenkrijgt als hij 20 sigaretten per dag rookt. In 'modern vervuilde' steden die voornamelijk last hebben van auto-uitlaatgassen, bereikt de API zelden de waarde van 500.

De ernstige droogte die het mogelijk maakt dat de branden voortduren eist in Zuidoost-Azië zelf ook slachtoffers. Op Irian Jaya zijn 251 mensen overleden door honger overleden na het mislukken van de oogst.