Honderdste Europese 'Ariane' gelanceerd

ROTTERDAM, 24 SEPT. Vanmorgen vroeg is vanaf de basis Kourou in Frans-Guyana de honderdste Ariane-raket gelanceerd. Twintig minuten na lift off, 20.58 uur lokale tijd, bracht de Europese draagraket de communicatiesatelliet Intelsat-803 in een baan rond de aarde. Deze moet de capaciteit van het transatlantische telefoon- en televisieverkeer vergroten en zal vijftien jaar in bedrijf zijn.

Het Ariane-programma van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA is zeer succesvol, ook commercieel. Arianespace, het consortium dat de vluchten sinds 1980 exploiteert, heeft 60 procent van de internationale lanceermarkt in handen. De vlucht van vanmorgen is de achtste dit jaar. In totaal zijn 135 satellieten in een baan rond de aarde gebracht. Arianespace heeft orders voor nog eens 44.

Sinds de eerste Ariane-1 op 24 december 1979 vanaf Kourou vertrok, zijn zeven ruimtevluchten mislukt. De spectaculairste uit die reeks was de vuurzee waarin de maiden flight van de Ariane-5 raket juni vorig jaar kort na de start als gevolg van een softwareblunder eindigde. Deze week hoopt de ESA bekend te maken wanneer zij opnieuw een poging zal ondernemen dit beoogde paradepaardje in de ruimte te brengen.

Tot nu toe zijn 71 Ariane-4 drietrapsdraagraketten gelanceerd, de laatste van het type 42L. Die weegt 363 ton en is uitgerust met twee duwraketten, gevuld met vloeibare brandstof en opzij bevestigd aan de eerste trap. Ruim twee minuten na de lancering worden deze strap-on boosters afgeworpen en neemt de hoofdmotor de stuwing over. Het laadvermogen van de Ariane-4 bedraagt 4730 kilo.

De naam Ariane, de Kretenzische prinses (in het Nederlands Ariadne) die Theseus uit het labyrint hielp ontsnappen, kwam voort uit een prijsvraag. Ter opluistering van vlucht 100 is de ESA in Europa op zoek gegaan naar meisjes die op 24 december 1979 (vertrekdatum van vlucht 1) zijn geboren en Ariane heten. In Nederland werd er één getraceerd: de studente fysiotherapie Ariane Dekking uit Delft. Samen met nog 15 Arianes heeft ze in Kourou de feestelijke lancering mogen bijwonen. (AP, AFP, Reuter)