'Je weet nooit welke roddel klopt'

WASHINGTON, 19 SEPT. De Amerikaanse schrijfster Kitty Kelley is een omstreden biografe. Ze heeft talent voor het soort sappige levensbeschrijvingen dat het meer van amusementswaarde moet hebben dan van betrouwbaarheid. Haar onthullingen zijn - voor de media en voor een groot publiek - te prikkelend om te negeren, ook al zijn ze dikwijls niet te controleren.

Kelley schreef de bestsellers Jackie Oh! (over Jacqueline Kennedy Onassis), Elizabeth Taylor: The Last Star, His Way (een biografie van Frank Sinatra) en Nancy Reagan: The Unauthorized Biography. Dat laatste boek is bij verschijning in 1991 door een groep journalisten van het weekblad Newsweek grondig tegen het licht gehouden. Het blad concludeerde dat Kelley - ondanks “erbarmelijke overdrijvingen” - met de grote lijnen goed zat. Maar de journalist die het onderzoek leidde zei deze week dat het boek “het zelfde probleem oplevert als elke soort roddel: een deel klopt, maar een deel klopt niet, en je weet nooit welk deel”.

Kelley, die in Washington woont, maakt dezer dagen een rondgang langs de Amerikaanse media. Ze werpt zich op als objectief biograaf en onderstreept dat ze nooit betaalt voor informatie. Haar levendige, dramatische stijl, inclusief letterlijk weergegeven gesprekken, suggereert dat ze persoonlijk alle gebeurtenissen die ze beschrijft heeft bijgewoond.

Voor The Royals zegt Kelley 800 interviews te hebben afgenomen. Veel van haar bronnen zijn anoniem. Een van de weinige met name genoemde bronnen, de particulier secretaris van Lord Mountbatten, is overleden.

Kelley's grootste talent is dat ze de belangstelling van miljoenen weet te wekken voor twijfelachtige onthullingen die, zelfs als ze waar zijn, nauwelijks van belang zijn. Maar als zij beweert dat een koningin niet verwekt is op de gebruikelijke manier maar via “handmatige bevruchting”, dan heeft de hele wereld het erover.

In 1991 werd het nieuws over de Koerdische vluchtingencrisis in het noorden van Irak in veel Amerikaanse media overschaduwd door de pikante beweringen uit Kelley's boek over Nancy Reagan. Een Amerikaanse strip uit die dagen toonde twee Amerikaanse soldaten, actief bij de opvang van de vluchtelingen. “Heb je gehoord over de verhouding van Nancy Reagan en Frank Sinatra?”, vraagt de een aan de ander. “Ja”, was het antwoord, “één van de vluchtelingen vertelde me erover.”