Toni Braxton zindert van soul, show en seks

Concert: Toni Braxton. Gehoord: 17/9 Ahoy, Rotterdam. Herhaling: 18/9.

Vier zusjes heeft Toni Braxton, en alle vier zijn ze net zo mooi en getalenteerd als Toni zelf. Dat beweerde althans de folder die buiten Ahoy werd uitgedeeld. Binnen kon die bewering worden gestaafd, want soulzangeres Toni Braxton nam haar zussen (The Braxtons) mee op tournee voor een gastoptreden. Het was een ongelijke strijd, want Toni Braxton mag dan zo'n twintig centimeter korter zijn dan haar jongere zussen, haar zangtalent is veel groter. Toni heeft net dat beetje meer bereik, volume en stembeheersing om de tien miljoen verkochte exemplaren van haar debuutalbum uit 1994 te rechtvaardigen.

Haar succesverhaal lijkt op dat van soulzangeressen-oude-stijl als Aretha Franklin en Anita Baker. Als dochter van een dominee in Baltimore leerde Braxton zingen in de kerk. Pas na haar achtiende waagde ze zich aan wereldser muziek dan de gospel waarmee ze opgroeide. Omdat haar stem vooral in het lage register goed was ontwikkeld, oefende ze door met platen van Barry Whire en Isaac Hayes mee te zingen. Haar zangtalent werd ontdekt door producer Babyface, die haar een demobandje liet inzingen voor haar idool Anita Baker. Toen Baker door zwangerschap verhinderd was om het liedje Love Shoulda Brought You Home voor de soundtrack van de film Boomerang op te nemen, scoorde Braxton er zelf een hit mee.

Welbeschouwd hoort Toni Braxton niet bij de moderne soulartiesten wier muziek als r & b ('arrenbie') wordt aangeduid, maar houdt haar zwoele stijl het midden tussen ouderwetse soul en een uitbundige vorm van easy listening. Op de recente cd Secrets werkte ze weliswaar samen met r & b-grootheden als R. Kelly en (opnieuw) Babyface, maar in haar muziek ontbreekt het hiphop-element. Op het podium werd ze begeleid door de tamelijk traditionele funk- en soulgroep Mint Condition. Vier toetsenmannen en vier close-harmonyzangers symboliseerden gisteren in een vol Ahoy' het kruispunt tussen oud en nieuw waarop Toni Braxton zich bevindt. Als ze wil evenaart ze de vocale gymnastiek van Mariah Carey, maar Braxton heeft teveel soul om te verzanden in zielloze stemoefeningen.

Haar optreden zinderde van soul, seks en show. In glimmende korte jurkjes en glanzende haremgewaden zong ze ballades als Breathe Again met een snik in de stem en ging ze uitdagend tekeer in wildere nummers als Come On Over Here. Een vrijwilliger uit het publiek werd tijdens Find Me A Man voor aap gezet toen Braxton hem verwende met een dikke sigaar en de belofte van een striptease, om hem daarna weer koeltjes de zaal in te sturen. Nog net aan de goede kant van kitsch waren de sterrenhemel bij In The Late Of Night en de bewegende witte vleugel waarachter ze het zoete Angel zong. Al te zoet was haar verzoek om een kaarsje voor prinses Diana te branden bij Unbreak My Heart, maar de finale met het sensuele You're Making Me High maakte veel goed. 'Een aardig deuntje' vond haar vader de dominee het, toen hij deze behoorlijk expliciete sex-song voor het eerst hoorde. Voor Toni Braxton was dat een hele opluchting, want zonder haar kerkelijke roots was ze vast niet zo ver gekomen.