Ruimtesonde NASA vindt magnetisch veld bij planeet Mars

ROTTERDAM, 18 SEPT. De Amerikaanse Marsverkenner Global Surveyor heeft een magnetisch veld bij de Rode Planeet ontdekt. Dat werd vanmorgen bekendgemaakt door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

De Global Surveyor draait sinds afgelopen vrijdag in een zeer langgerekte baan om Mars en ontdekte het magnetisch veld toen hij het lagere deel van die baan doorliep. Het magnetisch veld van Mars lijkt qua structuur op dat van de aarde, maar het is ten minste achthonderd maal zo zwak. Dit bevestigt dat Mars, dat gelijktijdig met de aarde is ontstaan, veel sneller is afgekoeld en nu een grotendeels star inwendige heeft.

In een planeet als de aarde wordt het magnetisch veld opgewekt via het zogeheten dynamomechanisme. Trage stromingen in een hete, metaalachtige kern produceren een zichzelf bekrachtigend veld. Uit de tekenen van vroegere vulkanische activiteit op Mars hadden onderzoekers al afgeleid dat ook Mars een vloeibare kern en een magnetisch veld kon hebben gehad. De vraag was echter of er nu nog sporen van zo'n veld zouden zijn te vinden. De Russische sonde Phobos-2 kwam in 1989 niet dicht genoeg bij Mars om deze vraag eenduidig te kunnen beantwoorden.

Het nu ontdekte magnetisch veld is waarschijnlijk een restant van het vroegere - sterkere - veld dat in de gesteenten van Mars is 'ingevroren'. De ontdekking van dit veld wordt door de NASA ook een steun in de rug genoemd voor wetenschappers die denken dat er vroeger op Mars leven kan zijn ontstaan. De redenering is dat een vroeger sterk magnetisch veld ontkiemend leven kon hebben beschermd tegen de dodelijke deeltjes van de zon en de kosmische straling uit het heelal. Maar dat er vroeger zo'n sterk veld rond Mars is geweest, wil natuurlijk niet zeggen dat ook de talloze andere cruciale factoren voor het ontstaan van leven op Mars gunstig zijn geweest.