Sappi vervult vurige wens

JOHANNESBURG, 16 SEPT. Het Zuid-Afrikaanse papierbedrijf Sappi Beperk/Sappi Limited is door de overname van KNP Leykam, gisteren, de grootste producent van houtvrij gestreken papier in Europa geworden. Sappi was met een omzet van 3,76 miljard dollar over het boekjaar 1996 al 's werelds grootste fabrikant in de sector.

Het hoofdkantoor van Sappi is gevestigd in Braamfontein, een zakendistrict in Zuid-Afrika's 'industriële hoofdstad' Johannesburg. Robert Hope is er 'manager speciale projecten' en was in die hoedanigheid betrokken bij het inlijven van KNP Leykam. Hope zegt dat met de overname, die op 31 december wordt bezegeld, een lang lopende wens van Sappi in vervulling is gegaan, namelijk het verkrijgen van de leidende positie op de Europese markt. Het verlies van KNP Leykam, een slordige 1,4 miljard gulden, was geen belemmering, zegt Hope. “We gaan er van uit dat we door een 'dynamische synergie' een sterkere marktpositie in Europa kunnen verkrijgen.” Daardoor verwacht Hope dat er geen gedwongen ontslagen zullen vallen bij de KNP Leykam-fabrieken in Nederland, België en Oostenrijk, “maar we moeten de productielokaties nog nader onderzoeken”, voegt hij eraan toe.

Sappi werd in 1936 opgericht onder de naam Suid-Afrikaanse Papier en Pulp Industrie) maar heet nu slechts Sappi. Het bedrijf boekte vorig jaar een omzetstijging van 15 procent, naar 15,271 miljard rand (3,765 miljard dollar), maar de winst vóór belasting daalde drastisch, met 46 procent tot 1,2 miljard rand, de nettowinst daalde met maar liefst 70 procent tot 404 miljoen rand.

Sappi lijkt te profiteren van de grotere financiële vrijheid die de regering Mandela recentelijk aan het bedrijfsleven heeft gegeven met de geleidelijke opheffing van de restricties op de uitvoer van valuta. “De beste banken ter wereld concurreren nu om zaken met ons te doen, waar we eens paria's van de wereld waren” stelde Sappi-topman Eugene van As gisteren tevreden vast in een verwijzing naar de nieuwe politieke en financiële situatie in Zuid-Afrika, sinds de afschaffing van de apartheid.

In Zuid-Afrika produceert Sappi vooral papier, pulp en zaaghout. In zuidelijk Afrika beschikt het over houtplantages met een oppervlakte van 420.000 hectare en 375.000 hectare in de Amerikaanse deelstaat Maine. Het grootste deel van de pulpproduktie heeft in Zuid-Afrika plaats (1.790.000 ton in 1996), maar het accent van de papier- en kartonproduktie ligt nu in de Verenigde Staten (1.400.000 ton). In 1995 sloeg Sappi een grote slag in de VS met de overname, voor 1,6 miljard dollar, van de Amerikaanse papiermaker SD Warren Company, tot dat moment de grootste papierproducent ter wereld.

Sappi heeft nu een kwart van de Amerikaanse papiermarkt in handen en was voor de overname van KNP Leykam ook al leider op de wereldmarkt met 12 procent.

Sappi penetreerde de Europese markt in 1990, met de acquisitie van vijf papierfabrieken in Groot-Brittannië met een totale capaciteit van 180.000 ton. Maar de Britse tak is geen onverdeeld succes, zo gaf Robert Hope vanmorgen toe.Een belangrijk deel van de winstdaling van vorig jaar schrijft hij daaraan toe. In 1992 nam Sappi in het Duitse Hannover twee papierfabrieken over die 240.000 ton pulp en 500.000 ton papier per jaar produceren.

Voor KNP Leykam betaalt Sappi ongeveer 1,5 miljard gulden. KNP BT, het Nederlandse moederbedrijf, ontvangt de helft in cash, de rest in aandelen Sappi, wat een belang van 15 procent oplevert voor KNP BT. Het totale produktiepotentieel van Sappi stijgt door de overname met 1,6 miljoen ton papier en 340.000 ton pulp, het Europese marktaandeel van Sappi zal in 1998 toenemen van 7 naar 22 procent.