Murdoch koopt kijkcijfers met honkbal

Sport- en kinderprogramma's zijn commercieel buitengewoon aantrekkelijk voor een TV-station. Mediatycoon Rupert Murdoch nam daarom onlangs de honkbalclub Los Angeles Dodgers over.

NEW YORK, 16 SEPT. De Fox Group, onderdeel van Rupert Murdochs News Corporation, heeft overeenstemming bereikt om de honkbalclub de Los Angeles Dodgers over te nemen. De Dodgers is een van de meest winstgevende professionele sportclubs in de Verenigde Staten.

Murdoch is al de zoveelste mediamagnaat die interesse in een sport omzet in eigendom van een club. Ted Turner, oprichter van CNN en nu een van de topmannen van amusementsgigant Time Warner, bezit de Atlanta Braves en de Tribune Company uit Chicago is eigenaar van de Chicago Cubs. Bezit van een sportclub is voor mediabedrijven aantrekkelijk omdat sport een van de meest populaire onderwerpen op televisie is. Viacom bezat tot voor kort de New York Rangers en de New York Knicks en Walt Disney is eigenaar van de Anaheim Mighty Ducks (ijshockey) en aandeelhouder in de Anaheim Angels (honkbal).

“Het is het oude verhaal over bezit van het medium en van de inhoud”, aldus Rob Duboff, analist bij Mercer Management Consultants. “Met andere woorden: bedrijven willen behalve het materiaal ook de distributie in handen hebben.” Volgens Duboff begon dat al in de tijd van de film toen veel Hollywoodstudio's ook eigenaren werden van filmzalen en bioscoopcomplexen. “Twee jaar geleden heeft Walt Disney nog het network ABC gekocht om dat distributiekanaal in bezit te krijgen.”

De voorbeelden zijn legio. CNN begon als kabelzender maar het overkoepelende bedrijf Turner Broadcasting Systems (TBS) kocht later filmbibliotheken en Turner stak geld in sport. Niet alleen in honkbal maar ook in worstelen, een populair tijdverdrijf op de televisie met een betrekkelijk hoge kijkdichtheid.

Als een overname van de Dodgers doorgaat zal Murdoch zijn international media-imperium verder uitbreiden. Hij is al eigenaar van Australische, Britse en Amerikaanse kranten, satelliet-tv-bedrijf Sky, filmstudio Twentieth Century/Fox en talloze tv-stations op verschillende continenten.

Hij moet voor overname van de Dodgers wel toestemming krijgen van de meerderheid van de andere eigenaren in de Amerikaanse honkbalcompetitie. Verwacht wordt dat Ted Turner, die zich in het recente verleden zeer giftig uitliet over Murdoch, zal dwarsliggen en wellicht zal proberen andere eigenaren tegen Murdoch te mobiliseren. Duboff denkt echter niet dat Turner een overname kan tegenhouden. Een belangrijk aspect van de overname is volgens Duboff wel dat de Dodgers in buitenlandse handen overgaan en dat ligt bij Amerikanen vaak nogal gevoelig.

Niet bekend

Murdoch maakt er nooit een geheim van dat hij denkt dat sport en kinderprogramma's de best renderende tv-programma's zijn. Hij aast dan ook altijd op contracten voor competitiesporten. Twee jaar geleden kaapte Murdoch een contract voor het uitzenden van American Football weg voor de neus van CBS. Fox is ook een partner in de uitzendrechten van honkbal en ook de wedstrijdbeelden in de Amerikaanse professionele ijshockeycompetitie zijn het terrein van Fox. Gezegd wordt dat Murdoch eveneens interesse heeft in een belang in de basketbalclub de Los Angeles Lakers.

Duboff denkt dat er de komende jaren steeds meer professionele sportclubs in andere handen zullen overgaan. Niet alleen is er sprake van imitatie - de mediabedrijven volgen elkaar vaak in strategie - maar ook is sport nu eenmaal een geheid succesvol en relatief goedkoop product. “De economische overwegingen van sportprogrammering zijn voor de Turners en Murdochs zonneklaar”, zegt Duboff. “Sport trekt hoge kijkcijfers en levert dus flinke reclame-inkomsten op. De clubs zelf profiteren daar ook van. Ook de clubs zullen daarom graag onderdeel van een mediaconcern willen worden.” Duboff wijst op de honkbalclub in zijn woonplaats, de Boston Red Sox, die eigendom is van een familietrust. Door de grote populariteit van de club in de omgeving kunnen de Red Sox een mooie prijs opbrengen. De club zou daarmee ook de grotere budgetten van concurrenten kunnen bijbenen.

De trend kan zich voortzetten totdat er een punt van verzadiging wordt bereikt. Veel spelers maken de spoeling dun. Als ergens in de toekomst het aantal uitgezonden sportwedstrijden zo groot is dat niemand nog behoorlijke kijkcijfers kan halen, is het niet meer aantrekkelijk voor de mediaconcerns. De bedrijven met de langste adem of het meeste geld zullen het dan het langst uithouden.