Briefkaart uit Lake Havasu City, Arizona; Alles betaald door de kettingzagenfabriek

Waarom gaat een mens in Lake Havasu City in Arizona wonen? Goed, er ligt een stuwmeer in de buurt. Maar dit is dan ook alles wat deze plek aantrekkelijk maakt, en het verklaart niet waarom juist hier een stad werd gebouwd. Stuwmeren zijn er in wijde omtrek tenslotte in overvloed.

De hitte in Lake Havasu City is ondragelijk en de Mojave Desert is er zo kaal en armzalig, dat er zelfs geen cactussen groeien. Toch wonen er inmiddels ongeveer 30.000 mensen in dit afschuwelijke oord. De reden om hier in 1964 een stad uit de grond te stampen was de vestiging van een kettingzagenfabriek van de firma McCulloch. Maar dit maakt de stad nauwelijks minder absurd. Wie begint er nu een kettingzagenfabriek midden in de woestijn?

Het is niet meer te achterhalen wat er in het hoofd van Robert P. McCulloch omging toen hij de Mojave woestijn koos als plek voor een fabriek en een stad. Hij is inmiddels overleden. Eerder was McCullock betrokken geweest bij de planning van Disneyland en misschien heeft hij in dit fantastische oord inspiratie opgedaan voor zijn stad.

Wie Lake Havasu City binnenrijdt, merkt er eerst niets van dat de geestelijke vader ervan betrokken was bij Disneyland. Er staan dezelfde huizen, shopping malls, motels en benzinepompen die men overal in het westen van de Verenigde Staten ziet. Hoogstens zijn de parkeerterreinen er wel heel erg groot en heel erg leeg, alsof Adriaan Geuze, bekend van het Schouwburgplein in Rotterdam, bij het ontwerp van de stad betrokken is geweest. Maar wie uiteindelijk in het 'centrum' aankomt, ziet iets wonderlijks. Daar staat de originele granieten London Bridge en men kan er nog overheen rijden ook!Het verhaal gaat dat Robert McCulloch dacht dat hij de Tower Bridge kocht toen hij voor 2,46 miljoen dollar de London Bridge van de gemeente Londen overnam. Toen de brug in de woestijn eenmaal weer was opgebouwd, zo gaat de anekdote verder, bleek het tot McCullochs verbijstering niet te gaan om de beroemde hangbrug, maar om een vrij gewone boogbrug.

Het is een verhaal dat zeker Europeanen maar al te graag geloven, omdat het weer eens laat zien hoe oppervlakkig Amerikanen zijn. Jammer genoeg is er niets van waar. McCulloch wist precies wat hij kocht. De gemeente Londen had de voor het moderne verkeer te smal geworden London Bridge in een keurige brochure te koop aangeboden. McCulloch kwam niet alleen met een goed bod, maar kon de London Bridge ook een toekomst als echte brug bieden. In de woestijn zou een kanaaltje, een zijtak van het stuwmeer Lake Havasu, worden gegraven om onder de London Bridge te lopen, zo beloofde McCulloch.

London Bridge kent een lange geschiedenis. Al in de Romeinse tijd lag er een brug in Londen en later vernietigden Deense noormannen een 'London Bridge', zoals in een oud Engels liedje is te horen. De beroemdste versie van de London Bridge dateert uit de 12de eeuw en was, net als de Ponte Vecchio in Florence, bebouwd met huizen en winkels. In 1756 werden de gebouwen van de brug verwijderd om meer ruimte te geven aan het toenemende verkeer. Maar begin 19de eeuw bleek de brug alweer te nauw en in 1831 werd een nieuwe London Bridge geopend, naar een ontwerp van de Schotse ingenieur John Rennie. Deze brug voldeed tot de jaren zestig van deze eeuw, maar moest toen op zijn beurt weer worden vervangen door een nog grotere.

Rennie's brug werd steen voor steen afgebroken en naar Lake Havusu City gebracht. De wederopbouw in de woestijn duurde drie jaar en kostte inclusief vervoer per boot en vrachtauto ruim 7 miljoen dollar. In de herfst van 1971 werd de brug officieel geopend door de 643ste burgemeester van London.

Een kwart eeuw later is de brug het middelpunt geworden van een namaak Engels dorpje met vakwerkhuisjes, waar men Engels bier kan drinken en fish and chips eten. Het Engelse dorpje haalt het niet bij Disneyland, maar de London Bridge is iets waarmee Lake Havasu Walt Disney verslaat: hier staat geen namaak Beiers koningsslot, zoals het kasteel van Doornsroosje, maar een écht, historisch bouwwerk. Het heeft het woestijnstadje alsnog bestaansrecht gegeven en een plaats bezorgd in alle reisgidsen.